lunedì, Dicembre 6, 2021
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New York e il New England hanno bisogno di più energia pulita. L'energia idroelettrica dal Canada è il modo migliore per ottenerla?

Essendo gli unici residenti del territorio non organizzato T5 R7 nel profondo del bosco settentrionale del Maine, Duane Hanson e sua moglie, Sally Kwan, hanno osservato la terra intorno a loro, nota per la sua bellezza naturale, la variegata fauna selvatica e la pesca ricreativa, trasformata da decenni di sviluppo.

Ma ciò che li turba di più è quello che potrebbe accadere nei prossimi mesi. Funzionari statali e aziendali stanno spingendo per la costruzione di un corridoio di linea elettrica lungo 53 miglia che attraversi i boschi e confina con le terre selvagge che circondano la proprietà di Hanson.

Se i suoi sostenitori avranno successo, Hanson teme che il corridoio possa rappresentare l'inizio della fine della sua capacità di vivere "fuori dalla terra" lontano dal rumore della società moderna ossessionata dalla tecnologia. Presto, quel rumore potrebbe essere nel suo cortile.

"Mi sono trasferito qui per essere nella natura incontaminata", ha detto Hanson.

Con la sua vita in quello che considera l'ultimo posto "selvaggio" rimasto sulla costa orientale sulla linea, la posta in gioco non è mai stata così alta per Hanson, e anche per molti in tutto il New England.

Il corridoio fa parte del New England Clean Energy Connect, uno dei due progetti di linee di trasmissione importanti e molto controversi intesi a fornire energia idroelettrica canadese dall'utilità governativa HydroQuébec ai consumatori di elettricità del New England.

Mentre gli stati del New England si affrettano a rendere verdi le loro reti elettriche e combattere l'accelerazione della crisi climatica, la spinta simultanea del Canada per espandere il mercato dell'energia idroelettrica dalle sue vaste risorse idriche ha offerto a questi stati un'ancora di salvezza critica proprio al momento giusto.

L'altro grande progetto di linea di trasmissione di energia idroelettrica fornirà 1.000 megawatt di potenza, o abbastanza per servire circa un milione di clienti residenziali, all'area metropolitana di New York City, che comprende la città, Long Island e parti della Hudson Valley, New Jersey, Connecticut e Pennsylvania.

Il progetto Champlain Hudson Power Express, lungo 333 miglia, consisterà in due cavi in ​​corrente continua ad alta tensione che corrono sottoterra e sott'acqua dal Canada, sotto il lago Champlain e il fiume Hudson, ad Astoria, nel Queens.

Lì, il progetto Champlain Hudson si collegherà a un settore della rete elettrica di New York dove i funzionari della città e delle aziende affermano che l'energia idroelettrica fornita può aiutare a ridurre i combustibili fossili che attualmente costituiscono una quantità significativamente maggiore del carico di base rispetto ad altre parti dello stato. Sebbene New York non abbia ancora finalizzato un contratto con HydroQuébec per l'acquisto di energia idroelettrica, gli sviluppatori prevedono di avviare la costruzione del progetto da 2,2 miliardi di dollari nel 2021 e affermano che sarà operativo nel 2025.

Diga idroelettrica Romaine 1 di Hydro-Quebec a Havre St. Pierre, Quebec. Credito: Lars Hagberg / AFP tramite Getty Images

Il progetto del New England consiste in 145 miglia di linea di trasmissione HVDC che correrà in gran parte fuori terra dal confine canadese, attraverso il Maine. Il progetto da 1 miliardo di dollari, finanziato dai consumatori di elettricità del Massachusetts, dovrebbe fornire 1.200 megawatt di energia pulita alla rete energetica del New England, diventando la più grande fonte di energia pulita della regione.

Central Maine Power, che costruirà il corridoio di trasmissione del Maine, afferma che il progetto ridurrà le tariffe elettriche all'ingrosso e creerà migliaia di posti di lavoro. I funzionari dell'azienda si aspettano di ricevere tutti i permessi necessari e di iniziare la costruzione entro la fine dell'anno, con il progetto completato e in servizio entro il 2022.

Con solo pochi mesi prima che gli sviluppatori inizino a realizzare entrambi i progetti sul campo, hanno catturato l'attenzione del pubblico all'interno e al di fuori delle loro regioni.

