Spinti dall'industria, più Stati stanno approvando leggi severe mirate ai manifestanti della pipeline

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Quando gli antenati Ojibwe di Nancy Beaulieu firmarono una serie di trattati con il governo federale nel 19° secolo, uno degli obiettivi era proteggere la terra, disse. Quindi vede non solo un suo diritto, ma anche un suo dovere, protestare contro la costruzione di un importante oleodotto in corso nel nord del Minnesota.

In qualità di organizzatore del capitolo statale di 350.org, Beaulieu ha contribuito a condurre una campagna contro la sostituzione e l'espansione della Linea 3, che trasporta petrolio dalle sabbie bituminose del Canada agli Stati Uniti. I sostenitori affermano che più di 200 manifestanti sono stati arrestati come parte della campagna e Beaulieu ha affermato che intende essere arrestata lei stessa mentre i lavori continuano questa primavera.

Ma un disegno di legge attualmente pendente nella legislatura statale minaccia il suo diritto di farlo, aumentando le sanzioni per violazione di condutture e altre infrastrutture energetiche.

“Queste sono le nostre terre in alcune aree, terre cedute. Non abbiamo mai rinunciato al diritto di cacciare, pescare e viaggiare. Quindi, solo perché non deteniamo il titolo non significa che non possiamo proteggere. Questo è lo scopo dei trattati, questa è la responsabilità", ha detto. Il disegno di legge del Minnesota imporrebbe un reato penale fino a cinque anni di carcere per chiunque entri in un cantiere di un oleodotto con "l'intenzione di interrompere" le operazioni.

"Stanno violando di nuovo i nostri trattati", ha detto. "Ci stanno negando la nostra voce."

La legislazione è solo uno di un numero crescente di tali progetti, sostenuti dall'industria petrolifera e del gas, che sono pendenti in almeno cinque stati e sono stati adottati in altri 15 negli ultimi quattro anni, secondo l'International Center for Not- Legge a scopo di lucro. Mentre i dettagli variano da stato a stato, la legislazione in molti casi impone accuse penali per violazione di domicilio e "impedimento" del funzionamento di gasdotti, centrali elettriche e altre "infrastrutture critiche".

I conti sono emersi nel 2017 dopo un paio di perdite cocenti per l'industria degli oleodotti. Gli attivisti avevano usato la disobbedienza civile e arresti di massa per attirare l'attenzione sui progetti Keystone XL e Dakota Access, e l'amministrazione Obama alla fine ha bloccato entrambi. La legislazione degli Stati sulle infrastrutture critiche ha alzato la posta in gioco per i manifestanti aumentando le sanzioni per atti come il blocco dell'accesso a un cantiere edile, in molti casi convertendo i reati da reati minori a crimini.

Alcune delle leggi includono clausole che consentono ai pubblici ministeri di chiedere 10 volte le multe originali per qualsiasi gruppo ritenuto "cospiratore". Tali progetti hanno suscitato preoccupazioni da parte dei difensori delle libertà civili e dei leader di gruppi come il Sierra Club, che temono di poter essere coinvolti in processi e affrontare multe salate per essersi uniti a coalizioni più ampie che includono un elemento di disobbedienza civile.

Alcuni sostenitori affermano di essere stati intimiditi dalle leggi e di aver modificato le loro tattiche. Ma finora, ci sono stati solo una manciata di arresti in base alle nuove leggi, in Louisiana e Texas, e nessuno è stato ancora formalmente accusato.

I principali gruppi dell'industria petrolifera della nazione sono stati tra i più accesi sostenitori della legislazione e in diversi stati, incluso il Kansas quest'anno, i legislatori hanno presentato apertamente i progetti di legge per conto dei lobbisti del settore. Enbridge, TC Energy e Energy Transfer, le società dietro gli oleodotti Line 3, Keystone XL e Dakota Access, sono state alcune delle società più attive che hanno fatto pressioni per la legislazione insieme a Marathon Petroleum, secondo Connor Gibson, un ricercatore indipendente che ha monitorato il fatture per Greenpeace.

Michael Barnes, portavoce di Enbridge, ha dichiarato: "Riconosciamo il diritto delle persone di esprimere le proprie opinioni in modo legale e pacifico e di impegnarsi in proteste pacifiche e non violente. Non tolleriamo l'intrusione, il vandalismo o il danno e Enbridge cercherà di perseguire questi individui nella misura massima consentita dalla legge".

Le altre società non hanno risposto immediatamente alle richieste di commento.

Il governatore del Kansas Laura Kelly, una democratica, ha firmato venerdì il disegno di legge di quello stato.

Dopo che il presidente Joe Biden ha revocato il permesso per l'oleodotto Keystone XL nel suo primo giorno in carica, gli attivisti lo hanno pressato per bloccare la costruzione della Linea 3 in Minnesota e per fermare il funzionamento del Dakota Access Pipeline, dove sono iniziate le fatture.

