Per un presidente preoccupato per il clima e un senato ostile, una tecnologia può fornire un terreno comune

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Quando Joe Biden si trasferirà alla Casa Bianca a gennaio, è probabile che verrà accolto da un Senato repubblicano che resiste alle più ambiziose politiche climatiche su cui ha condotto una campagna. Ma lui e il Congresso diviso potrebbero trovare un terreno comune su un'azione per combattere il riscaldamento globale per la quale i sostenitori dicono che i giusti incentivi governativi potrebbero cambiare il gioco: cattura e stoccaggio del carbonio.

Biden ha promosso la tecnologia come candidato, ed è una delle poche politiche climatiche a godere di un vero sostegno bipartisan. E mentre la cattura e lo stoccaggio del carbonio, o CCS, ha una storia controversa, una combinazione di fattori ha portato la tecnologia alla ribalta negli ultimi anni.

Alcuni sostenitori del clima vedono ancora la CCS come un pretesto per estendere la vita dei combustibili fossili, ma molti scienziati ed esperti di politiche affermano che sta diventando più chiaro che il mondo dovrà essere in grado di catturare alcune emissioni di anidride carbonica dalle ciminiere o estrarre CO2 direttamente dall'atmosfera al fine di raggiungere gli obiettivi climatici globali.

E Biden potrebbe trovare il supporto per la cattura e lo stoccaggio del carbonio come una delle poche politiche climatiche che può ottenere attraverso un Senato repubblicano.

Il CCS è entrato per la prima volta nell'agenda politica nazionale negli anni 2000, sotto forma del cosiddetto "carbone pulito". Il carburante ha quindi fornito circa la metà dell'elettricità della nazione e l'industria del carbone ha creato un nuovo gruppo di pressione per promuovere la tecnologia.

Molti gruppi ambientalisti hanno visto lo sforzo come falso nella migliore delle ipotesi e, nonostante miliardi di dollari in sostegno federale, il carbone pulito non si è mai realmente materializzato. Un progetto è stato abbandonato dopo aver speso miliardi. L'unica centrale elettrica a carbone su scala commerciale nel paese ad essere dotata della tecnologia ha fermato la cattura delle emissioni all'inizio di quest'anno quando i prezzi del petrolio sono crollati: la CO2 catturata è stata utilizzata per spingere il petrolio dai pozzi in dissolvenza. E anche prima di smettere di rimuovere l'anidride carbonica, ha catturato solo una piccola parte del suo inquinamento da riscaldamento climatico.

"La maggior parte delle persone, quando pensa alla cattura del carbonio, pensa di catturare la CO2 dalle centrali elettriche e spesso pensa al carbone" come combustibile in quelle centrali, ha detto Brad Crabtree, che gestisce la Carbon Capture Coalition, che include compagnie petrolifere e del carbone , servizi pubblici, gruppi ambientalisti e sindacati. In effetti, ha detto, la tecnologia è stata utilizzata principalmente per altre applicazioni.

Di 10 impianti CCS su larga scala nel paese, tutti tranne uno sono collegati a impianti di trattamento del gas naturale, impianti di etanolo o altri impianti industriali con scarichi ad alto contenuto di anidride carbonica, il che rende molto più economico da catturare rispetto a centrali elettriche con concentrazioni inferiori di gas.

Mentre alcune compagnie e utility del carbone possono ancora sostenere di collegare CCS alle loro centrali elettriche, molti sostenitori della tecnologia affermano che può svolgere un ruolo importante nella decarbonizzazione di altri settori con emissioni che sono più difficili da eliminare, come la produzione di cemento e acciaio. Alcune persone nell'industria petrolifera e del gas parlano sempre più di attaccare attrezzature per la cattura del carbonio agli impianti che utilizzeranno il gas naturale per produrre idrogeno, un combustibile a emissioni quasi zero che potrebbe quindi aiutare a decarbonizzare il trasporto a lungo raggio, l'aviazione e alcuni processi industriali.

La tecnologia potrebbe anche essere utilizzata per catturare il gas negli impianti che convertono le piante in idrogeno o altri combustibili, creando un combustibile negativo al carbonio se la CO2 catturata viene immagazzinata sottoterra.

E la cattura del carbonio ha ottenuto un rinnovato sostegno poiché è diventato sempre più chiaro che la semplice riduzione delle emissioni potrebbe non essere sufficiente per limitare il riscaldamento a livelli di sicurezza.

"Non si tratta solo di ridurre le fonti di CO2, si tratta di trovare modi per rimuoverla dall'atmosfera", ha affermato George Peridas, direttore delle partnership per la gestione del carbonio presso il Lawrence Livermore National Laboratory. Alcune aziende hanno iniziato a provare a rimuovere l'anidride carbonica direttamente dall'aria. "Abbiamo bisogno che questo sia ampiamente disponibile su scala gigaton, quindi su scala miliardi di tonnellate, entro la metà del secolo", ha detto.

Secondo un rapporto speciale pubblicato due anni fa dal Gruppo intergovernativo di esperti sui cambiamenti climatici, è probabile che un certo livello di cattura del carbonio svolga un ruolo in qualsiasi sforzo che limiti il ​​riscaldamento a 1,5 gradi Celsius in questo secolo.

"Nessuno può dirti oggi di quanto ne avremo bisogno", ha detto Peridas, ma "il nome del gioco qui è diversificazione e vuoi poter fare affidamento su tutti gli strumenti a tua disposizione".

"Una distrazione dai grandi cambiamenti che devono davvero essere apportati."

Alcuni sostenitori del clima, tuttavia, rimangono scettici.