Hanson è uno dei tanti residenti preoccupati del New England e di New York che si sono uniti ai ranghi degli attivisti ambientali in una controversa battaglia con funzionari pubblici e aziendali per il posto dell'energia idroelettrica canadese nel futuro dell'energia pulita dei loro stati.

Funzionari e sostenitori delle linee di trasmissione affermano che l'importazione di energia idroelettrica canadese offre un modo immediato e fattibile per aiutare a decarbonizzare i portafogli di elettricità a New York e nel New England, sostenendo i loro sforzi più ampi per combattere il cambiamento climatico.

Ma alcuni attivisti ambientali affermano che l'energia idroelettrica ha un'impronta di carbonio significativa. Temono che i progetti facciano sembrare gli stati più "verdi" a spese dell'ambiente locale, delle comunità indigene e, in ultima analisi, del clima.

"Stiamo parlando del percorso più giusto dal punto di vista ambientale ed economico" per la decarbonizzazione, ha affermato Annel Hernandez, direttore associato della NYC Environmental Justice Alliance. "L'idroelettrico canadese non lo fornirà."

A tal fine, i gruppi ambientalisti che si oppongono all'energia idroelettrica canadese affermano che New York e il New England dovrebbero cogliere l'attimo per accelerare lo sviluppo locale dell'energia eolica e solare.

Paul Gallay, presidente dell'organizzazione ambientale senza scopo di lucro Riverkeeper – che ha ritirato il suo sostegno iniziale per Champlain Hudson Power Express lo scorso novembre – ritiene che New York abbia la capacità di sviluppare abbastanza fonti di energia rinnovabile all'interno dello stato per raggiungere i suoi obiettivi di energia pulita, senza il nuovo linea di trasmissione.

Eppure l'analisi di New York City mostra chiaramente che l'energia idroelettrica canadese è fondamentale per la sua strategia di energia pulita, ha detto Dan Zarrilli, direttore di OneNYC e capo consigliere per la politica climatica di New York City.

"Abbiamo bisogno di ogni po 'di energia pulita su cui possiamo mettere le mani", ha detto, per raggiungere l'obiettivo della città di neutralità del carbonio entro il 2050 e aiutare a raggiungere i mandati statali di energia pulita.

Rimuovere l'energia idroelettrica canadese dall'equazione, ha detto Zarilli, impegnerebbe la città per "il risultato inaccettabile" di bruciare più gas. Le comunità emarginate della città probabilmente soffrirebbero maggiormente del conseguente inquinamento atmosferico e dei relativi impatti sulla salute.

Mentre i due campi discutono sull'impronta di carbonio dell'energia idroelettrica canadese e su ciò che richiede la giustizia climatica, questo è chiaro: quando si tratta di perseguire un futuro a zero emissioni di carbonio, non ci sono risposte facili.

L'impronta di carbonio dell'energia idroelettrica

Molte persone danno per scontato che, poiché la produzione di energia idroelettrica non implica la combustione di combustibili fossili, è uno sforzo a emissioni zero. Ma non è sempre così, a seconda di dove proviene l'energia idroelettrica.

I progetti idroelettrici su larga scala spesso comportano la creazione di dighe e bacini idroelettrici. Il rilascio e il flusso d'acqua dal serbatoio attraverso la diga forniscono l'energia necessaria per generare energia idroelettrica, che le linee elettriche a lunga distanza, o linee di trasmissione, portano alla destinazione prevista, in questo caso New England e New York.

Il processo iniziale di inondazione del terreno per creare un serbatoio idroelettrico può avere un'impronta di carbonio considerevole, specialmente nelle aree fortemente vegetate. Fa decomporre la vegetazione e il suolo sott'acqua, rilasciando anidride carbonica e metano, un gas serra 84 volte più potente in un periodo di 20 anni dell'anidride carbonica.

L'energia idroelettrica rappresenta il 60 per cento della produzione di elettricità del Canada, con la nazione seconda solo alla Cina nella percentuale di energia idroelettrica totale del mondo che genera. Al contrario, l'energia idroelettrica rappresenta solo il 7% della produzione di elettricità su scala industriale degli Stati Uniti, rendendolo un concetto estraneo a molti americani.

