sabato, Ottobre 16, 2021
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North Dakota, utilizzando i fondi dei contribuenti, ha salvato le compagnie petrolifere e del gas tappando i pozzi abbandonati

Quando il North Dakota ha stanziato oltre 66 milioni di dollari in fondi federali di soccorso per la pandemia per ripulire i vecchi pozzi di petrolio e gas l'anno scorso, sembrava il tipo di programma che tutti potevano sostenere. Il denaro avrebbe tappato centinaia di pozzi abbandonati e ripristinato la terra spesso inquinata che li circonda, e nel processo avrebbe impiegato lavoratori dei giacimenti petroliferi che erano stati licenziati dopo il crollo dei prezzi.

Il programma ha ampiamente raggiunto questi obiettivi. Ma alcuni sostenitori dell'ambiente affermano che ha ottenuto un risultato che non si aspettavano: ha salvato decine di compagnie petrolifere di piccole e medie dimensioni, sollevandole dalla responsabilità di pagare per ripulire i propri pozzi utilizzando invece i soldi dei contribuenti.

I trivellatori di petrolio sono generalmente tenuti a tappare i loro pozzi dopo aver finito di produrre greggio. Ma in pratica, le aziende sono spesso in grado di rinviare tale responsabilità per anni o decenni. Le aziende più grandi spesso vendono pozzi più vecchi a quelli più piccoli, che a volte falliscono, lasciando i pozzi senza proprietario.

Questi "pozzi orfani" diventano responsabilità del governo federale o statale, a seconda di dove sono stati perforati. Mentre le compagnie petrolifere sono tenute a emettere obbligazioni o altre assicurazioni finanziarie per pagare per tapparle, in realtà quelle obbligazioni coprono solo una piccola frazione dei costi, lasciando i contribuenti ai ganci. Una stima, della Carbon Tracker Initiative, un think tank finanziario, ha scoperto che quei titoli coprono solo una piccola frazione dei costi previsti per ripulire i pozzi di petrolio e di gas della nazione.

Ma in North Dakota, si è scoperto che la maggior parte dei pozzi che lo stato ha tappato non erano veramente orfani, ma avevano proprietari solvibili. Dopo che l'industria ha avvertito l'anno scorso che il crollo petrolifero causato dalla pandemia stava minacciando le sue finanze, i regolatori statali sono intervenuti, hanno assunto la proprietà di più di 300 pozzi e hanno utilizzato i fondi del CARES Act per tapparli, il che significa che le società hanno evitato di pagare nulla.

"Quello che è successo è che un gruppo di persone ha avuto un giro gratis", ha detto Scott Skokos, direttore esecutivo del Dakota Resource Council, un gruppo ambientalista di base nello stato.

Skokos ha detto che ha solo approfondito la sua sensazione che lo stato abbia salvato l'industria. A ottobre, i legislatori statali hanno concesso alle autorità di regolamentazione il permesso di inviare circa 16 milioni di dollari dei fondi del CARES Act come sovvenzioni alle compagnie petrolifere per aiutarle a comprare acqua per fratturare idraulicamente nuovi pozzi, un passo che i regolatori ritenevano necessario per spendere i fondi entro la fine dell'anno. Nove aziende hanno approfittato del programma. In un caso, una singola società, Continental Resources, ha ricevuto 5,4 milioni di dollari, secondo i registri statali.

Il Wyoming ha anche inviato circa 30 milioni di dollari in fondi di soccorso per il Covid alle compagnie petrolifere come sovvenzioni per fratturare nuovi pozzi o per far rivivere o tappare quelli vecchi.

Alcuni sostenitori affermano che tali programmi di collegamento dei pozzi evidenziano un problema più ampio: milioni di pozzi di petrolio e di gas non collegati e obsoleti punteggiano il terreno dagli Appalachi alla California, spesso trasportando petrolio e tossine in superficie, contaminando le acque sotterranee e disperdendo il gas metano che riscalda il clima nel l'atmosfera.