Venerdì, la sua amministrazione ha affermato che avrebbe consentito al petrolio di continuare a fluire attraverso Dakota Access mentre una causa legale contestava i proventi dei suoi permessi.

"Era davvero spaventoso"

Mesi dopo che le proteste contro il Dakota Access Pipeline hanno attirato l'attenzione della nazione sulla riserva indiana di Standing Rock nel 2016, una coalizione guidata da indigeni ha iniziato a prepararsi per un'altra battaglia per l'oleodotto in Oklahoma. Ma proprio mentre gli attivisti hanno annunciato la campagna, un legislatore statale ha presentato un disegno di legge che ha definito gli oleodotti e una lunga lista di altre strutture come "infrastrutture critiche" e ha aumentato le sanzioni per l'intrusione o il danneggiamento.

Chiunque abbia violato un sito con l'intento di danneggiare o "impedire o inibire le operazioni" è stato accusato di reato fino a un anno di carcere e $ 10.000 di multa. Il disegno di legge includeva anche una disposizione che imponeva 10 volte l'ammenda originale a qualsiasi organizzazione ritenuta "cospiratrice" con chiunque violasse la legge.

Lo sponsor ha detto di aver presentato il disegno di legge in risposta a Standing Rock.

"È stato davvero spaventoso", ha detto Ashley Nicole McCray, che ha guidato la lotta per l'oleodotto in Oklahoma ed è ora un'organizzatrice della Indigenous Environmental Network. McCray ha affermato di aver rinunciato a usare la disobbedienza civile per combattere lo sviluppo del petrolio e del gas, scoraggiata in parte dalla legge sulle infrastrutture critiche.

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Il disegno di legge è stato rapidamente convertito in legge nel 2017 e ha iniziato a diffondersi in altri stati. L'American Legislativo Exchange Council, che riunisce rappresentanti aziendali e legislatori statali per scrivere una legislazione modello, ha adottato una versione che i suoi membri possono utilizzare.

L'anno successivo, i legislatori hanno presentato un disegno di legge simile in Louisiana, dove Energy Transfer, la società dietro il Dakota Access Pipeline, stava costruendo un altro progetto. In un'udienza legislativa, il principale lobbista del petrolio e del gas dello stato si è seduto accanto allo sponsor del disegno di legge e ha risposto a molte delle domande dei legislatori sui suoi dettagli.

Il governatore della Louisiana ha firmato il disegno di legge e, pochi giorni dopo l'entrata in vigore, un gruppo di attivisti è stato tirato fuori da una canoa e un kayak vicino a un cantiere ed è stato arrestato da agenti delle forze dell'ordine fuori servizio che stavano lavorando per conto di un appaltatore privato assunto da Energy Transfer.

Un effetto soffocante?

Mentre i progetti di legge sulle infrastrutture critiche hanno incontrato resistenza e attirato centinaia di oppositori alle udienze, i legislatori statali favorevoli hanno dimostrato che continueranno a introdurli anno dopo anno. Un disegno di legge non è riuscito a passare in Ohio nel 2018, ma è stato reintrodotto l'anno successivo e infine approvato a dicembre.

Questo è stato il primo anno in cui tale legislazione è stata introdotta in Kansas, uno stato attraversato dall'attuale oleodotto Keystone. Il senatore Mike Thompson, repubblicano, ha presentato il disegno di legge per conto dell'American Fuel and Petrochemical Manufacturers, un gruppo commerciale che rappresenta molte delle più grandi compagnie petrolifere del paese.

In un'udienza alla Camera dei rappresentanti dello stato a marzo, un lobbista che rappresenta il gruppo industriale ha affermato che il suo cliente aveva scritto il disegno di legge. A favore si è espresso anche un lobbista dell'American Petroleum Institute.

Tra coloro che si sono opposti c'era il rabbino Moti Rieber, direttore esecutivo di Kansas Interfaith Action, il quale ha affermato in seguito in un'intervista che la disobbedienza civile può essere un potente strumento per le persone di fede che "vogliono testimoniare contro il danno alla creazione implicito" nei fossili infrastruttura del carburante.

"Le persone capiscono che c'è sempre la possibilità di essere perseguiti, ma c'è una differenza tra questo" e un crimine, ha detto. Dopo essere stato modificato, il disegno di legge finale impone accuse di violazione di domicilio, ma l'accusa diventa reato se i pubblici ministeri possono dimostrare l'intenzione di "impedire" le operazioni, probabilmente non difficili se un manifestante cerca di bloccare le attrezzature da costruzione. "Riteniamo che non possa fare a meno di avere un effetto soffocante sulla capacità di utilizzare l'azione diretta come tattica nella lotta ai cambiamenti climatici", ha affermato Rieber.

Thompson ha affermato che nell'introdurre il disegno di legge, non intendeva colpire i manifestanti pacifici, anche se stanno bloccando i lavori su un oleodotto, ma scoraggiare gravi danni.

"Puoi protestare, ma non dovresti fare irragionevolmente cose che rasentano il criminale", ha detto. "C'è sempre una zona grigia e dipende sempre dai tribunali che prendono la decisione finale".

