Quando una compagnia petrolifera trae profitto da un oleodotto che scorre sotto la terra tribale senza consenso, qual è il risarcimento equo?

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I proprietari terrieri tribali hanno cercato per anni di ottenere un equo compenso per un oleodotto che attraversa la riserva di Fort Berthold nel North Dakota, solo per vedere i funzionari e i tribunali respingere le loro preoccupazioni.

Ma ora, grazie alla nuova leadership del Dipartimento degli Interni, il governo federale sta dando una nuova occhiata alle loro affermazioni. Alcuni lo vedono come un segno che, non solo le loro voci potrebbero finalmente essere ascoltate in questo caso, ma anche che è iniziata una svolta nella lunga storia di ingiustizie della nazione nei confronti delle popolazioni indigene.

Per i membri di Mandan, Hidatsa e Arikara (MHA) Nation con appezzamenti di terreno a Fort Berthold, un segnale incoraggiante è arrivato all'inizio di questo mese. È stato allora che il segretario ad interim del Dipartimento degli Interni, Scott de la Vega, ha annullato la decisione dell'amministrazione Trump di ridurre una sanzione di 187 milioni di dollari inflitta alla compagnia petrolifera proprietaria del Tesoro High Plains Pipeline per aver violato la riserva per sette anni dopo la scadenza del suo contratto.

Giorni prima di lasciare l'incarico a gennaio, un funzionario di Trump aveva ridotto la sanzione di Tesoro a meno di 4 milioni di dollari. Quindi, il 12 marzo, de la Vega ha ordinato all'Ufficio degli affari indiani di riesaminare il caso e fornire una "piena ed equa opportunità" per il giusto processo. "Non sembra che le parti abbiano avuto un'opportunità piena, equa e ragionevole di essere ascoltate", ha scritto.

La sentenza rimette in gioco le affermazioni dell'assegnatario tribale, ha affermato Reed Soderstrom, l'avvocato che si occupa dei casi di 80 proprietari terrieri che da anni chiedono un equo compenso. "Finalmente, speriamo di poter ottenere un po' di trazione e arrivare al merito del caso".

Le relazioni federali e tribali iniziano una nuova era storica

Sebbene l'ordine di de la Vega sia stato emesso la settimana prima che il segretario agli Interni Deb Haaland entrasse in carica, è una delle numerose mosse recenti del dipartimento che sovrintende alle risorse minerarie della nazione e alle terre di fiducia tribali che sta ispirando un nuovo senso di speranza tra i popoli indigeni.

I membri delle 574 tribù registrate della nazione sono ansiosi di vedere Haaland, un nuovo messicano del Laguna Pueblo e primo segretario di gabinetto indigeno degli Stati Uniti, portare una maggiore comprensione dei diritti e della sovranità tribali. Sperano che possa aiutare a porre fine a una lunga storia di sfruttamento della loro terra e delle loro risorse naturali senza compensazione o consultazione.

Un altro motivo di ottimismo è arrivato il 19 marzo, quando il nuovo avvocato di punta di Interior, Robert T. Anderson, ha annullato un'altra controversa sentenza dell'era Trump che riguardava la nazione MHA. L'ordine di Anderson ha ripristinato i diritti minerari di vecchia data lungo un tratto del letto del fiume Missouri alla tribù, un'inversione della dichiarazione dell'ex procuratore Daniel Jorjani lo scorso anno secondo cui quei diritti appartenevano allo stato del North Dakota.

"L'azione di oggi ci consentirà di riesaminare la questione e garantire che il Dipartimento dell'Interno mantenga i suoi obblighi di fiducia e trattati in conformità con la legge", ha affermato il dipartimento in una nota.

Heather Tanana, professore di ricerca presso lo Stegner Center presso la facoltà di giurisprudenza dell'Università dello Utah, ha affermato di ritenere che l'amministrazione Biden stia cercando di mantenere la promessa fatta ai nativi americani durante la campagna elettorale.

