Un disilluso ingegnere della ExxonMobil smette di agire sul cambiamento climatico e smette di "peggiorare il mondo"

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Per 16 anni, Dar-Lon Chang ha lavorato come ingegnere presso ExxonMobil. Appena uscito dalla scuola di specializzazione, era a detta di tutti esattamente il tipo di persona che l'azienda è nota per l'assunzione: intelligente, motivata, diligente.

Dalla sua base nel vasto campus della Exxon fuori Houston, Chang ha aiutato la società a massimizzare la produzione di progetti petroliferi e di gas molto lontani, dalla Guyana al Qatar fino ai campi di fracking americani.

Si era interessato all'energia alternativa sin dai tempi del college e pensava che la scienza e la tecnologia avrebbero aperto la strada verso un futuro senza combustibili fossili. Exxon, credeva, avrebbe potuto aiutare ad aprire la strada. Quando poteva, Chang cercò di spingere avanti la compagnia in piccoli modi, mantenendo la speranza che il cambiamento sarebbe arrivato.

Ma ogni anno che passava, Chang osservava la crisi climatica diventare più urgente, mentre la compagnia a cui aveva dedicato la sua carriera non faceva che aumentare il suo impegno per il petrolio e il gas. Alla fine, è diventato disilluso.

Quindi nel 2019, senza alcuna prospettiva di un futuro impiego, si è dimesso, ha fatto i bagagli con sua moglie e sua figlia, che non conoscevano altra casa oltre a Houston, e si è trasferito in una comunità net-zero fuori Denver costruita intorno a una vita rispettosa dell'ambiente.

Sperava di trovare un lavoro nel settore delle energie rinnovabili, ma nel frattempo si è riversato nel suo nuovo quartiere di Geos, dove i residenti tengono riunioni mensili per discutere su come alleggerire il loro carico sul pianeta. Un piccolo gregge di capre pascola su terreni non sviluppati, la risposta priva di fossili della comunità al controllo delle infestanti. Una Nissan Leaf blu e una Tesla Model 3 nera siedono fianco a fianco nel suo garage, collegate a caricabatterie alimentati da pannelli solari sul tetto.

"Non volevo che il resto della mia carriera venisse sprecato in qualcosa che sentivo stesse peggiorando il mondo, quando c'erano tutte le possibilità per migliorare le cose", ha detto di recente.

Chang appartiene a una generazione di ingegneri, scienziati ambientali e sviluppatori di computer che sono entrati nel settore dei combustibili fossili proprio mentre il mondo si stava risvegliando alla grave minaccia rappresentata dai prodotti del settore. Mentre le compagnie petrolifere sono già sotto pressione da parte di investitori, governi e società in generale, la storia di Chang riflette un'altra sfida emergente per l'industria: una generazione più giovane di lavoratori preoccupati per il cambiamento climatico e il proprio ruolo nel determinare che tipo di futuro faranno i loro figli. ereditare.

"Noi come industria sottovalutiamo l'intensa pressione a cui sono sottoposti i dipendenti del petrolio e del gas", ha affermato Tisha Schuller, fondatrice di Adamantine Energy ed ex capo della Colorado Oil and Gas Association. Schuller ha affermato che l'industria ha bisogno di impegnarsi con la sua crescente forza lavoro di millennial, che, ha osservato, hanno maggiori probabilità di essere preoccupati per i cambiamenti climatici e devono affrontare la pressione dei pari sul loro lavoro.

"Sono fiducioso che più della metà dei millennial che lavorano nell'industria petrolifera e del gas sono interessati a vedere il nostro settore assumere un ruolo assertivo e orientato alla soluzione", ha affermato Schuller.

Exxon è diventata l'incarnazione aziendale dell'intransigenza del settore. È rimasta impegnata in un futuro di espansione della produzione di petrolio e gas ed è stata l'ultima delle principali compagnie petrolifere multinazionali ad adottare obiettivi di riduzione delle emissioni a livello aziendale, annunciando l'impegno solo a dicembre. E mentre le finanze della compagnia sono crollate negli ultimi anni, rimane secondo alcuni parametri la più grande delle compagnie petrolifere di proprietà di investitori occidentali.

Non ci sono prove di alcun movimento formale all'interno dei ranghi di Exxon che si agitano per il cambiamento. Ma Inside Climate News ha parlato con persone che hanno lavorato alla Exxon che hanno espresso opinioni simili a quelle di Chang.