Mentre il New England lavora per introdurre quantità sostanziali di energia idroelettrica canadese nella sua rete elettrica, i sostenitori dell'energia idroelettrica la stanno promuovendo come una fonte primaria di elettricità pulita.

Lo scorso autunno, la Central Maine Power ha formato il proprio comitato di azione politica, Clean Energy Matters, per far avanzare il progetto idroelettrico del New England. Insieme a HydroQuébec, l'utilità del Maine ha speso quest'anno quasi 17 milioni di dollari nella campagna per il progetto.

Attivisti che si oppongono al New England Clean Energy Connect, un progetto che porterebbe l'energia idroelettrica canadese attraverso il Maine al Massachusetts come mezzo per rendere il mix energetico dello stato più verde e più rispettoso del clima. Alcuni tengono cartelli che dicono niente corridoio CMP, per Central Maine Power. Credito: Meaghan Maloney

Bradford Hager, professore di scienze della terra presso il Massachusetts Institute of Technology, ha detto che con questo tipo di lobbismo, non sorprende che così tante persone abbiano quello che vede come un malinteso che l'energia idroelettrica sia necessariamente una forma di energia "pulita".

Hager ha testimoniato l'anno scorso al Corpo degli ingegneri dell'esercito che sei dei serbatoi di HydroQuébec sono tra i primi 25 per cento di emettitori di gas serra tra le centrali idroelettriche di tutto il mondo, con emissioni che vanno da circa quella di una moderna centrale elettrica a gas naturale a oltre il doppio di quella del carbone. impianti.

Oggi, a più di 75 anni dalla fondazione della società da parte del governo del Québec, HydroQuébec gestisce 62 centrali idroelettriche, 27 grandi bacini idrici e 668 dighe. Presenta la sua energia idroelettrica come "tra le più basse emissioni di gas serra di tutte le opzioni di generazione di elettricità".

Gary Sutherland, un portavoce di HydroQuébec, ha respinto l'analisi di Hager e ha affermato di aver giudicato ingiustamente il sistema idroelettrico interconnesso dell'azienda in base ai suoi "serbatoi con le peggiori prestazioni". Ha anche affermato che le emissioni di metano dai suoi serbatoi sono minime perché le acque sono fredde e ben ossigenate.

Uno studio richiesto da HydroQuébec ha messo il tasso medio di emissioni di gas a effetto serra dell'energia idroelettrica dell'azienda, sulla base di una valutazione del ciclo di vita dell'intera flotta di generazione idroelettrica, a circa un quarto del tasso del solare fotovoltaico.

Tuttavia, gli oppositori dei progetti rimangono diffidenti nei confronti dell'impronta di carbonio dell'energia idroelettrica.

L'Atlantic Chapter del Sierra Club ha sollevato preoccupazioni circa l'uso di combustibili fossili ad alta intensità di carbonio da parte di HydroQuébec per sostituire l'energia idroelettrica se la società canadese lo riterrà necessario per soddisfare la domanda di elettricità del New England e dei newyorkesi. Il gruppo ha anche avvertito che la dipendenza dall'energia idroelettrica canadese "ridurrebbe gli incentivi finanziari per lo sviluppo di energia locale e distribuita" come alternativa ai combustibili fossili.

Rispondendo alle preoccupazioni sulla sostituzione dei combustibili fossili, Sutherland ha affermato che gli accordi contrattuali di HydroQuébec con il Massachusetts impegnavano l'ente a fornire energia pulita al 100%.

Mentre il progetto Champlain Hudson rimane in negoziazione, Zarrilli ha chiarito che qualcosa di diverso dall'elettricità pulita "non era sul tavolo" per New York.

Alcuni sostenitori dell'energia idroelettrica canadese affermano che integrerebbe lo sviluppo locale delle energie rinnovabili.

Patrick McClellan, direttore politico della New York League of Conservation Voters, che sostiene il progetto Champlain Hudson, ha ritenuto improbabile che l'energia idroelettrica canadese sostituisse le energie rinnovabili dal mercato energetico, almeno a New York, che ha bisogno di una grande quantità di energia pulita per raggiungere i suoi ambiziosi obiettivi climatici.

