Perché gli Stati Uniti sono preoccupati per le loro catene di approvvigionamento di minerali critici

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Quando le aziende statunitensi costruiscono sistemi d'arma militari, batterie per veicoli elettrici, satelliti e turbine eoliche, fanno molto affidamento su poche dozzine di "minerali critici", molti dei quali vengono estratti e raffinati quasi interamente da altri paesi. La costruzione di un singolo jet da combattimento F-35A, ad esempio, richiede almeno 920 libbre di elementi di terre rare che provengono principalmente dalla Cina.

Quel livello di dipendenza dalle importazioni preoccupa il governo degli Stati Uniti.

Disastri naturali, disordini civili, controversie commerciali e fallimenti aziendali possono tutti interrompere una catena di approvvigionamento di minerali e i molti prodotti che dipendono da essa, rendendo molti minerali critici una priorità per la sicurezza nazionale.

Negli ultimi anni gli Stati Uniti hanno aumentato la loro pianificazione strategica e gli investimenti in catene di approvvigionamento affidabili, in particolare perché la Cina si è mossa per aumentare il controllo sulle esportazioni di minerali critici, ma l'estrazione e il riciclaggio di questi minerali negli Stati Uniti sono ancora limitati. Ciò è dovuto in parte a quanto possano essere distruttive e inquinanti dal punto di vista ambientale molte operazioni di estrazione e lavorazione, ma anche perché le misure politiche sono state esplorate e finanziate solo di recente. Negli Stati Uniti è in corso una revisione delle catene di approvvigionamento di minerali critici e il Dipartimento dell'Energia ha recentemente promesso fino a $ 30 milioni, oltre ai finanziamenti inclusi nel pacchetto di aiuti per la pandemia di dicembre e un pacchetto di sostegno per il 2020 per l'estrazione mineraria.

La domanda che esperti di politica come noi stanno esplorando è come fornire catene di approvvigionamento di minerali critici sostenibili e sicure in un modo che limiti i danni ambientali e promuova il buon governo.

L'elenco: 35 minerali critici

I minerali critici guadagnano il loro nome dal loro ruolo vitale nei prodotti su cui gli americani fanno affidamento ogni giorno.

Negli ultimi 60 anni, gli Stati Uniti hanno raddoppiato il numero di questi minerali che dipendono al 100% da altri paesi per fornirli. Dei 35 minerali critici identificati dagli Stati Uniti nel 2018, 28 sono importati almeno per il 50%.

L'elenco dei minerali critici degli Stati Uniti è cambiato da quando è stato creato per la prima volta dall'US Geological Survey nel 1973. Molti degli stessi minerali sono presenti, inclusi elementi delle terre rare e litio, ma la loro importanza relativa nel 1973 era per la raffinazione del petrolio e la produzione di vetro, tra altri beni.

L'elenco oggi riflette il ruolo essenziale che le energie rinnovabili, i veicoli elettrici e le tecnologie di difesa avanzate hanno nell'economia degli Stati Uniti e le leghe speciali, i magneti e i catalizzatori che li abilitano. Questi includono batterie e motori elettrici, ma anche sistemi di guida missilistica, comunicazioni e persino satelliti.

Per questo motivo, il Dipartimento della Difesa è stato uno dei più forti sostenitori di catene di approvvigionamento più resilienti. Negli ultimi anni è stata proattiva sul rafforzamento della produzione interna, in particolare per gli elementi delle terre rare. Ciò include nuovi contratti con attività di estrazione e produzione di terre rare in California, Nebraska e Texas. La Defense Logistics Agency ha anche scorte di emergenza di 42 materie prime con un valore di mercato di $ 1,1 miliardi in sei località negli Stati Uniti.

Ora, con il piano infrastrutturale del presidente Joe Biden che promette un'espansione dei veicoli elettrici e delle energie rinnovabili, la legislazione verde diventa più probabile e il cambiamento climatico diventa una priorità, le catene di approvvigionamento di minerali critici sono di nuovo sotto i riflettori.