Una lavoratrice, che ha chiesto di non essere nominata perché non era autorizzata a parlare con i media, ha descritto uno scisma generazionale, dicendo che immaginava che la maggior parte dei dipendenti di età inferiore ai 50 anni pensasse che il cambiamento climatico fosse un problema serio. Di recente ha lasciato l'azienda.

Un altro ex dipendente, Enrique Rosero, ha dichiarato nelle interviste di aver lasciato la Exxon lo scorso anno dopo essere stato punito per aver parlato apertamente del cambiamento climatico. Gli annunci della Exxon a ottobre secondo cui il cratere dei prezzi del petrolio la costringerebbe a tagliare migliaia di posti di lavoro a livello globale ha prodotto più motivo di ansia.

Exxon non è l'unica azienda sotto pressione. Alla Royal Dutch Shell, una divisione sulla velocità con cui il gigante petrolifero dovrebbe orientarsi verso l'energia pulita ha contribuito all'abbandono di diversi dirigenti negli ultimi mesi, secondo un rapporto del Financial Times. E l'amministratore delegato di BP, Bernard Looney, ha affermato l'anno scorso che la preoccupazione per il cambiamento climatico da parte della sua forza lavoro era parte del motivo per cui ha annunciato una nuova direzione per la società, che si è impegnata a ridurre la produzione di petrolio e gas mentre aumenta la spesa per energia a basse emissioni di carbonio.

Uno dei più grandi appelli di una carriera in Exxon, ha detto Chang, è stata la possibilità di lavorare su una vasta gamma di progetti che potrebbero aiutare a fornire energia al mondo. Ma poiché la crisi climatica è diventata più grave, ha detto, la direzione dell'azienda non ha mostrato alcun interesse e ha resistito alle richieste di passare a prodotti a basse emissioni di carbonio.

Il portavoce di Exxon Casey Norton, rispondendo alle domande sull'atteggiamento dell'azienda nei confronti dei dipendenti che hanno spinto per un'azione più aggressiva sul cambiamento climatico, ha dichiarato: "Incoraggiamo un dialogo aperto e i dipendenti possono condividere le loro idee con i loro supervisori, risorse umane e colleghi". Ha sottolineato gli sforzi della società per ridurre le proprie emissioni e ha aggiunto che il petrolio e il gas naturale continueranno a "svolgere un ruolo significativo per decenni nel soddisfare la crescente domanda di energia di una popolazione globale in crescita e più prospera".

A sinistra: la figlia di Dar-Lon Chang era uno dei giovani che ha chiamato le capre che lo sviluppo geosolare Geos utilizza per il controllo delle infestanti. A destra: Jim Horan, un residente nel quartiere di Geos, regola il controllo sul sistema CERV della sua casa che controlla i vari sistemi che mantengono la sua casa confortevole, inclusa la pompa di calore che trae calore dalla terra diversi metri sotto la sua casa per riscaldare la casa e il sistema di ventilazione che monitora e controlla la quantità di CO2 e composti organici volatili presenti nell'aria dell'unità. Credito: Michael Kodas / Inside Climate News

Chang, mentre sta ancora cercando da dove iniziare la sua nuova carriera, ha detto che non ha rimpianti per aver lasciato Exxon.

"Sapevo che sarebbe stato difficile entrare nel settore delle energie rinnovabili", ha detto, "ma pensavo che, visto come il tempo si stava avvicinando all'infanzia di mia figlia e per intraprendere azioni sostanziali che potrebbero effettivamente fermare le peggiori conseguenze del clima cambiamento, che la priorità era trasferirsi in un luogo in cui potessimo fare la differenza e dove mia figlia potesse crescere in una comunità che stava facendo qualcosa per il cambiamento climatico ".

Il suo momento da sfidante

Chang ha i capelli neri lisci tagliati da vicino e una faccia tonda che tende a mostrare uno sguardo preoccupato e serio. A 44 anni, è un fan di Star Wars per tutta la vita – ha chiamato sua figlia come uno dei Jedi, i giusti cavalieri che imbrigliano la Forza per sempre – e ha paragonato i suoi ultimi anni alla Exxon all'epica lotta morale della serie.

"Mi sono davvero identificato con Finn, lo Storm Trooper che stava avendo dei ripensamenti sul rimanere con l'impero con cui è cresciuto", ha detto, "perché ha visto le atrocità che venivano commesse e non voleva farne parte di esso più. "

Quando stava completando il suo dottorato di ricerca. all'Università dell'Illinois a Urbana-Champaign, Chang non riuscì a trovare un lavoro nell'industria automobilistica, il suo campo preferito. Alcuni ex compagni di classe erano andati a lavorare alla Exxon e lo hanno reclutato, dicendo che mentre l'attività principale della società era il petrolio e il gas, conduceva anche ricerche sull'energia nucleare, un interesse particolare di Chang e sulle energie rinnovabili. "È solo una questione di condizioni di mercato", ricorda gli fu detto.

