lunedì, Luglio 4, 2022
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Porto Rico sta lottando per raggiungere i suoi obiettivi di energia pulita, nonostante il sostegno di Biden

Dopo un anno caratterizzato da importanti interruzioni di corrente, dimissioni di alto profilo da parte di funzionari pubblici e proteste diffuse nelle strade di Porto Rico, l’amministrazione Biden sta rispondendo alle richieste dei residenti per aiutare il territorio statunitense a passare rapidamente alle energie rinnovabili.

Biden si è impegnato ad allineare oltre 12 miliardi di dollari in aiuti federali stanziati per riparare la rete elettrica a brandelli di Porto Rico e rafforzare la sua economia in difficoltà con gli obiettivi della storica legge sull’energia pulita del 2019 del territorio, secondo un accordo raggiunto dall’amministrazione e dal governo portoricano a febbraio.

La legge prevede che il 100 per cento dell’elettricità del territorio provenga da fonti rinnovabili entro il 2050. La normativa fissa anche parametri ambiziosi lungo il percorso, tra cui il 40 per cento di energia rinnovabile entro il 2025 e il 60 per cento entro il 2040.

Gli ambientalisti hanno celebrato l’accordo di febbraio. Molti residenti hanno definito la quantità record di aiuti federali in entrata un’opportunità “una volta nella generazione” per costruire un moderno sistema energetico per Porto Rico alimentato da energia solare ed eolica.

Ma il servizio pubblico di Porto Rico, la Puerto Rico Electric Power Authority, o PREPA, ha dichiarato questo mese che non crede di poter raggiungere il primo obiettivo.

“Dire che in tre anni ci sarà il 40 per cento della produzione di energia in modo stabile, commerciale e conforme a tutti i requisiti in servizio, non lo vedo davvero fattibile”, ha affermato Josué Colón, direttore esecutivo di PREPA in Spagnolo in un’audizione il 3 marzo per la commissione per l’energia del Senato di Porto Rico.

La sua risposta ha immediatamente sollevato interrogativi sull’impegno dell’azienda nei confronti dei mandati della legge, nota come Act 17, e ha evidenziato una crescente tensione tra i suoi dirigenti e una coalizione di accademici, imprese locali e gruppi ambientalisti che chiede il rapido sviluppo di energia rinnovabile sull’isola, in particolare solare sul tetto.

Molte persone nella coalizione hanno anche accusato PREPA di “essere tenuto in ostaggio” da una potente industria del gas che ora sta giocando un ruolo negli sforzi di Porto Rico per ripagare l’enorme debito che ha gravato sull’economia.

Quando Porto Rico ha approvato l’Atto 17, i suoi sostenitori lo hanno visto come il percorso migliore per evitare il tipo di devastazione che il territorio ha subito sulla scia dell’uragano Maria.

L’uragano del 2017, una tempesta di categoria 4, ha provocato quasi 3.000 morti e ha sradicato gran parte della rete elettrica dell’isola caraibica, lasciando milioni di persone senza elettricità per mesi. In alcune aree di Porto Rico non è stata ripristinata l’elettricità per quasi un anno.

Analisti energetici e attivisti del clima hanno affermato che l’energia rinnovabile, se abbinata a batterie di stoccaggio e reti elettriche più piccole, è più adatta a resistere al tipo di tempeste sempre più distruttive che il territorio dovrà affrontare con l’aggravarsi della crisi climatica. L’energia solare ed eolica aggirano le complicazioni associate all’importazione di combustibili, dicono, e le reti più piccole aiutano a prevenire blackout diffusi quando una grande centrale elettrica va offline o una linea di trasmissione chiave si interrompe.

Gli esperti di clima affermano anche che i governi del mondo devono passare rapidamente dai combustibili fossili alle energie rinnovabili nei prossimi decenni per evitare le peggiori conseguenze del riscaldamento globale previste per la fine del secolo.