L'Environmental Protection Agency stima che i pozzi scollegati della nazione hanno perso circa 263.000 tonnellate di metano nel 2019, che, se confrontato con l'anidride carbonica in un periodo di 20 anni, equivale alle emissioni per il riscaldamento del clima di oltre 5 centrali elettriche a carbone . L'agenzia ha aggiunto che la cifra effettiva potrebbe essere significativamente inferiore o tre volte maggiore.

Mentre molti dei pozzi, almeno centinaia di migliaia, sono orfani, molti altri sono ancora gestiti da compagnie petrolifere che, secondo i critici, hanno evitato di tapparli a causa di regolamenti che consentono all'industria di rimandare la loro pulizia a tempo indeterminato, scaricando infine la responsabilità sui contribuenti.

L'American Jobs Plan del presidente Joe Biden prevede di spendere 16 miliardi di dollari per ripulire i pozzi orfani della nazione e le miniere di carbone e hardrock, e i legislatori hanno redatto progetti di legge con obiettivi simili.

Gli ambientalisti, i leader di entrambi i partiti politici e l'industria petrolifera sostengono tutti di indirizzare i dollari federali per tappare i pozzi orfani come un modo per affrontare il cambiamento climatico e l'inquinamento, creando al contempo posti di lavoro per i lavoratori dei giacimenti petroliferi. Ma alcuni sostenitori affermano che ciò che è accaduto in North Dakota mostra i rischi di spendere miliardi di dollari senza un controllo sufficiente e senza richiedere alle compagnie petrolifere di spendere più soldi per pagare i loro pozzi.

"C'è un'incredibile opportunità per iniziare a ripulire e catalogare meglio i pozzi orfani mentre si creano posti di lavoro ben retribuiti", ha affermato Sara Cawley, rappresentante legislativa di Earthjustice, un'organizzazione no profit per l'ambiente. Ma, ha detto, qualsiasi spesa federale deve essere legata alle riforme normative, inclusa la richiesta alle aziende di mettere da parte più soldi per il collegamento, "in modo che i contribuenti non continuino a pagare per la pulizia per sempre".

Finora sono state presentate due proposte di legge. Entrambi indirizzerebbero miliardi di dollari per tappare pozzi orfani su terre statali, federali e tribali, ed entrambi includerebbero un linguaggio che incoraggerebbe gli stati a migliorare le normative in materia di ben tappatura vincolando una parte dei finanziamenti alle riforme. Solo uno, tuttavia, del rappresentante Teresa Leger Fernandez (D-N.M.), richiederebbe alle compagnie petrolifere di acquistare obbligazioni più costose durante le trivellazioni su terreni federali, lasciando più soldi disponibili in caso di default.

Lynn Helms, direttrice del Dipartimento delle risorse minerarie del Nord Dakota, ha difeso il programma statale dalle critiche secondo cui avrebbe salvato l'industria, affermando che si rivolgeva alle aziende che stavano affrontando stress finanziari a causa del crollo dei prezzi del petrolio dello scorso anno e che in alcuni casi, piccole , le operazioni a conduzione familiare non avevano i fondi per tappare i pozzi. Ha detto che il suo dipartimento ha iniziato a chiedere il rimborso da alcune delle società che sono ancora solvibili e ha già ottenuto più di $ 3 milioni per rimborsare un fondo statale che ha coperto alcuni costi oltre i $ 66 milioni del CARES Act.

Ha detto che il programma ha servito l'intento del CARES Act – stimolare l'economia e sostenere l'occupazione – creando più di 3.700 posti di lavoro, "e questo era lo scopo numero uno per cui lo abbiamo fatto".