La ragazza di Chang all'epoca, Michelle – ora sua moglie – fu attratta dalla grande comunità asiatica di Houston, dove Exxon ha il suo campus principale (temendo una reazione arrabbiata a questo articolo, disse che non voleva che il suo cognome fosse usato). Senza prospettive migliori, ha accettato una posizione in azienda nel 2003.

Exxon è famosa per la sua rigorosa etica del lavoro, e in questo senso sembrava una scelta naturale per Chang. La sua famiglia è immigrata da Taiwan quando aveva 3 anni, quindi suo padre ha potuto conseguire una laurea in ingegneria alla Rutgers University e suo padre ha instillato in lui l'amore per la matematica e la scienza che ha continuato per tutta la sua scuola.

"Solo una prima classe, uno studente eccellente", ha detto Ty Newell, che ha insegnato a Chang quando era uno studente universitario presso l'Università dell'Illinois. "Tutto è stato perfetto nei suoi test."

All'università, Chang aveva formato un gruppo di studenti, la Technological Frontiers Society, che si è riunito per discutere su come la scienza potrebbe contribuire a plasmare il futuro. È stato ispirato, ha detto, da Albert Einstein e Richard Feynman, entrambi i quali hanno applicato il loro genio per cercare di aiutare a risolvere le sfide globali. Feynman ha svolto un ruolo fondamentale nel determinare cosa ha causato l'esplosione mortale dello Space Shuttle Challenger e ha contribuito a smascherare i problemi di comunicazione tra la direzione della NASA e gli ingegneri che avevano identificato i problemi prima del lancio. Ha proseguito le sue indagini nonostante la resistenza della commissione presidenziale che stava assistendo.

Chang è stato colpito dall'indipendenza e dall'impegno di Feynman per la verità e all'inizio della sua carriera in Exxon, quando ha identificato i difetti di progettazione con un componente di un sistema di gas naturale liquefatto, ha parlato. I suoi manager, tuttavia, erano riluttanti a fornire cattive notizie ai loro supervisori, ha detto, e hanno respinto i suoi sforzi per affrontare il problema.

"Mi ha fatto sentire come se stessi sperimentando personalmente quello che doveva aver vissuto un ingegnere Challenger prima dell'incidente Challenger", ha detto.

È stata l'introduzione di Chang alla cultura top-down di Exxon. Frustrato, ha detto di aver sollevato le sue preoccupazioni direttamente con il capo della sua divisione. Come è successo, il dirigente è stato ricettivo, ma Chang ha detto che alla fine è stato spostato dal progetto ed è stato punito attraverso il sistema di classificazione delle prestazioni dell'azienda per aver aggirato i suoi manager, anche se le sue preoccupazioni erano ben fondate. La retrocessione gli ha fatto capire che doveva migliorare le sue prestazioni o rischiare di perdere il lavoro.

"Sfortunatamente", ha detto del suo sforzo, "non è stato ben accolto".

Dipendente dal petrolio

Se Chang avesse osservato più da vicino, forse non avrebbe avuto la stessa speranza che la Exxon avrebbe cambiato corso. Non molto tempo prima che iniziasse a lavorare lì, la società aveva fatto pressioni con successo sull'amministrazione di George W. Bush per evidenziare le incertezze sulla scienza del clima e ritirare gli Stati Uniti dal Protocollo di Kyoto, l'accordo internazionale per limitare le emissioni di gas serra. Exxon ha incanalato milioni di dollari verso gruppi che vendevano negazione del clima, anche dopo che gli scienziati della società avevano messo in guardia sui gravi rischi associati alla combustione di combustibili fossili.

A metà degli anni 2000, i dirigenti della Exxon stavano respingendo l'idea che una transizione dal petrolio fosse vicina, sia che fosse spinta dalla scarsità di nuove riserve o dalla concorrenza di carburanti alternativi e veicoli elettrici. Nel 2006, Bush ha avvertito che la nazione era "dipendente dal petrolio" e si è impegnato a finanziare la ricerca sull'energia pulita, cogliendo di sorpresa Exxon. La direzione dell'azienda ha risposto con discorsi e presentazioni in forum pubblici, secondo il libro del giornalista Steve Coll sull'azienda, Private Empire. Ha inoltre condotto una serie di revisioni interne che alla fine hanno concluso che i progressi nelle tecnologie competitive erano lontani decenni. Il messaggio per l'azienda: mantenere la rotta.

