domenica, Novembre 28, 2021
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Nonostante un grande dissenso, le utility del Minnesota approvano la vendita di impianti a carbone. Ma gli ostacoli restano

Un piano per vendere, piuttosto che chiudere, la più grande centrale elettrica del North Dakota ha ricevuto l’approvazione dai consigli di amministrazione delle cooperative di servizi pubblici in tutto il Minnesota rurale e suburbano.

Delle 28 utility, solo una ha votato contro la proposta la scorsa settimana, ma era la più grande del gruppo, Connexus Energy, con sede nella periferia nord di Minneapolis.

I sostenitori dell’ambiente hanno aiutato a organizzare un’opposizione che sosteneva che i servizi pubblici avrebbero fatto meglio a chiudere l’impianto piuttosto che accettare un piano per venderlo che include un contratto di 10 anni per continuare ad acquistare energia dal carbone. Gli oppositori hanno indicato il contratto sul carbone come una delle numerose disposizioni della vendita che non erano nel migliore interesse dei consumatori o dell’ambiente.

L’accordo è ora vicino alla conclusione, con gli avversari che ora rivolgono la loro attenzione a sfidare la vendita attraverso i consigli di regolamentazione statali e federali. Uno dei prossimi passi è che la Minnesota Public Utilities Commission deve approvare la vendita di una linea elettrica interstatale come parte dell’accordo per la vendita dell’impianto.

Il fatto che ci sia stato un dibattito in molti dei consigli di amministrazione della cooperativa mostra la crescente importanza delle preoccupazioni ambientali presso le utility che sono state a lungo lente, rispetto alle utility più grandi e di proprietà degli investitori, a tagliare le emissioni o investire in energie rinnovabili.

Michael Overend, un cliente di Cooperative Light & Power nella parte nord-est dello stato, ha dichiarato di essere deluso dal fatto che il consiglio della sua cooperativa abbia votato 3-2 per sostenere la vendita.

“Questo è importante perché, per me, il cambiamento climatico è il problema più importante che stiamo affrontando in questo momento”, ha affermato. “Stiamo lasciando un disastro terribile per i nostri figli e i loro figli”.

Overend, veterinario e donatore di gruppi ambientalisti, ha affermato che la cosa positiva che potrebbe derivare da questo dibattito è che i clienti cooperativi stanno diventando più coinvolti e responsabilizzano i leader.

Gli oppositori della vendita hanno affermato che troppo pochi clienti cooperativi, che sono azionisti o “soci-proprietari” nel modello di business cooperativo, erano consapevoli che si stava svolgendo un voto importante.

I sostenitori della vendita “hanno fatto un ottimo lavoro nel controllare le informazioni, non rendendole pubbliche, non rendendole disponibili e avendo una tempistica molto breve per la decisione di filtrare attraverso le cooperative locali”, ha affermato Duane Ninneman, direttore esecutivo di Clean Up the River. Environment, o CURE, un’organizzazione no-profit con sede nel Minnesota che lavora su questioni ambientali e sul miglioramento della responsabilità nelle cooperative elettriche.

L’impianto, Coal Creek Station, è venduto da Great River Energy, una società del Minnesota che fornisce elettricità alle 28 aziende associate. L’acquirente è Rainbow Energy Marketing del North Dakota, che ha dichiarato di voler riadattare l’impianto utilizzando la tecnologia di cattura del carbonio.

Great River ha confermato i risultati del voto in una breve dichiarazione e non ha ricevuto commenti dal suo CEO, David Saggau, o da nessuno dei suoi leader.

Great River ha dichiarato l’anno scorso che avrebbe chiuso l’impianto nel 2022 dopo anni di gestione dell’impianto in perdita finanziaria, ma poi ha cambiato rotta e a giugno ha annunciato il piano per vendere l’impianto e la linea elettrica. Il cambiamento ha seguito una spinta dallo stato del Nord Dakota e dai leader locali per impedire la chiusura e trovare un acquirente.

Great River ha avuto poco da dire pubblicamente durante tutto il processo. Rainbow Energy non ha risposto a una richiesta di commento per questa storia.

Gran parte del lobbismo pubblico è stato svolto da sindacati i cui lavoratori perderebbero il lavoro se lo stabilimento chiudesse, come l’Unione internazionale dei lavoratori del Nord America.

“Siamo davvero felici di poter voltare pagina e guardare avanti nel North Dakota”, ha detto Kevin Pranis, che lavora per l’ufficio del sindacato che sovrintende Minnesota e North Dakota, parlando dell’approvazione da parte delle cooperative del Minnesota. I suoi membri si occupano della manutenzione a Coal Creek e di altre centrali elettriche, e lavorano anche sulle turbine eoliche.

Ha detto che gran parte della campagna contro la vendita è stata basata su un’errata comprensione di ciò che Great River sta proponendo. L’accordo di vendita dice che Great River continuerà ad acquistare la maggior parte della produzione dell’impianto per circa due anni, e poi acquisterà una quota molto più piccola, 300 megawatt, per i restanti otto anni.

Pranis vede la vendita come un’opportunità per un nuovo inizio nello sviluppo delle energie rinnovabili nel North Dakota. Ritiene che i gruppi ambientalisti del Minnesota non apprezzino come la chiusura di Coal Creek potrebbe approfondire la percezione che l’energia rinnovabile stia uccidendo posti di lavoro, contribuendo all’opposizione politica locale ai progetti eolici e solari nel Nord Dakota.

