venerdì, Maggio 20, 2022
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Travolto dai progetti solari, il più grande operatore di rete della nazione cerca una pausa di due anni sulle approvazioni

Il più grande operatore di rete elettrica della nazione, PJM Interconnection, è così intasato dalle richieste degli sviluppatori di energia che cercano connessioni alla sua rete di trasmissione regionale negli Stati Uniti orientali che propone una pausa di due anni per rivedere più di 1.200 progetti energetici, la maggior parte dei quali energia solare.

I nuovi progetti potrebbero dover aspettare ancora di più.

La situazione può essere spiegata in parte dal rapido aumento della competitività economica dell’energia solare poiché le politiche energetiche statali e i piani di sostenibilità aziendale guidano un settore in forte espansione delle energie rinnovabili. Ma l’ingorgo minaccia di mettere in difficoltà alcuni sviluppatori di impianti solari e solleva interrogativi sulla fattibilità dell’obiettivo dell’amministrazione Biden di avere una rete elettrica priva di emissioni di carbonio in soli 13 anni.

“È un problema nel sistema”, ha affermato Adam Edelen, un ex revisore dei conti dello stato del Kentucky che gestisce un’azienda che lavora per portare progetti e posti di lavoro nell’energia solare alle comunità carbonifere in difficoltà in Appalachia, tra cui West Virginia, Pennsylvania, Ohio, Virginia e Kentucky. “Chiunque presti attenzione riconoscerebbe che ciò ha un enorme impatto sulla politica climatica e sulla politica energetica negli Stati Uniti”.

L’arretrato di PJM è una delle principali preoccupazioni per le società di energia rinnovabile e per i sostenitori dell’energia pulita, anche se gli operatori di rete sono una parte dell’economia energetica che è in gran parte sconosciuta al pubblico.

“C’è un ampio consenso nazionale, nella leadership del settore pubblico e privato, sulla necessità di accelerare l’adozione delle energie rinnovabili”, ha affermato Edelen. “Il pianeta non ha tempo per un ritardo.”

PJM, un’organizzazione senza scopo di lucro, gestisce un mercato competitivo per l’elettricità all’ingrosso in tutti o parte di 13 stati e nel Distretto di Columbia, tra cui Pennsylvania, West Virginia e Kentucky, ma uno senza molte energie rinnovabili. Gli impianti eolici, solari e idroelettrici costituiscono circa il 6% del suo mix di distribuzione.

Negli ultimi quattro anni, i funzionari del PJM hanno affermato di aver subito un cambiamento fondamentale nel numero e nel tipo di progetti energetici che cercano di essere aggiunti a una rete che si estende dalla Virginia al nord-est dell’Illinois, ciascuno dei quali necessita di un attento studio per garantire l’affidabilità.

In passato, la coda dei progetti energetici di PJM era dominata da alcuni grandi progetti come le grandi centrali elettriche a gas naturale. Ora, hanno detto i funzionari del PJM, stanno ricevendo una proliferazione di progetti più piccoli, ognuno dei quali necessita di studio.

“Il nostro sistema non è stato progettato per gestire questo tipo di crescita”, ha affermato Kenneth S. Seiler, vicepresidente della pianificazione di PJM.

Circa 2.500 progetti sono in attesa di intervento da parte dell’operatore di rete, che ha sede a Valley Forge, in Pennsylvania, fuori Filadelfia.

I funzionari del PJM stanno proponendo una soluzione in due fasi.

Vogliono passare a un nuovo processo di approvazione che metta i progetti più pronti per la costruzione in prima linea e scoraggi quelli che potrebbero essere più speculativi o che non hanno assicurato tutti i loro finanziamenti.

I funzionari del PJM hanno affermato di aver raggiunto un ragionevole consenso tra i loro membri per quel piano. Tuttavia, stanno anche proponendo un periodo provvisorio con un ritardo di due anni su circa 1.250 progetti in coda e un differimento sulla revisione dei nuovi progetti fino al quarto trimestre del 2025, con decisioni definitive su quelli che arriveranno fino alla fine del 2027.

“Ci stiamo prendendo una pausa”, ha detto Seiler della proposta dell’operatore di rete. “Stiamo perfezionando il processo per affrontare questi piccoli tipi di progetti. Ci riprenderemo”.

La scorsa estate il Gruppo intergovernativo delle Nazioni Unite sui cambiamenti climatici ha pubblicato la prima puntata della sua ultima valutazione sul riscaldamento globale, spingendo il segretario generale delle Nazioni Unite António Guterres a descrivere il lavoro come niente meno che “un codice rosso per l’umanità”.