A quel tempo, Exxon era sull'orlo di alcuni dei suoi anni più redditizi di sempre. I prezzi del petrolio sono saliti alle stelle prima del crollo economico del 2008 e poi si sono ripresi in modo relativamente rapido, risalendo sopra i 100 dollari al barile entro il 2011 e rimanendovi per la maggior parte dei successivi tre anni e mezzo. Exxon ha incassato più di 260 miliardi di dollari di profitti in un periodo di otto anni e ha speso più di 70 miliardi di dollari in alcune delle nuove riserve di petrolio e gas più costose e controverse, iniziando la costruzione di una nuova grande miniera di sabbie bituminose in Canada e acquistando XTO Energy, uno dei maggiori produttori del paese di gas naturale non convenzionale o fracked.

Era un'enorme scommessa sul futuro dei combustibili fossili, che sarebbe arrivata a guidare la direzione di Exxon negli anni a venire.

"Ero io contro il mondo a Houston"

Nel 2011, lo stesso anno in cui la Exxon è salita all'impennata dei prezzi del petrolio raggiungendo un profitto di 41 miliardi di dollari, Chang ha acquistato un'auto elettrica. "Penso che sia stata una dichiarazione fedele all'uomo", ha detto Joanne Homestead, sua cugina. "Penso che gli sia piaciuto molto."

La sua macchina precedente era una Mustang. "Sì, fino ad oggi, è un po 'vergognoso per me", ha detto timidamente in una recente intervista. Acquistare una Nissan Leaf è stato come seppellire il vecchio lui, ha detto, e dare alla luce un nuovo evangelista del clima.

Dar-Lon Chang, ingegnere per ExxonMobil per più di 15 anni, ha lasciato la sua carriera nell'industria dei combustibili fossili a Houston e si è trasferito nel quartiere di Geos ad Arvada, in Colorado, con sua moglie e sua figlia. Credito: Michael Kodas / Inside Climate News

Un serbatoio di stoccaggio è stato visto presso la raffineria di petrolio ExxonMobil lungo lo Houston Ship Channel a Houston, in Texas, mercoledì 9 giugno 2004. Credito: Carlos Javier Sanchez / Bloomberg tramite Getty Images

Ma lavorava ancora per la Exxon e viveva ancora nella capitale dell'industria petrolifera nazionale. Nello stesso periodo, Chang ha cercato di installare pannelli solari sul tetto della sua casa a Sugar Land, in Texas, fuori Houston. Aveva perso energia per giorni quando l'uragano Ike colpì diversi anni prima e Michelle era incinta in quel momento. Chang voleva energia di riserva e voleva ridurre la sua impronta di carbonio, ma l'associazione dei suoi proprietari ha bloccato lo sforzo.

"Le persone erano solo ideologicamente contrarie all'idea dei pannelli solari", ha detto. "Non era solo perché lo vedevano brutto, ma anche perché lo consideravano una minaccia per il loro sostentamento." La maggior parte dei lavori, ha detto, erano legati all'industria petrolifera in un modo o nell'altro.

Dopo che Exxon ha acquisito XTO per $ 41 miliardi nel 2010 e il prezzo del petrolio è salito alle stelle, Chang ha assistito a un cambiamento nella cultura aziendale. I suoi colleghi erano meno disposti a intrattenere ricerche o investimenti in energie alternative, ha detto, meno disposti a parlare di qualsiasi cosa che potesse turbare i manager e aumentare i profitti.

"C'era molta pressione perché abbiamo acquistato XTO per farlo funzionare", ha detto. In effetti, il boom del fracking che ne è seguito ha portato il gas naturale in un periodo prolungato di prezzi più bassi che è durato fino ad oggi, rendendo difficile giustificare il prezzo dell'accordo. L'allora amministratore delegato Rex Tillerson avrebbe poi affermato che la società aveva "probabilmente pagato troppo" per XTO. "Si sono concentrati solo sul rendere redditizia una cattiva acquisizione", ha detto Chang.