Navajo e membro del Navajo Nation Bar, ha anche notato che il presidente ha ordinato ai leader federali di includere gli indigeni nelle decisioni quotidiane. Questa "consultazione", come viene chiamata, è sia uno standard legale per le relazioni tribali-federali, ma anche uno standard morale che è sorto dalla lunga storia di delocalizzazione federale, sfruttamento e persino sterminio delle popolazioni indigene.

"È radicato nel riconoscimento che le tribù sono entità sovrane e che il rapporto del governo con le tribù è un rapporto tra governo e governo", ha detto, aggiungendo che il ruolo di trust federale significa che ai membri della comunità tribale viene data un'opportunità significativa per comprendere le azioni prese in considerazione .

L'oleodotto High Plains raccoglie petrolio greggio lungo 700 miglia dalle aree di Williston e Bakken nel North Dakota e nel Montana e lo trasporta sottoterra alla raffineria di Tesoro Logistics a Mandan, nel North Dakota, secondo il sito web, Global Energy Monitor Wiki. Nel 2015, l'oleodotto è stato ampliato per trasportare 90.000 barili al giorno e, tre anni dopo, la sesta compagnia petrolifera più grande della nazione, Marathon Petroleum Co., ha acquistato l'oleodotto di High Plains come parte di un'acquisizione da 23 miliardi di dollari.

Il portavoce della maratona Jamal Kheiry ha dichiarato in una dichiarazione via e-mail che il gigante petrolifero non ha ricevuto alcuna notizia sulla decisione di Interior sul caso di violazione di Fort Berthold, "e non abbiamo alcun commento in merito in questo momento".

Guidata dai nostri valori di integrità, rispetto e collaborazione", ha concluso la dichiarazione, la società "rimane impegnata a rispettare i diritti della Nazione MHA e dei suoi membri mentre lavoriamo con loro per risolvere la questione".

"Nuovo sceriffo in città" al dipartimento degli interni

Nella riserva di Fort Berthold, dove Soderstrom ha diffuso le notizie sul caso di violazione di domicilio, si parla molto di un "nuovo sceriffo in città".

Tex Hall, ex preside di liceo e allenatore di basket che ora guida la Fort Berthold Land and Mineral Allottee Association, è entusiasta di vedere Haaland alla guida del Dipartimento degli Interni perché comprende la responsabilità legale del governo degli Stati Uniti di consultare le tribù.

Tex Hall è uno degli oltre 300 proprietari terrieri di Fort Berthold che affermano di essere stati trattati ingiustamente dai funzionari del Dipartimento degli Interni e dalla Tesoro High Plains Pipeline Co. in una disputa durata otto anni sull'uso di un oleodotto che attraversa 16 miglia del prenotazione. Una sentenza di questo mese dà nuova vita al caso, ora sotto la supervisione del primo segretario di gabinetto indigeno della nazione, il segretario agli Interni Deb Haaland. Credito: Jodie Baxendale Photography

“Lei conosce la proprietà della terra, e conosce il [U.S. Bureau of Land Management’s] ruolo di fiduciario che si occupa dei migliori interessi del proprietario terriero", ha affermato Hall, che ha ricoperto due mandati come presidente del Consiglio aziendale governativo della nazione MHA. "Quindi, quando si spera avrà il tempo di esaminare il nostro caso, vedrà l'ingiustizia che abbiamo subito".

"In qualsiasi luogo diverso da una riserva, quella compagnia di oleodotti sarebbe stata chiusa", ha detto, riferendosi a un modello di ingiustizia che ha storicamente afflitto le relazioni degli Stati Uniti con le tribù sovrane. "Ma penso che Deb Haaland lo sappia."

Tara Sweeney, una nativa dell'Alaska che è stata l'ultima assistente segretaria per gli affari indiani durante l'amministrazione Trump, non è riuscita a dimostrare quell'etica, ha detto, quando ha preso il controllo del caso di violazione di Fort Berthold due volte l'anno scorso e ha preso una decisione finale il 4 gennaio per risolvere il caso di violazione di domicilio per 3,9 milioni di dollari.

"Non ce l'ha mai nemmeno chiesto", ha detto. "Posso solo immaginare e ipotizzare che la politica abbia avuto un ruolo".