Tuttavia, Seiler ha affermato di non essere sicuro che PJM possa raggiungere l’obiettivo di Biden di raggiungere il 100% di elettricità senza emissioni di carbonio entro il 2035. PJM a dicembre ha annunciato uno studio che esamina come potrebbe aumentare il mix di energia rinnovabile al 50% entro il 2035. Con l’energia nucleare in la regione ha preso in considerazione, ciò potrebbe portare la griglia PJM a circa il 60-70% di emissioni di carbonio, ha affermato.

“Non siamo ancora sicuri, francamente, perché lo stiamo ancora studiando, se possiamo arrivarci, rinnovabile al 100% entro il 2035”, ha detto Seiler. “Ma posso dirtelo, lo stiamo dando un’occhiata molto duramente.”

“Il processo in questo momento è effettivamente interrotto”

PJM ha istituito una task force per elaborare la sua proposta attraverso i comitati dei suoi membri, inclusi i servizi elettrici e gli sviluppatori di energia. Entro maggio, i funzionari sperano di presentarlo alla Federal Energy Regulatory Commission, che ha l’ultima parola.

Con così tanti soldi in gioco in una politica con il potenziale per aiutare a fare vincitori e vinti finanziari, gli esperti dicono che si aspettano che qualunque cosa decida la FERC possa finire in tribunale.

Studi nazionali mostrano che gli operatori di rete in tutto il paese hanno una coda crescente di progetti energetici, molti dei quali non funzionano e intasano effettivamente il sistema. Nel 2021, il Lawrence Berkeley National Laboratory ha scoperto che solo il 24% dei progetti a livello nazionale in cerca di connessione dal 2000 al 2015 è stato costruito e da allora le percentuali di completamento sembravano in calo.

L’anno scorso, Americans for a Clean Energy Grid, un gruppo nazionale che sostiene la modernizzazione della trasmissione ad alta tensione, ha affermato in un rapporto che gli arretrati stavano “aumentando inutilmente i costi dell’elettricità per i consumatori ritardando la costruzione di nuovi progetti che sono più economici dell’elettricità esistente produzione. Poiché la maggior parte di questi progetti si trova in aree rurali remote, questo arretrato sta danneggiando lo sviluppo economico rurale e la creazione di posti di lavoro”.

Il modo in cui PJM risolve il suo arretrato potrebbe avere implicazioni per il resto del paese, ha affermato Jeff Dennis, amministratore delegato e consigliere generale di Advanced Energy Economy, un gruppo commerciale per le imprese di energia pulita.

“PJM è stato tradizionalmente un campanello d’allarme”, ha detto. “Le cose che PJM mette in atto e che la FERC approva per PJM spesso diventano modelli per altre regioni”, ha affermato.

C’è molto in gioco, ha aggiunto.

“Le code di interconnessione ritardate e gli arretrati nel portare la nuova generazione è uno degli ostacoli più significativi alle politiche statali per l’energia pulita e ai posti di lavoro e allo sviluppo economico che gli stati mirano a raggiungere attraverso la transizione delle loro reti verso tecnologie energetiche avanzate”, ha affermato.

Ma “la gente dovrebbe essere incoraggiata dal fatto che vi è stato un ampio sostegno da parte delle parti interessate per molti, molti aspetti del processo di interconnessione dei generatori ancora in via di sviluppo di PJM”, ha affermato Dennis.

Gli sforzi di PJM per far fronte e gestire in modo efficiente l’arretrato hanno il supporto di Justin Vickers, avvocato del personale dell’Environmental Law & Policy Center, un gruppo di difesa ambientale con sede a Chicago.

“Sento continuamente dagli sviluppatori che la coda di PJM è un tale pasticcio che mette a rischio la loro capacità di portare a termine i progetti e crea incertezza nel far funzionare i progetti”, ha affermato. “Cercare di trovare una via d’uscita da questo pasticcio è positivo.”

Ha confrontato ciò che PJM sta facendo con i semafori sulle rampe delle autostrade. “Quello che sta effettivamente facendo è gestire la congestione per appianare le cose. Sembra che dovresti arrivarci il più velocemente possibile. Non dovresti fermarti per entrare in autostrada. Ma in realtà è meglio per tutti se lo fai, anche se potrebbe essere leggermente peggio per te, il singolo viaggiatore”.

La portavoce dell’azienda Tammy Ridout, ha affermato la portavoce dell’azienda Tammy Ridout, l’utility con sede in Ohio AEP ha, all’interno del territorio del PJM, progetti eolici e solari proposti per la Virginia e sta anche cercando di aggiungere energia rinnovabile al suo mix nel suo territorio dell’Indiana Michigan Power. Ha detto che i funzionari dell’azienda si aspettano che quei progetti “siano già in gran parte nella coda del PJM”.