Prendere sul serio le catene di approvvigionamento

Si prevede che le quantità di litio, cobalto, grafene, indio e altri minerali critici necessari per le sole tecnologie a basse emissioni di carbonio aumenteranno dal 100 al 1.000 percento entro il 2050.

Queste stime sono preoccupanti di per sé, ma se combinate con le esigenze militari, le esigenze industriali e il declino delle miniere statunitensi, dipinge un quadro preoccupante per la carenza di approvvigionamento degli Stati Uniti.

Paesi come la Repubblica Democratica del Congo, che ha fatto notizia in passato a causa delle vendite di minerali che hanno finanziato i conflitti armati, non sono partner particolarmente allettanti per le aziende statunitensi. La Repubblica Democratica del Congo è responsabile della produzione di oltre il 70% del cobalto mondiale, utilizzato in quasi tutte le batterie agli ioni di litio ricaricabili che alimentano di tutto, dai cellulari e laptop ai veicoli elettrici, e la Cina ha investito molto nella regione.

La capacità degli Stati Uniti di guidare la domanda – ma l'esitazione a essere coinvolti con nazioni "a rischio" o impegnarsi nella produzione interna – significa che gli Stati Uniti dipendono da paesi più disposti ad accettare tali rischi. La Cina controlla l'80% della raffinazione mondiale del materiale per batterie agli ioni di litio, il 77% della capacità delle celle delle batterie del mondo e il 60% della produzione mondiale di componenti per batterie.

Come rafforzare le catene di approvvigionamento critiche

Gli Stati Uniti possono adottare diverse misure per evitare di essere lasciati indietro dalla carenza e per garantire una transizione energetica di successo.

Durante l'amministrazione Trump, gli Stati Uniti hanno lanciato una strategia federale per garantire forniture affidabili di minerali critici, ma quella strategia era basata in parte sul ridimensionamento delle revisioni dell'impatto ambientale dei progetti e non aveva molti passaggi attuabili. L'amministrazione ha anche avviato l'iniziativa per la governance delle risorse energetiche, incentrata sulla collaborazione con i paesi partner per migliorare la governance delle catene di approvvigionamento minerario.

Gli Stati Uniti hanno molto spazio per migliorare il loro sostegno ai mercati minerari critici e agli accordi commerciali. La revisione di 100 giorni di Biden delle catene di approvvigionamento di minerali critici è un buon inizio.

L'espansione del riciclaggio e del riutilizzo dei minerali critici può anche aumentare la sostenibilità e rendere i minerali più disponibili per l'uso negli Stati Uniti. Un modo per incoraggiare i programmi di riciclaggio è trasferire la responsabilità dai gestori dei rifiuti ai principali produttori come Apple e Samsung.

Gli accordi internazionali possono anche essere scritti in modi che richiedono un'estrazione responsabile. Allo stesso modo, le aziende statunitensi possono fare di più per garantire che non acquistino da fonti non sostenibili o che supportino pratiche che incoraggiano l'abuso e lo sfruttamento delle economie in via di sviluppo.

Gli Stati Uniti possono anche espandere la loro esplorazione di minerali critici. Rio Tinto ha recentemente annunciato piani per un nuovo impianto per recuperare il tellurio, un minerale fondamentale utilizzato nei pannelli solari, dalle sue operazioni di raffinazione del rame nello Utah. Anche l'estrazione di litio nel deserto della California ha iniziato ad attrarre investitori, così come i progetti di terre rare in Colorado e Nevada.

Le discussioni sulle tecnologie energetiche pulite dovrebbero includere anche la politica industriale, come il modo in cui sono consentite le miniere, i finanziamenti per gli impianti di lavorazione e la ricerca di produzione avanzata. Il modo in cui gli Stati Uniti modellano il percorso per i minerali critici avrà importanti conseguenze per tutto, dall'ambiente alla sicurezza nazionale.

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con una licenza Creative Commons.

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