Ma cinque anni dopo l’uragano Maria, Porto Rico sta lottando per realizzare la sua visione dell’energia pulita, anche se l’amministrazione Biden si impegna ad allineare gli investimenti federali con la legge sull’energia pulita del territorio.

Colón, direttore esecutivo di PREPA, ha affermato di aspettarsi che Porto Rico attiri solo un quarto della sua elettricità totale da solare, eolico e idroelettrico entro il 2025. Il territorio attualmente genera solo il 3% della sua energia totale da fonti rinnovabili, secondo l’Energy Information Administration degli Stati Uniti ultimo profilo energetico, anche se Colón ha affermato all’udienza del 3 marzo che la cifra è più vicina al 5%.

Durante l’udienza, Colón ha anche suggerito che i legislatori di Porto Rico prendano in considerazione l’esame e l’adeguamento degli obiettivi di energia pulita del territorio per adattarsi meglio alla situazione attuale.

L’anno scorso, LUMA Energy, una società privata fondata da società di investimento specializzate in infrastrutture per l’energia del gas e gestione dei servizi pubblici, ha rilevato il sistema di trasmissione dell’elettricità di PREPA come parte di un piano più ampio per far fronte al debito di 9 miliardi di dollari del servizio pubblico. I creditori americani hanno acquistato una parte considerevole di quel debito anni fa, sperando di essere ripagati con gli interessi dopo che gli aiuti federali in caso di calamità hanno iniziato a fluire a Porto Rico.

Già, oltre 4,6 miliardi di dollari di progetti per riparare e aggiornare il sistema elettrico di Porto Rico sono stati approvati per il finanziamento dalle autorità di regolamentazione locali, con la costruzione che dovrebbe iniziare quest’anno. Ma nessuno degli oltre 100 progetti che sono stati finora approvati dal Puerto Rico Energy Bureau coinvolge nuove energie rinnovabili, secondo i documenti del governo esaminati da Inside Climate News.

L’utilità ha anche perseguito piani per costruire una nuova centrale elettrica a gas naturale sulla costa settentrionale dell’isola, secondo i documenti depositati presso il Puerto Rico Energy Bureau alla fine dello scorso anno. L’utilità dovrebbe presentare i risultati il ​​mese prossimo di uno studio di fattibilità condotto per la centrale elettrica e i gruppi ambientalisti chiedono alle autorità di regolamentazione dell’energia di interrompere qualsiasi ulteriore finanziamento pubblico di tali studi.

“Sarebbe sicuramente un gioco da ragazzi consentire a PREPA o ai suoi appaltatori di continuare a studiare questa opzione” utilizzando finanziamenti pubblici, ha affermato Ruth Santiago, un avvocato ambientale di lunga data a Porto Rico che rappresenta i gruppi ambientalisti che sfidano i piani per le infrastrutture del gas di PREPA. “Se siamo al 3% di energie rinnovabili e al 44% di gas, cosa ti dice? Come diversificare? Vai alle rinnovabili”.

I funzionari di PREPA hanno affermato che sarebbe necessario aggiornare le vecchie apparecchiature a combustibili fossili e persino costruire nuove centrali elettriche a gas per stabilizzare la scadente rete energetica di Porto Rico e rafforzarla per resistere meglio alle tempeste mentre il territorio esplora il modo migliore per introdurre nuova capacità di energia rinnovabile. L’utility ha anche affermato di poter perseguire piani per lo sviluppo di una nuova centrale elettrica a gas e di un sistema di distribuzione del gas sulla costa settentrionale dell’isola in un modo che non interferisca con i mandati di energia rinnovabile del territorio.

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LUMA Energy ha anche respinto le accuse di non fare abbastanza per promuovere progetti di energia rinnovabile a Porto Rico. L’azienda ha elaborato migliaia di richieste per collegare i sistemi solari di proprietà privata alla rete dell’isola. Quelle richieste non erano state elaborate da prima che LUMA prendesse il sopravvento, ma altre migliaia di richieste rimangono nel limbo.

“Le persone stanno cercando di ritrarci come anti-solari e non è assolutamente vero”, ha affermato Wayne Stensby, CEO di LUMA Energy, in un’audizione al Congresso in ottobre.