Helms ha affermato che i 16 milioni di dollari in sovvenzioni per il fracking erano anche destinati a sostenere i lavoratori e le finanze statali, che dipendono fortemente dalle entrate fiscali derivanti dalla produzione di petrolio. Le sovvenzioni, ha affermato, hanno sostenuto circa 600 posti di lavoro e aumentato la produzione a dicembre, sostenendo i finanziamenti per le scuole e altri programmi. Pur riconoscendo che Continental e altre società hanno essenzialmente ricevuto uno sconto multimilionario, "non era quello lo scopo", ha affermato.

Alcuni sostenitori dell'ambiente hanno ribattuto che, qualunque sia l'intento, il North Dakota ha effettivamente dato all'industria petrolifera un sussidio backdoor e ha inviato un segnale implicito che i contribuenti verranno in suo soccorso quando i tempi saranno difficili.

"In North Dakota penso che la storia sia in qualche modo abbastanza succinta", ha affermato Nikki Reisch, direttore del programma per il clima e l'energia presso il Center for International Environmental Law, che ha evidenziato il programma dello stato in un recente rapporto. "I dollari dei contribuenti venivano usati per raccogliere le tasse degli inquinatori, mentre allo stesso tempo lo stato stava riutilizzando i fondi federali per sostenere il nuovo fracking, peggiorando lo stesso problema".

"Vettori di inquinamento"

Nessuno sa quanti vecchi pozzi sono sparsi nei giacimenti di petrolio e gas della nazione. Secondo l'Interstate Oil and Gas Compact Commission, gli stati hanno identificato quasi 57.000 pozzi orfani, ma si stima che ce ne siano centinaia di migliaia in più senza documenti. L'EPA ha stimato che ci siano più di 3 milioni di pozzi abbandonati, indipendentemente dal fatto che abbiano o meno proprietari. Spesso le aziende possono evitare di tappare i pozzi quando non sono più produttivi definendoli inattivi, uno stato che può durare decenni.

A livello locale, i vecchi pozzi possono contaminare le falde acquifere e i terreni agricoli sporchi, emettendo non solo petrolio ma anche acqua tossica e altamente salata. I siti di pozzi abbandonati rendono inutilizzabili parti dei campi degli agricoltori.

Le aziende sono generalmente tenute ad acquistare obbligazioni quando trivellano pozzi come forma di assicurazione: i governi possono confiscare le obbligazioni se le aziende non riescono a tappare i propri pozzi. I legislatori o le autorità di regolamentazione determinano i livelli di tali obbligazioni, ad esempio $ 10.000 per pozzo o $ 150.000 per tutti i pozzi di un'azienda all'interno di uno stato, ma in molti casi quei livelli sono stati fissati decenni fa e iniziano a malapena a coprire i costi di tamponamento.

Carbon Tracker ha raccolto dati su oltre 2,4 milioni di pozzi catalogati e scollegati, inclusi tutti i pozzi attivi della nazione, e ha stimato che costerebbe circa 288 miliardi di dollari per tapparli. Ma la sua analisi ha mostrato che le obbligazioni statali e federali coprirebbero solo circa l'1 per cento di tale costo, sollevando la questione di chi pagherà la differenza se le aziende falliranno o non riusciranno a tappare i loro pozzi. Quella stima per la copertura delle obbligazioni escludeva il Texas, per il quale Carbon Tracker non è stato in grado di ottenere dati. La scorsa settimana, lo State Land Office del New Mexico ha pubblicato un rapporto che ha rilevato che le obbligazioni delle compagnie petrolifere nello stato coprivano il 2% dei costi di bonifica previsti, con un calo di 8,1 miliardi di dollari.

Rob Schuwerk, direttore esecutivo dell'ufficio nordamericano di Carbon Tracker, ha affermato che l'imminente transizione dal petrolio e dal gas peggiorerà il problema. Una cosa è se i ricavi del settore sono stabili o in crescita e le aziende solo occasionalmente rinunciano alle loro responsabilità di pulizia. Ma se la domanda di petrolio e gas inizia a diminuire, è probabile che l'industria affronti un calo dei ricavi e un picco di fallimenti, proprio mentre le aziende abbandonano un'ondata di pozzi non redditizi. Potrebbero non avere soldi per tappare i propri pozzi, lasciando i contribuenti in difficoltà.

