Un altro stabilimento di materie plastiche nel "vicolo del cancro" della Louisiana ha senso? Un nuovo rapporto dice no

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Secondo una nuova analisi dell'Institute for Energy Economics and Financial Analysis, un nuovo imponente impianto di plastica progettato per la parrocchia di St. James della Louisiana nel corridoio chimico di quello stato deve affrontare gli stessi difficili venti contrari economici che hanno bloccato la costruzione di impianti petrolchimici in Appalachia.

Il rapporto di 46 pagine elenca una serie di rischi economici e conclude che il progetto dell'impianto di Formosa lungo il fiume Mississippi dovrebbe essere abbandonato. Allo stesso tempo, Formosa affronta una nuova dinamica a Washington, con l'amministrazione Biden che si impegna a concentrare tutto il governo sulla giustizia ambientale e lo stesso presidente si riferisce provocatoriamente all'area lungo il Mississippi tra Baton Rouge e New Orleans come "Cancer Alley . "

Il rapporto ha rilevato che:

– È improbabile che il mercato della plastica cresca abbastanza velocemente da assorbire i prodotti che l'impianto produrrebbe in un eccesso di offerta globale di etilene, un elemento costitutivo della plastica e altre sostanze chimiche.

– Con la Cina che aggiunge alle proprie capacità di produzione di materie plastiche, le prospettive per le esportazioni dagli Stati Uniti non sono promettenti.

– L'aumento dei costi di costruzione ridurrà la redditività dell'impianto.

– La domanda a lungo termine per la produzione di plastica vergine probabilmente diminuirà con l'aumento del riciclaggio e dei divieti sulla plastica monouso e verranno sviluppati nuovi modi per produrre plastica.

– Un servizio di rating del credito aveva recentemente declassato il Taiwanese Formosa Plastics Group da AA a AA meno a causa della domanda debole, dei profitti inferiori e dei prezzi del petrolio incerti, notando che il costo stimato dell'impianto in Louisiana era aumentato del 24%, da $ 9,4 miliardi a $ 12 miliardi.

"Se avessi un solo fattore di rischio, sarebbe gestibile", ha affermato Tom Sanzillo, direttore dell'analisi finanziaria per IEEFA, un think tank senza scopo di lucro che supporta una transizione verso l'energia pulita. "Ma questo comporta molteplici fattori di rischio."

Oltre a questi rischi, Sanzillo ha osservato che la società deve affrontare nuovi ostacoli normativi nei tribunali, con Formosa che subisce battute d'arresto con due permessi chiave per l'aria e l'acqua e un nuovo controllo da parte dell'amministrazione Biden.

Alcuni dei problemi economici fondamentali, ha affermato, sono gli stessi che hanno portato l'IEEFA e altri previsori economici lo scorso anno a mettere in discussione la costruzione di un impianto di cracking di etano da 5,7 miliardi di dollari nel sud dell'Ohio anche prima della pandemia, a causa dei cambiamenti nei mercati della plastica. Una decisione finale di investimento da parte di PTTGC America di proprietà taiwanese è stata ritardata.

Anche IEEFA lo scorso anno ha messo in dubbio le prospettive economiche per un impianto di cracking Shell già in costruzione vicino a Pittsburgh e ha affermato che erano peggiorate.

In Louisiana, Formosa e la sua controllata, FG LA LLC, hanno dovuto affrontare una forte opposizione da parte di gruppi ambientalisti locali, regionali e nazionali, che si è solo intensificata con Biden alla Casa Bianca.

Formosa chiama l'impianto "The Sunshine Project" e promette 8.000 lavori di costruzione e 1.200 posti di lavoro permanenti che pagano $ 84.500 di stipendio più benefici e centinaia di milioni di tasse statali e locali.

Janile Parks, direttore delle relazioni con la comunità e il governo per la filiale locale di Formosa, FG LA LLC, ha affermato che la società "rimane impegnata nel progetto e continua a monitorare da vicino tutti i fattori rilevanti".

Ha osservato che "gli impatti diffusi di una pandemia globale" hanno contribuito alle difficoltà nella valutazione dei costi di costruzione e di altro tipo.

"Di conseguenza, FG ha rinviato la costruzione principale del progetto Sunshine fino a quando la pandemia non si sarà placata e / o i vaccini efficaci saranno ampiamente disponibili e distribuiti", ha detto.