“Il compromesso è necessario per andare avanti”, ha detto Pranis.

Opposizione a un piano “altamente speculativo”

Gli oppositori della vendita considerano il piano così profondamente imperfetto che non c’è spazio per sostenerlo.

Connexus Energy ha spiegato alcune delle preoccupazioni in una lettera aperta ai suoi clienti pubblicata venerdì, spiegando perché il suo consiglio di amministrazione ha votato all’unanimità per respingere la proposta. Sotto la struttura di governo di Great River Energy, Connexus è ancora vincolata dal contratto di vendita perché un numero sufficiente di altre società di servizi pubblici ha votato per approvarlo.

“Il Consiglio di amministrazione di Connexus ritiene che la decisione e l’approccio per vendere la Coal Creek Station e le relative transazioni non abbiano soddisfatto i risparmi che Connexus si aspettava per i suoi membri né ridotto i gas serra consentendo il proseguimento delle operazioni di quell’impianto”, ha affermato la lettera, firmata dal CEO Greg. Ridderbusch e la presidente del consiglio di amministrazione Fran Bator.

Hanno detto che la chiusura dell’impianto porterebbe a un risparmio previsto di 28 milioni di dollari per la loro utilità nel 2023, mentre, dopo la vendita dell’impianto, continuare ad acquistare energia da esso porterebbe a un risparmio di 20 milioni di dollari nel 2023.

Great River Energy contesta queste cifre, affermando che i 28 milioni di dollari di risparmi si basano su una previsione delle condizioni di mercato condotta lo scorso anno e i 20 milioni di dollari si basano su una previsione di quest’anno, quindi i due non sono comparabili. Great River ha affermato che la vendita porterebbe a un risparmio netto di circa 130 milioni di dollari in 15 anni, distribuito su tutti i 28 membri.

Connexus considera il piano per installare la cattura del carbonio nell’impianto come “altamente speculativo” e dipendente dai crediti d’imposta federali.

Inoltre, Connexus contesta l’idea, avanzata da Great River, che la vendita dell’impianto contribuirà a mantenere la rete elettrica affidabile per i clienti, osservando che la rete multi-stato che include Minnesota e North Dakota ha una grande capacità di centrali elettriche ed è improbabile che affronti i tipi di problemi di affidabilità visti in Texas questo inverno.

Connexus serve circa 138.000 famiglie e imprese, diventando così la più grande delle cooperative servite da Great River, che ne serve circa 700.000.

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Il consiglio della seconda più grande cooperativa, Dakota Electric, ha votato 8-3 per sostenere la vendita, secondo le persone presenti all’incontro.

“Per il consiglio di amministrazione di Dakota Electric, la domanda è stata cosa è meglio per i nostri membri, bilanciando i tassi, l’affidabilità e le preoccupazioni ambientali”, ha affermato Jerry Pittman, presidente del consiglio di amministrazione, in una dichiarazione.

I prossimi passi

Ora che i membri di Great River Energy hanno approvato la vendita, gli oppositori del piano ripongono le loro speranze nel convincere la Commissione per i servizi pubblici del Minnesota a rifiutare l’approvazione alla vendita della linea elettrica, che avrebbe l’effetto di annullare l’intero accordo per la vendita dell’impianto.

L’altro passaggio rimanente è l’approvazione della vendita dell’impianto da parte della Federal Energy Regulatory Commission.

Great River aveva discusso per una rapida approvazione da parte della commissione statale, ma gli oppositori hanno ottenuto con successo il pannello per estendere il periodo di commento dal 28 luglio all’11 agosto.

I gruppi ambientalisti, tra cui CURE, Fresh Energy, il Minnesota Center for Environmental Advocacy e Sierra Club, hanno affermato in un deposito presso la commissione che la vendita della linea elettrica è di vitale importanza perché è uno degli unici modi per fornire energia rinnovabile dal Nord Dakota al Minnesota.

I gruppi temono che la linea venga venduta a un valore inferiore a quello di mercato e che Rainbow Energy possa quindi controllare un bene prezioso che ora è di proprietà di Great River e, per estensione, dei suoi clienti.

Il prezzo di vendita della linea è di $ 225 milioni, mentre l’impianto viene venduto per $ 1, secondo Michael Noble, direttore esecutivo di Fresh Energy, che ha affermato di aver ottenuto i dati da Great River, come riportato per la prima volta da Inside Climate News il mese scorso. Great River ha detto che non confermerà le cifre, citando un accordo di riservatezza.

Ma l’idea che la commissione intraprenda qualsiasi azione per rallentare o impedire la vendita, o intraprenda qualsiasi azione per indagare sul processo, spingerebbe i confini di una legge statale e regole che conferiscono alla commissione poca autorità sui servizi cooperativi.

Per questo motivo, sostenitori come Ninneman affermano di rendersi conto che le probabilità sono lunghe di poter interrompere la vendita dell’impianto e della linea. Ninneman ha affermato che il punto più importante è fare tutto il possibile per ridurre l’uso dell’energia dal carbone e rendere le società cooperative più trasparenti e responsabili.

Dan Gearino

Reporter sull’energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre il Midwest degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l’energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un incarico di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove si è occupato del business dell’energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, Ohio.

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