Hall ha detto di aver organizzato il gruppo degli assegnatari quattro anni fa dopo aver appreso che gli attuali leader delle Tre Tribù Affiliate, come viene anche chiamata la Nazione MHA, avevano negoziato lucrose violazioni e accordi di precedenza con la compagnia petrolifera. La società ha accettato di pagare più di $ 2 milioni per acro per il diritto di precedenza su 25,65 acri di terra di proprietà della tribù. Ma per più di 300 persone che possedevano appezzamenti sui restanti 90,85 acri di diritto di passaggio, le trattative sono iniziate a partire da $ 200 per acro, ha detto.

Gli assegnatari hanno prima presentato le loro denunce alla corte federale, con un gruppo di assegnatari che lavorava con Soderstrom e un altro che lavorava con un avvocato diverso che sollevava gli stessi problemi. Ma i giudici hanno respinto i casi, affermando che il punto di partenza corretto per affrontare i problemi era l'Ufficio per gli affari indiani del Dipartimento dell'Interno e poi, se necessario, passare attraverso il processo di ricorso amministrativo in più fasi dell'Interno.

A luglio il direttore regionale delle Grandi Pianure della BIA, Timothy LaPointe, ha ordinato alla Tesoro High Plains Pipeline Co. di pagare ai beneficiari un totale di 187 milioni di dollari. Parte del compenso è stato per l'utilizzo dell'oleodotto per sette anni dopo la scadenza del precedente accordo sul diritto di passaggio nel 2013, che equivaleva a sconfinare nella terra della tribù. Parte della sanzione copriva i guadagni della società derivanti dall'oleodotto durante quel periodo e tali importi furono triplicati come consentito dalla legge federale.

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Tesoro ha chiuso il gasdotto e ha presentato ricorso. Poi, ad agosto, Sweeney ha preso in mano l'appello, ha respinto l'accordo da 187 milioni di dollari e ha diretto una nuova valutazione basata sul "valore equo di mercato" della terra degli assegnatari.

Quella valutazione ha portato alla cifra di $ 85.000 per acro – significativamente meno del valore di $ 2 milioni per acro che i leader tribali si erano assicurati per le assegnazioni di proprietà della tribù – e non includeva sanzioni o interessi per quasi otto anni di violazione.

Il 19 gennaio, il giorno prima dell'inaugurazione del presidente Joe Biden, Sweeney ha inviato un ordine per finalizzare il premio di $ 4 milioni. Il Board of Indian Appeals del Dipartimento dell'Interno ha anche respinto la richiesta degli assegnatari di annullare le sentenze di Sweeney come "errore manifesto o ingiustizia.

"Alcuni dei nostri clienti ne sono pazzi", ha detto Debra Hoffarth, un avvocato che lavora al caso di Fort Berthold con Soderstrom. "Ma poi non è terribilmente sorprendente."

Ma l'ordine del 12 marzo di de la Vega ha finalmente fornito il ripristino del processo per il quale i membri della tribù avevano combattuto.

Ora, Soderstrom attende con impazienza le discussioni che i suoi clienti hanno insistito per tutto il tempo: sviluppare un record di fatto, sommare i soldi che Tesoro ha guadagnato usando l'oleodotto mentre ha violato la prenotazione e parlando di danni.

E i membri tribali stanno cercando non solo una soluzione equa per le violazioni passate, ma un futuro in cui le nazioni tribali sovrane possano essere in grado di prevenire nuove violazioni.

Judy Fahys

Reporter, Mountain West, National Environmental Reporting Network

Judy Fahys ha riferito sull'Occidente per decenni da Washington, DC e Salt Lake City. Dopo aver trattato l'ambiente, la politica e gli affari al Salt Lake Tribune, si è innamorata della narrazione audio come reporter dell'ambiente e dei terreni pubblici per NPR Utah/KUER. In precedenza, ha trascorso un anno accademico come borsista Knight Science Journalism presso il Massachusetts Institute of Technology. Il suo lavoro è apparso sul New York Times, sul Washington Post, su High Country News e sulla rivista Outside ed è andato in onda su NPR. Fa parte del consiglio di amministrazione della Society of Environmental Journalists.