Mentre la maggior parte dei portoricani vede l’energia rinnovabile come il futuro dell’isola, c’è qualche disaccordo su come arrivarci. Alcuni funzionari locali hanno affermato che l’installazione di più gas naturale aiuterà a stabilizzare la rete danneggiata dell’isola ed è necessario per fornire il tipo di grande energia necessaria ai produttori portoricani, rendendola la priorità. Ma gli analisti energetici hanno messo in dubbio tale approccio, avvertendo che la costruzione di qualsiasi nuova infrastruttura per i combustibili fossili renderà solo la transizione da essa in un secondo momento più difficile e costosa. Le nuove centrali a gas, ad esempio, dovrebbero funzionare per almeno 30 anni e possono gravare i residenti con costi di costruzione per decenni.

Nel 2019, i funzionari di PREPA hanno proposto di costruire diverse nuove centrali elettriche a gas, tra cui una vicino a San Juan e un’altra nel sud, vicino a Yabucoa. L’utilità voleva anche costruire nuovi terminali di gas per servire gli impianti.

L’Ufficio per l’energia di Porto Rico ha respinto queste proposte, affermando che non erano in linea con la legge 17. Nel 2020, l’ufficio ha ordinato a PREPA di acquisire contratti per almeno 3,5 gigawatt di sviluppo di energia rinnovabile e 1,5 gigawatt di accumulo di batterie entro il 2025. PREPA è più di un anno in ritardo rispetto a questi sforzi, tuttavia, e circa due terzi dei contratti richiesti devono ancora essere adempiuti.

Alcuni sostenitori dell’energia pulita temono anche che l’utilità non riuscirà a portare a termine i suoi impegni in materia di energia rinnovabile. Un decennio fa, Porto Rico ha approvato uno standard di portafoglio rinnovabile che richiedeva al territorio di ottenere il 20% della sua elettricità da fonti rinnovabili entro il 2035. Ma PREPA ha costruito solo sei dei 65 accordi di acquisto di energia che l’utilità aveva firmato come parte del suo piano per soddisfare tale standard, ha affermato Carlos Velazquez, direttore del programma per l’Interstate Renewable Energy Council, un gruppo di difesa dell’energia pulita.

Tuttavia, ha affermato Velazquez, il nuovo accordo con l’amministrazione Biden potrebbe aiutare l’utilità a tornare sulla buona strada per raggiungere i parametri di riferimento successivi della legge sull’energia pulita di Porto Rico, soprattutto se i funzionari pubblici inizieranno a dare un’occhiata più seria alla costruzione di energia solare sull’isola. Uno studio del 2021 dell’Institute for Energy Economics and Financial Analysis, una società di ricerca energetica, ha rilevato che il solare sui tetti potrebbe ragionevolmente generare il 75% di tutta l’elettricità di Porto Rico entro 15 anni.

Come parte dell’accordo di febbraio, l’amministrazione Biden finanzierà anche un importante studio che mira a definire una tabella di marcia per come Porto Rico può raggiungere i suoi obiettivi di energia pulita. Velazquez fa parte di un comitato consultivo per quello studio, che dovrebbe essere completato nel 2024.

“Solo perché non arriveremo al 40 percento [by 2025] non toglie il mio ottimismo”, ha detto Velazquez. “Penso che saremo in grado di raggiungere la massa critica e la velocità critica una volta che avremo installato tutti i componenti giusti”.

Kristoffer Tigue

Giornalista, New York

Kristoffer Tigue è un giornalista con sede a New York per Inside Climate News, dove si occupa di questioni di giustizia ambientale, scrive la newsletter di Today’s Climate e gestisce i social media di ICN. Il suo lavoro è stato pubblicato su Reuters, Scientific American, Public Radio International e CNBC. Tigue ha conseguito un master in giornalismo presso la Missouri School of Journalism, dove la sua scrittura di lungometraggi ha vinto diversi premi della Missouri Press Association.

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