Piuttosto, ha suggerito McClellan, l'energia idroelettrica canadese potrebbe fornire un'importante "batteria per sostenere le energie rinnovabili intermittenti" come il solare e l'eolico.

Gli sforzi più ampi delle società di combustibili fossili per ostacolare e finanziare l'opposizione ai progetti di linee di trasmissione di energia idroelettrica nel nord-est suggeriscono anche che le società stesse percepiscono una minaccia per i loro modelli di attività principali dall'energia idroelettrica canadese importata, che per quanto riguarda il corridoio del Maine, potrebbe causare ad affrontare notevoli perdite di entrate nei prossimi decenni. Tali perdite potrebbero aumentare se l'energia idroelettrica canadese contribuisse a rafforzare le energie rinnovabili per sostituire ulteriormente i combustibili fossili, come suggeriscono i sostenitori.

Minacciare lo storione atlantico in via di estinzione

Le emissioni non sono le uniche conseguenze "sporche" dell'energia idroelettrica canadese. Mentre i Mainers sperano di proteggere le tranquille foreste del loro stato da ulteriori sviluppi, i newyorkesi sperano di preservare la salute di uno dei loro corsi d'acqua più storici: il fiume Hudson.

Gli ambientalisti temono che la posa di linee di trasmissione nel letto del fiume Hudson possa disturbare contaminanti vecchi di decenni come i bifenili policlorurati o PCB.

Questa contaminazione avrebbe conseguenze per gli esseri umani e per la vita acquatica, ha affermato John Lipscomb, vicepresidente del patrocinio di Riverkeeper.

Nonostante le rigide linee guida del Dipartimento della Salute dello Stato di New York in merito alla cattura e al consumo di pesce dall'Hudson, Lipscomb ha affermato di vedere regolarmente "persone che pescano per il consumo tutto il tempo e ovunque".

Ha inoltre espresso particolare preoccupazione per il benessere delle creature che vivono sul fondo del fiume e che si nutrono di fondo, tra cui lo storione atlantico, una specie in via di estinzione.

Gli ambientalisti temono che lo storione atlantico in via di estinzione possa essere danneggiato dalle linee di trasmissione poste sotto il fiume Hudson. Credito: Centro per la diversità biologica

Nel 2017, la National Oceanic and Atmospheric Administration ha designato "habitat critico" per lo storione atlantico nel fiume Hudson. La designazione è arrivata tre anni dopo che il National Marine Fisheries Service ha emesso una valutazione biologica finale e una lettera di consenso per il progetto al Dipartimento dell'Energia, concludendo che il progetto idroelettrico Champlain Hudson "non è probabile che influenzi le specie elencate dall'ESA sotto la nostra giurisdizione durante la costruzione o per tutta la durata del suo funzionamento. "

L'Endangered Species Act richiede che le agenzie federali competenti riprendano la consultazione formale quando viene designato un nuovo habitat critico che il progetto potrebbe influenzare.

Ad oggi non è stata avviata alcuna azione legale per riavviare la consultazione alla luce della recente designazione critica dell'habitat dello storione atlantico. Ma le cose potrebbero presto cambiare poiché i funzionari di New York City spingono per un contratto di progetto entro la fine dell'anno.

Se tale azione viene intentata, potrebbe non essere da Riverkeeper, un'organizzazione no profit fondata originariamente da un gruppo di pescatori interessati nel 1966 che utilizza l'applicazione e il contenzioso, tra gli altri metodi, per proteggere e ripristinare il fiume Hudson. Ora opponendosi al Champlain Hudson Power Express, Riverkeeper ha inizialmente sostenuto il progetto nel 2012 e ha accettato di non intraprendere alcuna azione federale per fermarlo.

Le comunità indigene del Canada si oppongono ai progetti

Più a nord, i costi umani e ambientali di questi due progetti non sorprendono molti indigeni, che ritengono che l'ampio sistema idroelettrico di HydroQuébec sia stato costruito sulle spalle delle loro comunità.

Oggi, le comunità indigene del Canada sperimentano tassi di povertà e disoccupazione più elevati rispetto alla sua popolazione complessiva, che i leader indigeni attribuiscono allo spostamento storico e al disinvestimento nelle loro comunità, che spesso sono state percepite come "zone di sacrificio" per i progetti idroelettrici dello stato .