Un serbatoio di petrolio abbandonato da un vecchio boom petrolifero si trova in un ranch nel Nord Dakota occidentale, mentre un impianto perfora un nuovo pozzo in lontananza e un bengala brucia dietro di esso. Credito: Nicholas Kusnetz

L'anno scorso è servito come anteprima, quando i blocchi globali hanno fatto precipitare la domanda di petrolio. In North Dakota, ciò significava che le compagnie petrolifere dovevano chiudere i loro pozzi e licenziare i lavoratori mentre le loro entrate diminuivano.

Le condizioni hanno portato ad avvertimenti di bancarotte e hanno portato i regolatori a chiedere allo stato di spendere i fondi di soccorso del CARES Act per tappare e riparare i pozzi abbandonati, che hanno avvertito che potrebbero diventare orfani se non affrontati.

Per tappare i pozzi, lo stato ha dovuto assumerne la proprietà, un passo che è stato accolto con favore da Ron Ness, che gestisce il North Dakota Petroleum Council, che rappresenta l'industria. Ma in un'udienza statale lo scorso anno, Ness ha messo in guardia i regolatori dal sequestro anche delle obbligazioni che le società avevano acquistato come assicurazione per aver tappato i pozzi. Sebbene le obbligazioni potrebbero aiutare a pagare i costi di tamponamento, il loro sequestro avrebbe impatti "molto reali" che si dimostrerebbero "estremamente problematici", ha affermato Ness.

Ness ha sostenuto che la legge CARES stava effettivamente rimborsando allo stato i costi di tamponamento dei pozzi. Se i regolatori si fossero impossessati delle obbligazioni, sosteneva, lo stato avrebbe potuto restituire i fondi al governo federale.

Il consiglio petrolifero non ha risposto a messaggi telefonici o e-mail. Ma Schuwerk ha affermato che la confisca di un'obbligazione potrebbe creare problemi alla società che l'ha acquistata. Le società obbligazionarie potrebbero improvvisamente considerare quella società come un rischio e richiederle di pagare premi più elevati per le sue altre obbligazioni, ad esempio, aumentando i costi di perforazione.

I regolatori hanno ampiamente accolto la richiesta di Ness, almeno finora. Secondo i dati forniti dal Dipartimento delle risorse minerarie, lo stato ha confiscato 320 pozzi e ne aveva tappati 280 a maggio, per un costo di $ 39,3 milioni, di cui $ 6,1 milioni provenienti da un fondo statale per la tappatura dei pozzi finanziato con tasse e sanzioni del settore e tasse sulla produzione. Lo stato ha "bonificato" o ripulito solo 173 dei siti.

Ma finora, lo stato ha confiscato obbligazioni per un valore di soli 3,4 milioni di dollari circa, mentre ne sta perseguendo altri 1,5 milioni attraverso azioni civili, ha affermato Helms. Tutti quei soldi andrebbero a rimborsare il fondo statale, piuttosto che i soldi del CARES Act. Helms ha affermato che mentre stanno ancora esaminando la questione, le regole del CARES Act potrebbero imporre che lo stato non possa o non debba rimborsare il governo federale.

Il dipartimento ha affermato che sette società, responsabili di 77 dei pozzi confiscati, sono entrate in bancarotta o sono state dichiarate insolventi. Il resto dei pozzi, invece, era di proprietà di società che continuano a pompare petrolio nello stato.

La Cobra Oil and Gas, per esempio, ha fatto confiscare 121 pozzi. I registri statali affermano che la società con sede in Texas ha altri 369 pozzi attivi, il che suggerisce che potrebbero esserci state entrate per coprire i costi di tamponamento. Cobra non ha risposto a messaggi telefonici o e-mail.