"La CCS è una strategia propagandata da decenni dall'industria dei combustibili fossili", ha affermato Jenny Marienau Zimmer, responsabile della campagna politica di 350.org. Il gruppo era una delle oltre 600 organizzazioni ambientali che l'anno scorso hanno firmato una lettera al Congresso dicendo che si sarebbero "opposte con forza" a qualsiasi legislazione del Green New Deal che supportasse il CCS. "È un po 'una distrazione dai grandi cambiamenti che devono essere realmente fatti."

Ci sono motivi per dubitare che catturare il carbonio sia il modo migliore per ridurre le emissioni di CO2. Finora, la stragrande maggioranza del gas che è stato catturato negli Stati Uniti è stato venduto alle compagnie petrolifere, che lo usano per spingere il petrolio fuori dai giacimenti esauriti. Questa era la destinazione della CO2 catturata nella centrale a carbone CCS, in Texas, e quando il prezzo del petrolio quest'anno ha subito un cratere, la società non poteva più permettersi di far funzionare le sue apparecchiature di cattura. Peridas ha affermato che il pompaggio di CO2 nei giacimenti di petrolio può avere l'effetto di produrre un olio di carbonio inferiore rispetto alla produzione convenzionale, ma solo se associato a politiche che limitano la domanda di petrolio, come l'eliminazione graduale delle auto a benzina e gli standard di carburante a basse emissioni di carbonio. In assenza di queste politiche, iniettare CO2 nei giacimenti petroliferi rischia semplicemente di aggiungere più petrolio al mercato globale.

È probabile che ExxonMobil, ad esempio, abbia raccolto centinaia di milioni di dollari in incentivi fiscali catturando la CO2 e vendendola per l'iniezione in vecchi pozzi petroliferi, anche se la società ha fatto pressioni per allentare la supervisione intesa a garantire che la CO2 rimanga sottoterra. Ha ottenuto una vittoria parziale in quello sforzo di lobbismo con regole che l'Internal Revenue Service sta definendo ora.

L'energia solare ed eolica sono attualmente opzioni più economiche rispetto all'attacco della cattura del carbonio alle centrali elettriche alimentate a combustibili fossili, quindi Zimmer e altri critici affermano che gli investimenti in CCS sarebbero spesi meglio allontanandosi completamente dai combustibili fossili e concentrandosi su mezzi comprovati per decarbonizzare l'economia.

Ma i sostenitori del CCS affermano che la visione è miope e ignora come l'energia eolica e solare siano arrivate dove sono oggi.

"Se si guarda al vento, questo è stato il risultato di un intero gruppo di azioni politiche diverse e molto aggressive", ha affermato Rich Powell, direttore esecutivo di ClearPath, un'organizzazione no profit che sostiene politiche conservative per l'energia pulita. Ha osservato che una combinazione di agevolazioni fiscali federali e standard di elettricità rinnovabile a livello statale ha ridotto il costo del vento per decenni e che lo stesso è accaduto per il solare negli ultimi 15 anni. "Stiamo solo assistendo agli inizi di tutte quelle cose per la cattura del carbonio."

La tecnologia funziona, dicono i suoi sostenitori. Le sfide stanno nella riduzione dei costi e nell'implementazione su larga scala, e una serie di politiche federali potrebbero aiutare ad accelerare il processo. Nel 2018, il Congresso ha approvato un credito d'imposta che Crabtree presso la Carbon Capture Coalition e altri paragonano al tipo di supporto che l'eolico e il solare hanno ricevuto decenni fa. Da allora sono stati annunciati più di 30 progetti, secondo la Clean Air Task Force, ma i ritardi nell'attuazione della normativa richiesta per il credito hanno portato a una spinta per estenderlo o addirittura renderlo permanente. Questa è una delle numerose misure che il gruppo di Crabtree ha incluso nei promemoria che ha preparato per ogni candidato alla presidenza con un elenco di azioni per le quali potevano fare pressioni nei primi 100 giorni.

Tuttavia, ridurre i costi di cattura del carbonio è solo una delle sfide. Affinché la cattura del carbonio svolga un ruolo significativo nella riduzione delle emissioni, la nazione avrebbe bisogno di una rete di condutture per trasportare l'anidride carbonica dagli inquinatori ai pozzi, dove potrebbe essere iniettata e immagazzinata sottoterra. Quegli oleodotti potrebbero affrontare molte delle stesse sfide per ottenere i permessi e l'approvazione dai proprietari terrieri che gli oleodotti e gli oleodotti hanno dovuto affrontare negli ultimi anni. Ma Peridas indica la rete di oleodotti e gasdotti della nazione come prova che si può fare, dato il giusto incentivo finanziario.

Un modo per alleviare questa sfida è sviluppare hub di forti inquinatori che siano strettamente raggruppati e in grado di condividere una pipeline. I ricercatori hanno iniziato a considerare Houston come un esempio: la regione ospita molti impianti petrolchimici e raffinerie ed è anche vicina al giusto tipo di geologia per immagazzinare molta CO2.

Powell ha affermato che i giusti incentivi governativi potrebbero scatenare investimenti e ricerca da parte delle grandi industrie, e ha indicato progetti di legge al Congresso che estenderebbero il credito d'imposta sulla cattura del carbonio, agevolando i permessi e finanziando alcuni progetti dimostrativi "moonshot" come un buon posto per l'amministrazione Biden iniziare.

"Penso che una volta che tutto è iniziato a succedere e l'apprendimento attraverso la pratica è diventato davvero cucinato", ha detto, "puoi vedere che inizia davvero a decollare".

Nicholas Kusnetz

Reporter, New York City

Nicholas Kusnetz è un giornalista di InsideClimate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui dall'American Association for the Advancement of Science e dalla Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi contattare Nicholas all'indirizzo nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro all'indirizzo nicholas.kusnetz@protonmail.com.

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