Ora, alcune comunità indigene canadesi, tra cui Pessamit Innu, Wemotaci Atikamekw e Pikogan Anishinabek First Nations, sperano che gli alleati statunitensi possano bloccare questi progetti oltre confine mentre chiedono un trattamento equo e un risarcimento dai governi del Québec e del Canada a casa.

Quelle comunità delle Prime Nazioni non vivono nelle vicinanze dei progetti di linee di trasmissione che collegheranno la rete idroelettrica di HydroQuébec al New England e New York, ma si oppongono comunque per quello che vedono come la continuazione di un'eredità di ingiustizia.

Lo scorso agosto, i membri di queste tre Prime Nazioni hanno testimoniato attraverso i loro portavoce al comitato di revisione ambientale del Québec che il 36% dell'energia idroelettrica totale installata da HydroQuébec, ovvero circa 13.200 megawatt, proviene da territori indigeni tradizionali ancora operati in violazione della legge canadese e della Corte Suprema giurisprudenza, nonché la Dichiarazione dei diritti dei popoli indigeni delle Nazioni Unite.

Quell'energia potrebbe finire per fornire ai consumatori di elettricità del Massachusetts come parte del progetto del New England.

"La provincia del Québec e HydroQuébec si stanno arricchendo a nostre spese", ha affermato Adam Jourdain, direttore dello sviluppo economico del Wemotaci.

In qualità di azienda di proprietà statale, i profitti di HydroQuébec sostengono "programmi sociali, educativi e sanitari in Québec a beneficio di tutti i Québec, compresi i popoli indigeni", e il suo lavoro per decarbonizzare i mercati energetici e combattere il cambiamento climatico porta benefici "a tutti noi", ha detto Sutherland.

Sutherland ha detto che HydroQuébec ha ricevuto le autorizzazioni appropriate al momento della costruzione per tutte le sue strutture, comprese quelle situate su terre ora contese dai gruppi indigeni. Ha anche evidenziato gli oltre 40 accordi che HydroQuébec ha firmato con cinque First Nations negli ultimi quattro decenni per "sviluppare partnership sostenibili e reciprocamente vantaggiose" e ha affermato che la società mantiene "un dialogo continuo" con le comunità indigene per rafforzare le relazioni.

Dall'altra parte del confine, alcuni attivisti ambientali statunitensi vedono le importazioni di energia idroelettrica del New England come complici del trattamento ingiusto dei popoli indigeni canadesi, di cui gli attivisti affermano che gli Stati Uniti dovrebbero rendere conto nei propri procedimenti normativi.

"Ma per il governo degli Stati Uniti" il progetto Champlain Hudson "non sarebbe accaduto", ha detto Jared Margolis, un avvocato senior presso il Center for Biological Diversity. Ha detto che le agenzie federali statunitensi devono quindi considerare "l'intera portata degli impatti" del progetto, comprese le comunità indigene canadesi e la fauna selvatica, e il clima globale, in contrasto con la determinazione del Dipartimento dell'Energia nel 2014.

Una minaccia per l'energia rinnovabile negli Stati Uniti?

Al di là dell'opposizione delle comunità indigene in Canada, Hernandez della New York City Environmental Justice Alliance e altri attivisti della città temono che una transizione locale all'energia rinnovabile potrebbe soffrire se l'energia idroelettrica canadese diventasse un appuntamento fisso nel New England e nel mix energetico di New York, piuttosto che una soluzione provvisoria.

Se ciò accadrà, potrebbe interferire seriamente con la visione di molti gruppi ambientalisti cittadini di una "giusta transizione" verso un'economia basata sull'energia pulita, incentrata su progetti eolici e solari autoctoni che generano posti di lavoro verdi e benefici economici e climatici, per il comunità emarginate della città.

Hernandez ha riconosciuto che la realizzazione di quella visione richiederebbe un vasto investimento iniziale in progetti, come la trasformazione della prigione di Rikers Island in un hub di energia rinnovabile, che potrebbe diventare più conveniente nel tempo ma non potrebbe competere con il prezzo attuale dell'energia idroelettrica canadese .

L'interesse acquisito dell'industria idroelettrica canadese nell'esportazione di elettricità pulita ai consumatori statunitensi può solo aumentare l'incentivo per New York e il New England a fare affidamento sull'energia idroelettrica canadese, soprattutto se rimane relativamente economica e prontamente disponibile nei prossimi decenni.