Il complesso industriale sarebbe costruito in due fasi e produrrebbe polietilene, polipropilene, polimero e glicole etilenico utilizzato per realizzare prodotti come parti di carrozzeria, bottiglie di plastica, sacchetti della spesa, tubi di drenaggio, erba sintetica, abbigliamento in poliestere, antigelo e attrezzature per parchi giochi, secondo all'azienda.

Tuttavia, i sostenitori dell'industria nella regione affermano di aver notato chiaramente come le dinamiche politiche mutevoli stiano influenzando il progresso dello stabilimento. Biden e la sua agenda aggressiva sul clima segnano un chiaro spostamento a sinistra e lontano dall'agenda conservatrice, pro-fossile e deregolamentazione del presidente Trump, che ha cercato di elevare l'industria petrolchimica nella costa del Golfo e negli Appalachi.

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Il quotidiano di Baton Rouge, The Advocate, domenica ha riferito che “un nuovo controllo ai più alti livelli di governo ha incoraggiato i gruppi ambientalisti che si sono sentiti ampiamente ignorati dall'amministrazione Trump. E ha gruppi industriali pronti a difendere in modo più aggressivo i loro progetti in pubblico ".

"C'è un livello di frustrazione all'interno dell'industria e il desiderio di parlare", ha detto al giornale Connie Fabre, presidente e CEO della Greater Baton Rouge Industrial Alliance. "È come se fosse ora. Siamo pronti per iniziare a parlare contro questa roba perché non è giusto ".

Il progetto ha avuto anche alcune battute d'arresto con i suoi permessi.

Dopo una causa intentata dal Center for Biological Diversity, RISE St. James, Louisiana Bucket Brigade e Healthy Gulf, lo scorso novembre l'US Army Corps of Engineers ha deciso di sospendere un permesso del Clean Water Act che aveva rilasciato alla società mentre esaminava alcune questioni .

Una delle cose che il corpo esaminerà è altre potenziali posizioni per l'impianto, comprese altre parrocchie, ha detto Delia Ridge Creamer, un attivista che lavora per il Center for Biological Diversity. Circa 40.000 persone hanno inviato lettere al corpo, chiedendo di essere ascoltate durante la nuova revisione, ha detto.

Lo scorso novembre, il giudice della corte distrettuale della Louisiana Trudy White ha ordinato di restituire il permesso aereo del progetto ai regolatori ambientali statali per ulteriori analisi, stabilendo che la sua analisi della giustizia ambientale era imprecisa. Tuttavia, la scorsa settimana una commissione d'appello statale di tre giudici ha scoperto che la White aveva superato la sua autorità.

Il complesso plastico e petrolchimico, proposto su 2.400 acri in una porzione prevalentemente nera della parrocchia di St. James, deve anche affrontare una nuova opposizione da parte dei membri del Congresso.

La scorsa settimana, il rappresentante Raúl M. Grijalva (D-Arizona), presidente del Comitato per le risorse naturali della Camera, e A. Donald McEachin (D-Virginia), hanno scritto a Biden, esortandolo a revocare i permessi del Corpo dell'Esercito dell'impianto.

Hanno sostenuto che il progetto non è coerente con l'impegno dell'amministrazione Biden per la giustizia ambientale.

"Lungo il tratto di 85 miglia tra Baton Rouge e New Orleans, le comunità di colore sono già sovraccariche di impatti cumulativi di oltre 150 impianti petrolchimici", hanno scritto. "Con una popolazione a maggioranza nera ea basso reddito, la parrocchia di St. James da sola ha 12 raffinerie entro un raggio di 10 miglia."

Sharon Lavigne, sostenitrice della giustizia ambientale con il gruppo RISE St. James, ha detto che la costruzione dell'impianto sarebbe una condanna a morte per la sua comunità.

Un'analisi di ProPublica ha rilevato nel 2019 che il complesso potrebbe più che triplicare il livello di sostanze chimiche cancerogene a cui sono esposti i residenti di St.James.

Ma Lavigne ha detto che sente che la marea sta cambiando a favore dei sostenitori della giustizia ambientale, in parte perché ha pensato a lungo che l'impianto non avesse senso finanziario.

"Stiamo facendo progressi", ha detto. "Non ci sono dubbi nella mia mente. Sento che con tutte le persone che abbiamo dietro di noi, cercando di combattere questa pianta, penso che l'amministrazione Biden ci ascolterà ".

James Bruggers

Reporter, Southeast, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di ICN. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team ambientale di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha ottenuto numerosi riconoscimenti, tra cui best beat report, Society of Environmental Journalists e Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i report sull'energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con sua moglie, Christine Bruggers.