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Helms ha affermato che aziende come Cobra "non sono fuori dai guai", aggiungendo: "Non credo di poterti dire che perseguiremo il rimborso completo, ma penso di potermi impegnare che perseguiremo almeno alcuni rimborso da parte di tali società”.

Helms ha affermato che la legislatura del North Dakota ha apportato modifiche ai vincoli e ai regolamenti negli ultimi anni che hanno lo scopo di impedire ai 14.000 pozzi che sono stati perforati nel North Dakota nell'ultimo decennio di affrontare un destino simile. I pozzi che sono rimasti inattivi per 18 mesi, ad esempio, ora devono avere obbligazioni dedicate, piuttosto che essere coperte da una "cauzione coperta" per tutti i pozzi di un'azienda nello stato.

Il Wyoming ha anche inviato fondi del CARES Act come sovvenzioni alle compagnie petrolifere, che potrebbero utilizzare per fracking pozzi che avevano già perforato o per tappare pozzi più vecchi. Secondo i dati forniti dal Wyoming Business Council, che ha amministrato i fondi, Devon Energy ha ricevuto quasi 5,8 milioni di dollari, che ha utilizzato sia per fratturare nuovi pozzi che per tappare quelli vecchi. Altre sei società, tra cui Occidental Petroleum, hanno ricevuto più di 1 milione di dollari ciascuna.

Randall Luthi, capo consigliere energetico del governatore del Wyoming Mark Gordon, ha dichiarato in una dichiarazione a Inside Climate News che la spesa è stata "completamente appropriata", aggiungendo che migliaia di persone nello stato non sono state in grado di trovare lavoro l'anno scorso. Ha detto che il programma ha fornito "un colpo di fortuna economico e ambientale per il Wyoming in un momento in cui era necessario" e che "il denaro di CARES è sempre stato destinato a società solvibili, ma in difficoltà".

Né Devon, né Occidental né Continental Resources hanno risposto alle richieste di commento.

Skokos, del Dakota Resource Council, ha affermato di essere favorevole alla pulizia di vecchi pozzi, ma che il modo in cui è stato amministrato è stato "fondamentalmente un salvataggio per l'industria".

"Avremmo potuto usare quei soldi per altre cose come il congedo familiare retribuito o soldi per i lavoratori effettivi che aumentano la disoccupazione", ha detto. "Ci sono persone che stavano lottando."

Adam Peltz, un avvocato senior dell'Environmental Defense Fund, ha affermato che è improbabile che qualsiasi sforzo federale per tappare i pozzi orfani venga speso in pozzi con proprietari di solventi, come è stato nel North Dakota e nel Wyoming.

"La stragrande maggioranza di questi soldi sarà spesa per pozzi pre-normativi che in realtà non hanno traccia di un proprietario registrato", ha detto. La Pennsylvania, l'Ohio e altri stati orientali dove sono stati perforati alcuni dei primi pozzi petroliferi, ad esempio, hanno centinaia di migliaia di pozzi orfani e pochi fondi per tapparli. "E rimarranno lì come vettori di inquinamento", ha detto Peltz, "fino a quando non avremo un sacco di soldi per collegarli. La buona notizia è che siamo in un momento in cui il denaro scorre per buone cause".

Ha notato che alcuni stati, incluso il North Dakota, hanno anche iniziato a migliorare i loro requisiti di legame.

Ma Reisch, del Center for International Environmental Law, ha avvertito che questi cambiamenti hanno appena iniziato a colmare il divario.

"L'incombente eredità dell'industria petrolifera e del gas e dell'economia dei combustibili fossili sarà davvero questa infrastruttura fantasma e questi pozzi tossici", ha affermato. "L'entità del problema e i fondi necessari per affrontarlo correttamente sono davvero scoraggianti".

Nicholas Kusnetz

Giornalista, New York City

Nicholas Kusnetz è un giornalista di Inside Climate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui l'American Association for the Advancement of Science e la Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi contattare Nicholas a nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro a nicholas.kusnetz@protonmail.com.

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