Scott Lauermann, un portavoce dell'istituto petrolifero, ha indicato alcuni casi in cui i manifestanti hanno chiuso valvole su condutture o apparecchiature vandalizzate, affermando che tali atti "dimostrano la necessità di ulteriori misure per prevenire azioni che danneggiano o interrompono il funzionamento di queste strutture proteggendo al contempo il diritto di impegnarsi in un discorso pacifico”.

I produttori americani di carburante e petrolchimico non hanno risposto alle richieste di commento.

Dopo aver ascoltato le preoccupazioni degli oppositori, i legislatori del Kansas hanno modificato il disegno di legge e hanno incluso un linguaggio in cui affermava che "protegge il diritto di protestare pacificamente" per tutti nello stato, compresi i cittadini delle tribù sovrane. Ma la rappresentante Christina Haswood, che è di origine Diné e rappresenta un distretto con molti nativi americani, ha affermato che la nuova lingua ha fatto poco per cambiare l'effetto della legislazione.

"Quando guardi alla storia di questo disegno di legge e da dove proviene, e un linguaggio simile che viene proposto in tutti gli stati, è molto evidente vedere che proviene dalle proteste di Standing Rock e dall'oleodotto Keystone XL", ha detto. "E so che molti indigeni della mia comunità e in tutto lo stato hanno partecipato o sostenuto quella protesta".

In Arkansas, entrambe le camere del legislatore hanno approvato un disegno di legge simile, anche se la Camera dell'Arkansas deve ancora approvare gli emendamenti del Senato statale.

Una versione è passata anche alla Camera di Stato nel Montana, e la legislazione è in sospeso in Alabama e nell'Illinois, dove ha ottenuto il sostegno di alcuni sindacati, oltre che dell'industria petrolifera.

Natalie Cook, un'organizzatrice del Sierra Club in Minnesota, ha affermato che è improbabile che la legislazione in quello stato passi come un disegno di legge a sé stante, ma che potrebbe essere inclusa in un pacchetto omnibus o budget. Una versione del disegno di legge è stata approvata nel 2018, ma ha posto il veto dall'allora governo. Marco Dayton.

Pochi arresti finora

Sebbene le leggi sulle infrastrutture critiche criminali siano in vigore da anni, i pubblici ministeri devono ancora utilizzarle. McCray, l'attivista indigena dell'Oklahoma, ha affermato che lei e altri erano pronti a essere arrestati in base alla nuova legge per contestarne la costituzionalità in tribunale. Ma l'unica volta che hanno cercato di essere arrestati bloccando le attrezzature per l'edilizia, ha detto, le forze dell'ordine non li hanno presi in custodia.

In Texas, un gruppo di attivisti di Greenpeace è stato arrestato con le nuove accuse nel 2019, dopo essersi arrampicato su una ringhiera e aver penzolato da un ponte sullo Houston Ship Channel. Ma i pubblici ministeri in seguito hanno declassato quelle accuse a reati minori.

In Louisiana, il procuratore distrettuale locale deve ancora accusare formalmente i manifestanti arrestati nel 2018; secondo la legge della Louisiana, ha quattro anni per farlo, secondo Pamela Spees, un avvocato senior del Centro per i diritti costituzionali.

Spees rappresenta molti di quegli attivisti della Louisiana e altri gruppi di difesa in una causa federale che contesta la legge come incostituzionale. Uno dei querelanti è RISE St. James, un gruppo di difesa di donne principalmente nere che vivono nella regione conosciuta come "Cancer Alley", dove il denso sviluppo petrolchimico ha contribuito ad alti livelli di inquinamento. Il gruppo ha cercato di bloccare un complesso petrolchimico proposto e nel 2019 ha appreso che il sito conteneva un cimitero che probabilmente avrebbe ospitato i resti di schiavi, che avrebbero potuto benissimo essere gli antenati delle donne. Gli attivisti hanno iniziato a visitare il sito, che si è scoperto essere attraversato anche da un oleodotto.

"Questo alza la posta perché non è solo una violazione, è una violazione delle infrastrutture critiche", ha detto Spees. Finora le donne hanno evitato le accuse, ma Spees ha affermato che il caso rivela quanto possano essere dannose le leggi. “Pensano di esercitare il loro diritto di visitare un cimitero di probabili loro antenati, e tu sei di fronte a un possibile crimine, che è molto spaventoso per le persone. Sta facendo effetto qui, voglio dire che è chiaro.”

Una versione precedente di questo articolo descriveva non correttamente lo stato di una fattura in Kansas. La governatrice Laura Kelly, una democratica, ha firmato il disegno di legge il 9 aprile.

Nicholas Kusnetz

Giornalista, New York City

Nicholas Kusnetz è un giornalista di Inside Climate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui l'American Association for the Advancement of Science e la Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi raggiungere Nicholas a nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro a nicholas.kusnetz@protonmail.com.