Ha affermato che AEP sostiene “i cambiamenti che PJM sta mettendo in atto per aiutare a migliorare il processo, inclusa la definizione della priorità dei progetti che hanno finanziamenti e altri aspetti chiave garantiti in modo che possano andare avanti per primi”.

In PJM e in altri operatori di rete in tutto il paese, “il processo in questo momento è effettivamente interrotto”, ha affermato Gizelle Wray, direttore senior degli affari normativi e consulente per la Solar Energy Industries Association, un gruppo commerciale.

Pur riconoscendo che alcuni membri dell’associazione sono contenti di ciò che PJM ha proposto, ha detto che altri no, aggiungendo: “Questo è il risultato più equo che potremmo ottenere”.

Sono necessarie soluzioni al di là di quanto proposto da PJM, ha affermato, aggiungendo che l’associazione spera che la FERC sposti il ​​paese verso migliori politiche di trasmissione e interconnessione.

“Abbiamo bisogno di soluzioni che assicurino che ciò non accada più”, ha affermato Wray.

Un portavoce della FERC non ha restituito richieste di commento.

Le comunità del carbone hanno bisogno di investimenti

La lunghezza del backlog PJM varia in base allo stato. Ad esempio, in Pennsylvania, dove il governatore Tom Wolf nel 2019 ha fissato i primi obiettivi di riduzione dei gas serra del suo stato in tutto lo stato, sono attualmente in coda 520 progetti energetici, 437 dei quali solari. La Virginia, che nel 2020 ha adottato potenti standard di portafoglio di energia rinnovabile per i servizi elettrici, ha in coda 417 progetti solari. Kentucky e West Virginia sono stati lenti nell’adottare l’energia solare, ma questi stati hanno rispettivamente 110 e 57 progetti solari, in attesa di approvazione da parte di PJM.

In Kentucky, Edelen si è candidato alla carica di governatore nel 2019 in parte su una piattaforma di cui lo stato aveva bisogno per abbracciare la realtà del cambiamento climatico e adattare l’economia statale dipendente dal carbone, ma ha perso nelle primarie democratiche contro il governatore Andy Beshear. Ha detto di comprendere la situazione di PJM e che molto di ciò che ha proposto ha un senso.

Adam Edelen, ex revisore dei conti di stato durante la sua infruttuosa campagna per il governatore del Kentucky. Credito: John Sommers II /Speciale per il Courier Journal

La sua azienda, Edelen Renewables, è partner di un progetto solare da 200 megawatt in un’ex miniera a nastro nella contea di Martin, nel Kentucky, che secondo lui è abbastanza avanti da non essere influenzato dalle modifiche alle regole PJM. Ma a gennaio ha annunciato una joint venture con una società del West Virginia di 200 anni, The Dickinson Group, con le sue vaste proprietà terriere, compresi i siti minerari, che secondo Edelen potrebbe portare a diversi nuovi parchi solari.

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Ha affermato di temere che quegli sforzi dovranno affrontare lunghi ritardi di anni mentre PJM lavora con il suo arretrato e ha affermato di essere frustrato dal fatto che la transizione verso una nuova economia energetica dipenda dalle azioni di un’organizzazione vitale ma relativamente poco conosciuta.

Oltre a riorganizzare il suo processo di approvazione, PJM dovrebbe aumentare le dimensioni del suo personale per soddisfare la domanda e l’urgenza di energia rinnovabile, ha affermato Edelen.

“Il personale è un problema”, ha ammesso Seiler.

Ma Seiler ha detto che sarebbe stato necessario trovare ingegneri qualificati. E poi, ha detto, “ci vogliono diversi anni per addestrare qualcuno a fare molto di questo lavoro”.

Edelen ha affermato che così come le soluzioni climatiche non possono aspettare, secondo la scienza più recente, nemmeno le comunità del carbone possono farlo.

“Credo che possiamo combattere il cambiamento climatico e rivitalizzare le comunità americane dimenticate”, ha affermato. “Un approccio paziente da parte degli amministratori (PJM) non è qualcosa su cui sono d’accordo.”

Il giornalista di Inside Climate News Dan Gearino ha contribuito a questo rapporto.

James Bruggers

Reporter, Sud-est, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di Inside Climate News. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team ambientale di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha vinto numerosi riconoscimenti, tra cui il miglior reportage beat, la Society of Environmental Journalists e il Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i reportage sull’energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con la moglie Christine Bruggers.

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