venerdì, Settembre 30, 2022
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Per la prima volta, uno studio di Harvard collega l’inquinamento atmosferico dal fracking ai decessi precoci tra i residenti nelle vicinanze

I residenti e i medici della Pennsylvania occidentale hanno dichiarato pubblicamente la loro preoccupazione che il fracking per il gas fossile abbia ammalato le persone e possa causare tumori rari nei bambini.

Oggi, un nuovo studio di Harvard collega il fracking con le morti premature degli anziani.

Pubblicato sulla rivista scientifica Nature Energy, il team di ricercatori della Harvard TH Chan School of Public Health incolpa un mix di contaminanti nell’aria associati a quello che è noto come sviluppo non convenzionale di petrolio e gas. Questo è quando le aziende utilizzano perforazioni orizzontali e liquidi sotto pressione per fratturare la roccia sotterranea per rilasciare i combustibili fossili attraverso un processo noto come fratturazione idraulica o fracking.

Lo studio ha rilevato che più le persone di età pari o superiore a 65 anni vivevano vicino ai pozzi, maggiore era il rischio di mortalità prematura. Gli anziani che vivevano più vicino ai pozzi avevano un rischio di morte prematura del 2,5% superiore rispetto alle persone che non vivevano vicino ai pozzi, hanno scoperto i ricercatori.

Lo studio ha anche scoperto che gli anziani che vivevano sottovento ai pozzi avevano un rischio maggiore di morte prematura simile rispetto a quelli che vivevano sopravento, rispetto alle persone che non erano esposte. Nel loro articolo, i ricercatori non hanno stimato il numero totale di morti premature né la durata della vita è stata ridotta.

Tuttavia, gli autori hanno affermato che è il primo studio a collegare la mortalità tra le persone di età pari o superiore a 65 anni con l’inquinamento atmosferico da pozzi di fracking.

“I nostri risultati suggeriscono l’importanza di considerare i potenziali pericoli per la salute del collocamento (sviluppo non convenzionale di petrolio e gas) vicino o sopravento alle case delle persone”, ha affermato Longxiang Li, un borsista post-dottorato presso il Dipartimento di salute ambientale della scuola e autore principale dello studio.

I ricercatori hanno scritto che una varietà di attività può causare inquinamento atmosferico intorno ai pozzi di petrolio e gas con conseguente aumento dell’esposizione a composti organici volatili, ossidi di azoto e radiazioni naturali.

Tali attività possono includere la costruzione di piattaforme, la perforazione di pozzi, la fratturazione idraulica e la produzione di combustibili fossili. Anche i camion diesel e le attrezzature utilizzate per costruire le piattaforme di perforazione e per spingere i fluidi di fratturazione in profondità nel terreno emettono sostanze inquinanti. Gli inquinanti possono essere rilasciati direttamente dalle teste dei pozzi e dalla combustione di combustibili fossili indesiderati, un processo noto come flaring.

L’Agenzia per la protezione dell’ambiente afferma che il rilascio da parte dell’industria di composti organici volatili contribuisce in modo determinante alla formazione di ozono troposferico, o smog, che è legato all’asma aggravato, all’aumento delle visite al pronto soccorso e ai ricoveri ospedalieri e alla morte prematura. L’EPA ha proposto quelli che descrive come requisiti di riduzione delle emissioni ampliati e rafforzati per le fonti di petrolio e gas naturale nuove, modificate o ricostruite.

Lo studio animerà sicuramente ulteriormente i dibattiti politici sugli effetti sulla salute di un controverso metodo di estrazione di combustibili fossili in un momento in cui i combustibili fossili sono sempre più esaminati perché sono anche accusati di aver contribuito alla crisi climatica.

Sebbene Li abbia riconosciuto i benefici socioeconomici per le persone che vivono in aree di fracking, ha affermato che “quello che stiamo cercando di fare è fornire una buona prova per i responsabili politici. Per fare una buona politica, devi conoscere entrambe le parti, i rischi e i benefici”.

“Non siamo decisori politici”, ha aggiunto.

Le conclusioni dello studio non sono una sorpresa per il dottor Edward C. Ketyer, un pediatra di Bridgeville, Pennsylvania, fuori Pittsburgh, che ha lanciato l’allarme sugli effetti sulla salute di un boom del fracking che ha trasformato l’economia e il carattere della Pennsylvania sudoccidentale negli ultimi 15 anni. anni.

“Vivendo nel sud-ovest della Pennsylvania, nel mezzo della regione di Marcellus Shale, abbiamo tutti letto gli studi sugli impatti noti sulla salute derivanti dalla vita vicino a operazioni di petrolio e gas”, ha affermato Ketyer, presidente dei Physicians for Social Responsibility Pennsylvania. “Ci sono stati buoni studi che sono stati replicati” su scarsi risultati alla nascita, nascite premature, basso peso alla nascita e complicazioni con le gravidanze, ha detto, e anche “buoni dati” che mostrano che le persone che vivono vicino a operazioni di fracking hanno un rischio maggiore di ricoveri, emicrania mal di testa e infezioni delle vie respiratorie superiori.