Dopo essere stato trasferito dal progetto di gas naturale liquefatto per il quale aveva sollevato preoccupazioni, Chang è andato a lavorare per rendere i pozzi più produttivi, concentrandosi principalmente sulle attività di gas naturale in Qatar. Ha fatto bene, ha detto, e nel 2012 gli è stata lanciata una nuova sfida: aiutare a progettare un sistema di perforazione di pozzi, "come il GPS per perforatori". Poiché lo stesso sistema potrebbe essere utilizzato per perforare qualsiasi tipo di pozzo, Chang sperava che potesse essere applicato non solo al petrolio e al gas, ma anche all'energia geotermica o ai pozzi che potrebbero iniettare anidride carbonica per lo stoccaggio sotterraneo.

"Mi sono sentito come se fosse la prima volta che posso contribuire a qualcosa che può aiutare ad allontanare Exxon dai combustibili fossili", ha detto. Ha discusso le possibilità con i colleghi durante i pranzi e le riunioni, ma non ha suscitato interesse. "L'unica cosa a cui la direzione era interessata era che applicassi questa tecnologia ai ruoli che avevamo e ottenessi la massima riduzione possibile dei costi di perforazione".

Alla domanda sulla frustrazione di Chang, Norton, il portavoce della Exxon, ha osservato che il lavoro di Chang non aveva nulla a che fare con il lavoro della società sulla riduzione delle emissioni. "Dovresti sapere che petrolio e gas erano il lavoro del signor Chang", ha detto Norton, aggiungendo che Chang ha lavorato nella divisione di esplorazione e produzione dell'azienda, non nel dipartimento di ricerca e ingegneria, "dove la stragrande maggioranza della nostra ricerca sulla cattura del carbonio e si verificano tecnologie a basse emissioni. "

Nel 2015, Chang si sentiva sempre più isolato. "Ero solo io contro il mondo a Houston, io contro il mondo in ExxonMobil", ha detto.

Ha iniziato a cercare comunità sostenibili dove potesse crescere sua figlia in un ambiente migliore e ha trovato uno di questi posti in Colorado. L'anno successivo ha fatto domanda per un lavoro presso il National Renewable Energy Laboratory, fuori Denver.

Ma non ha mai ricevuto risposta dal laboratorio e, senza una prospettiva di lavoro, è rimasto alla Exxon. Chang ha detto di aver sentito voci secondo cui Darren Woods, che ha sostituito Tillerson come amministratore delegato, avrebbe cambiato la classifica delle prestazioni che lo aveva punito per aver sollevato preoccupazioni sul sistema del gas liquefatto e che altri dipendenti hanno detto soffoca il dissenso.

Il trasferimento in un nuovo campus aziendale ha coinciso con un nuovo tono di apertura, ha detto Chang, forse indicando il tipo di Glasnost della Exxon. Ha iniziato a parlare del cambiamento climatico nei forum dei dipendenti e ha trovato alcuni colleghi che la pensavano allo stesso modo che lo avvicinavano per dire che erano d'accordo con la sua preoccupazione, ma che erano riluttanti a parlare pubblicamente per paura di ritorsioni.

Con i cambiamenti, però, c'è stato anche un contraccolpo. Un collega ingegnere ha portato Chang nel suo ufficio per informarlo che gli scienziati del clima stavano manipolando i dati per mantenere il loro lavoro. Altri colleghi hanno pubblicato commenti simili in modo anonimo sulla piattaforma di social media interna dell'azienda. Il nuovo campus era più lontano dalla casa di Chang, con la distanza di andata e ritorno oltre la portata della sua auto elettrica. Le sue richieste all'azienda di installare caricabatterie sono rimaste senza risposta.

Nel 2018, ha detto Chang, è diventato chiaro che il sistema di classificazione delle prestazioni sarebbe rimasto lo stesso. Quell'autunno, un giorno la figlia di Chang tornò a casa da scuola per riferire che la sua insegnante aveva detto alla classe che voleva insegnare sul cambiamento climatico, ma le era stato proibito di farlo. "Questo mi ha spinto oltre il limite", ha detto Chang, "che non posso lasciare che mia figlia continui a crescere in questo ambiente".

La famiglia ha ordinato una casa nella comunità del Colorado e ha deciso di trasferirsi, indipendentemente dal fatto che avessero o meno un lavoro. Con un piede fuori dalla porta, Chang ha parlato un'ultima volta, in una riunione del febbraio 2019 sulla ristrutturazione della divisione a monte dell'azienda, che sovrintende alla perforazione e alla produzione.

Exxon all'epoca stava pianificando di espandere la produzione del 20-25% entro il 2025, ha detto, "e io mi sono alzato in piedi e ho detto: 'