Si supponeva che i 16 milioni di dollari servissero a ripulire i vecchi pozzi petroliferi; Invece, sta andando a Frack New Ones

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Il principale regolatore del petrolio e del gas del Nord Dakota ha avuto un problema. Con l'inverno che cala, il suo dipartimento doveva ancora spendere 16 milioni di dollari in fondi federali per il coronavirus stanziati per ripulire i siti abbandonati di pozzi di petrolio e gas in tutto lo stato e l'arrivo del freddo avrebbe fermato i lavori.

Se il denaro non fosse stato speso entro la fine dell'anno, lo Stato lo perderebbe. Così Lynn Helms, direttore del Dipartimento statale delle risorse minerarie, ha proposto un diverso utilizzo dei fondi: pagare le compagnie petrolifere per fratturare idraulicamente nuovi pozzi.

La proposta è arrivata di fronte ai legislatori statali mercoledì durante una riunione di bilancio a cui molti membri hanno partecipato da remoto, chiamando da poltrone e salotti a causa del crescente carico di lavoro del coronavirus dello stato. Nonostante le suppliche di alcuni legislatori che il denaro sarebbe stato speso meglio per aiutare le case di cura a consentire in sicurezza le visite ai familiari o ad amplificare la ricerca dei contatti, il comitato ha approvato la richiesta di Helms.

Ora il North Dakota è pronto a fornire sovvenzioni in denaro fino a $ 200.000 direttamente a qualsiasi compagnia petrolifera pronta a mettersi al lavoro.

Lo sviluppo del petrolio dello stato è stagnante insieme al prezzo del petrolio, che è troppo basso per stimolare molta attività di fracking, e Helms ha detto che le sovvenzioni cambieranno la situazione. Saranno più che ripagati da soli con le entrate fiscali aggiuntive che genereranno, ha detto, e aiuteranno a rimettere al lavoro centinaia di persone che una volta hanno attraversato l'angolo occidentale dello stato, fracking pozzi petroliferi.

Ma il rappresentante di stato Joshua A. Boschee, un democratico che ha votato contro la proposta, ha dichiarato: "Per deviare i fondi dall'affrontare le esigenze di salute pubblica dei cittadini mentre questo virus raggiunge il picco è irresponsabile".

Scott Skokos, a capo del Dakota Resource Council, un gruppo ambientalista locale, ha dichiarato in un'intervista prima dell'udienza che il riutilizzo dei fondi sembrava portare le cose esattamente al contrario. Il denaro che avrebbe dovuto ripulire i vecchi pozzi petroliferi verrà invece utilizzato per dar vita a quelli nuovi. E se i 16 milioni di dollari non possono essere utilizzati per la pulizia a causa del tempo, ha detto, che ne dici di inviarli direttamente ad alcuni residenti dello stato che stanno lottando per pagare le bollette o mantenere aperte le imprese, poiché i casi di coronavirus aumentano ad alcuni dei i livelli più alti del paese?

"Stanno dando i dollari dei contribuenti all'industria petrolifera per frackizzare i pozzi con la speranza che porterà allo stato più dollari dei contribuenti", ha detto Skokos, "piuttosto che prendere i dollari dei contribuenti e utilizzarli effettivamente a beneficio dei contribuenti".

Molti membri del gruppo di Skokos, che sono per lo più agricoltori e allevatori, hanno perso l'uso di porzioni della loro terra a causa di pozzi decrepiti che erano stati abbandonati decenni fa in precedenti fallimenti petroliferi. Helms ha detto che i siti verranno ripuliti la prossima primavera, una volta che il terreno si sarà sciolto, utilizzando invece fondi statali. Anche così, Skokos trova sconcertante il riutilizzo del denaro per fracking di nuovi pozzi.

"Questo è solo un uso improprio selvaggio dei dollari dei contribuenti", ha detto.

All'udienza, i legislatori a favore della decisione hanno affermato che alcune delle piccole imprese che servono l'industria stanno lottando per superare la recessione: le contee produttrici di petrolio hanno alcuni dei più alti livelli di disoccupazione nello stato. I soldi avrebbero fornito un'ancora di salvezza, hanno detto.

I 16 milioni di dollari in questione sono solo un piccolo esempio dei molti modi in cui l'industria petrolifera e del gas ha beneficiato del pacchetto di aiuti per il coronavirus approvato dal Congresso quest'anno. Secondo Bailout Watch, un gruppo di difesa finanziato da Rockefeller Philanthropy Advisors, le compagnie petrolifere hanno ricevuto tra i 9 ei 13,8 miliardi di dollari in assistenza diretta dal governo federale. Il Main Street Lending Program, in particolare, è stato adeguato in modi che hanno beneficiato le compagnie petrolifere, molte delle quali erano già gravate da elevati carichi di debito prima che il coronavirus colpisse. Bailout Watch ha scoperto che il settore rappresentava una porzione crescente dei prestiti provenienti da quel programma, circa il 15% dei prestiti forniti a settembre.

Helms non era disponibile per un'intervista, ma Katie Haarsager, una portavoce del dipartimento, ha detto che l'idea per la riallocazione dei fondi è nata dalle discussioni con i rappresentanti dell'industria petrolifera e altre agenzie statali. In una e-mail, ha detto che le persone che sarebbero state impiegate a ripulire i siti dei pozzi con i soldi federali continueranno a lavorare in primavera. "Il reindirizzamento del denaro consentirà ora ad altri che hanno perso il lavoro di tornare a lavorare nei pozzi rimasti incompiuti", ha aggiunto, utilizzando l'ortografia del settore per il metodo di perforazione.

Nella sua richiesta di reindirizzare i fondi, il dipartimento ha detto che la proposta creerebbe centinaia di posti di lavoro. Il Dakota del Nord è fortemente dipendente dalle tasse derivanti dalla produzione di petrolio, che è crollata all'inizio di quest'anno, e dal reddito derivante dal petrolio che fornisce.

Sebbene la produzione sia risalita per la maggior parte del tempo, il dipartimento ha detto che presto ricomincerà a diminuire, perché i prezzi attuali del petrolio non sono abbastanza alti da spingere le compagnie petrolifere a completare i loro pozzi: lo stato ha più di 800 pozzi che sono stati perforati ma non sono stati frackizzati, il passaggio finale prima dell'inizio della produzione. Le sovvenzioni, ha detto Helms nella richiesta, stabilizzerebbero la produzione e aumenterebbero le entrate fiscali. Ha detto che diverse società si sono già impegnate a frackizzare più di 60 pozzi con i fondi.

Ma quelle società probabilmente frutterebbero comunque quei pozzi, alla fine, anche senza le sovvenzioni, una volta che i prezzi del petrolio saliranno abbastanza da giustificarlo. All'udienza legislativa, Helms ha riconosciuto che la maggior parte dei posti di lavoro forniti durerà solo fino a quando il finanziamento, fino alla fine di quest'anno, dopodiché i lavoratori potrebbero essere nuovamente licenziati.

"Questo è come un salvataggio dei contribuenti all'industria petrolifera per indurli a fare qualcosa che farebbero comunque." Ha detto Skokos. "È come il benessere aziendale ai massimi livelli."

Nicholas Kusnetz

Reporter, New York City

Nicholas Kusnetz è un giornalista di InsideClimate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui dall'American Association for the Advancement of Science e dalla Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi contattare Nicholas all'indirizzo nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro all'indirizzo nicholas.kusnetz@protonmail.com.

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