Sebbene HydroQuébec abbia affermato che i progetti del New England e di New York non richiedono alcun nuovo sviluppo di idroelettrici, possono comunque portare a tale sviluppo indirettamente, aumentando la domanda complessiva di energia idroelettrica canadese.

HydroQuébec ha anche respinto le richieste degli attivisti ambientali di impegnarsi per una moratoria sullo sviluppo di nuove dighe. E poiché il bisogno di azione per il clima del New England afferma che genera nuove opportunità economiche per l'azienda, è difficile immaginare perché HydroQuebec farebbe diversamente.

WaterPower Canada, l'associazione nazionale no-profit precedentemente nota come Canadian Hydroelectric Association, afferma sul suo sito web che il Canada ha il potenziale per raddoppiare la sua capacità installata per la generazione di energia idroelettrica. E ha chiarito che intende sviluppare quel potenziale, con HydroQuébec non fa eccezione, ha detto Meg Sheehan, un coordinatore della North American Megadam Resistance Alliance.

Il piano strategico di HydroQuébec per il 2020-2024 afferma che mira ad "aumentare le nostre esportazioni per sostenere la decarbonizzazione del nord-est del Nord America".

"Devono continuare a costruire dighe e devono continuare a esportare", ha detto Sheehan. Ha invocato le parole dell'ex CEO dell'azienda Eric Martel: "Senza esportazioni, i nostri profitti sono in difficoltà".

"Save the Maine Woods"

Indipendentemente da chi trionfa nella battaglia sui progetti di New York e New England, probabilmente continuerà il dibattito più ampio sull'energia idroelettrica canadese e su una transizione giusta nel New England.

Mentre i piani per i due progetti di linee di trasmissione di energia idroelettrica si sviluppano nei prossimi mesi, gli organizzatori ambientali e indigeni canadesi ospitano conferenze stampa online e webinar per educare e mobilitare gli americani sulle loro preoccupazioni e fare pressioni sui loro funzionari eletti per rifiutare i progetti idroelettrici.

Tornati nel Maine, gli avversari sperano che il rilancio di una vecchia tattica porti un nuovo successo. Lo scorso agosto, la Corte Suprema del Maine si è pronunciata contro la presentazione di un referendum che cerca di bloccare il corridoio del Central Maine Power al ballottaggio del novembre 2020 sulla base del fatto che era incostituzionale, avendo "superato[ed] la portata dei poteri legislativi del popolo. "

Tramonto su Whipple Pond nel bosco settentrionale del Maine. Credito: Sally Kwan

Ora, gli attivisti del gruppo di cittadini Say No al NECEC stanno sostenendo un secondo referendum da inserire nel ballottaggio per novembre 2021. A differenza del precedente, questo referendum richiederebbe ai legislatori del Maine di adottare una politica di voto dei due terzi per approvare il uso di terreni pubblici per eventuali progetti futuri di linee di trasmissione, nonché per progetti di questo tipo approvati negli ultimi sei anni, compreso il NECEC.

Da parte sua, Hanson, in cerca di solitudine a North Woods del Maine, ha intenzione di continuare a parlare contro il progetto e l'assalto al mondo naturale che crede rappresenti.

Sebbene le sue ragioni per opporsi siano molteplici, il messaggio di Hasons per i suoi concittadini americani è semplice. "Salvare i boschi del Maine, questa è la mia chiamata", ha detto, esortando le persone a vedere la zona da soli. "Tutte le persone che vengono qui saranno d'accordo."

Ilana Cohen

Reporter, New York City

Ilana Cohen è una orgogliosa newyorkese e una giovane studentessa in ascesa all'Università di Harvard che studia filosofia e studi sociali. In qualità di matricola universitaria, ha contribuito a rilanciare la campagna di disinvestimento dai combustibili fossili nel campus di Harvard e attualmente è Associate Managing Editor della Harvard Political Review, per la quale ha scritto e modificato numerosi articoli su questioni climatiche e ambientali. Come giornalista freelance, Ilana ha contribuito a The Nation, The Guardian, The New York Daily News, WBUR, Gotham Gazette, The Harvard Crimson e City Limits.

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