“E siamo ancora molto preoccupati per il problema di un picco di rari tumori infantili”, ha detto, riferendosi al sarcoma di Ewing, che è ancora sotto indagine in un’area di quattro contee fuori Pittsburgh.

“Ci sono stati molti studi sulla salute pubblica, almeno 10 o 20 nella letteratura scientifica, che hanno esaminato vari impatti sulla salute pubblica” del fracking, ha affermato Gunnar W. Schade, professore associato di scienze dell’atmosfera presso la Texas A&M University il cui il focus della ricerca include gli idrocarburi emessi dall’industria petrolifera e del gas in Texas e altrove.

Sebbene abbia affermato di non avere familiarità con i dettagli dello studio di Harvard, i risultati sembrano essere coerenti con quelli di altri che hanno riscontrato varie conseguenze sulla salute legate alla vicinanza a punti di esposizione, come i pozzi. Il problema, tuttavia, è che non ci sono dati sufficienti sull’esposizione per stabilire connessioni più forti, ha affermato, anche se ha affermato di far parte di un nuovo sforzo di ricerca che sta tentando di farlo.

Senza sapere di più su quali inquinanti le persone sono state esposte ea quali livelli, le conclusioni della ricerca rimangono basate su misurazioni indirette o proxy, offrendo ai sostenitori del settore una “negabilità plausibile” del problema.

Mike Sommers, l’amministratore delegato dell’American Petroleum Institute, un gruppo di pressione, ha sostenuto che la qualità generale dell’aria è migliore negli Stati Uniti ora perché il boom nazionale del gas ha sostituito molto carbone nella produzione di energia.

E lo scorso autunno, il vicepresidente dell’API Kevin O’Scannlain ha testimoniato durante un’audizione dell’EPA che l’istituto ha sostenuto le nuove normative sull’inquinamento atmosferico sulla produzione di petrolio e gas, ma ha esortato l’agenzia “a considerare attentamente la disponibilità e il costo delle attrezzature, della manodopera e delle altre risorse necessarie necessarie conformarsi agli standard proposti”.

Gli scienziati di Harvard hanno riconosciuto di non essere in grado di determinare quale inquinante atmosferico o inquinanti possono spiegare le morti premature.

“Non ci sono quasi stazioni di monitoraggio (inquinamento atmosferico) vicino ai pozzi di fracking”, ha detto Li. “Quasi tutte le stazioni di monitoraggio si trovano in aree urbane”.

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Ma gli autori hanno scritto che il fracking si è espanso rapidamente e che nel 2015 c’erano già più di 100.000 pozzi terrestri perforati utilizzando la perforazione direzionale combinata con il fracking. Rispetto alla perforazione convenzionale di petrolio e gas, i nuovi metodi prevedono periodi di costruzione più lunghi e piattaforme di pozzi più grandi e richiedono maggiori volumi di acqua e sostanze chimiche.

Sebbene chiamata non convenzionale, la pratica di perforazione è diventata la più comune negli Stati Uniti.

Secondo lo studio, circa 17,6 milioni di residenti vivono entro circa mezzo miglio da almeno un pozzo attivo. Per il loro articolo, i ricercatori hanno studiato una coorte di oltre 15 milioni di beneficiari di Medicare, persone di età pari o superiore a 65 anni, che vivono in tutte le principali regioni di fracking degli Stati Uniti, dal 2001 al 2015. Hanno anche raccolto dati dai registri di oltre 2,5 milioni di petrolio e pozzi di gas. Hanno utilizzato due diversi metodi statistici per calcolare l’esposizione delle persone, regolando i risultati per fattori socioeconomici, ambientali e demografici.

“C’è un urgente bisogno di comprendere il nesso causale tra vivere vicino o sottovento (sviluppo di petrolio e gas non convenzionale) e gli effetti negativi sulla salute”, ha affermato Francesca Dominici, professoressa di biostatistica di Harvard e uno dei dieci coautori dello studio.

Dominici è stato l’autore senior lo scorso anno di un importante studio che ha quantificato il grado in cui l’aumento dell’inquinamento da particelle fini durante gli incendi ha contribuito all’eccesso di casi di Covid-19 e decessi negli Stati Uniti

James Bruggers

Reporter, Sud-est, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di Inside Climate News. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team ambientale di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha vinto numerosi riconoscimenti, tra cui il miglior reportage beat, la Society of Environmental Journalists e il Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i reportage sull’energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con la moglie Christine Bruggers.

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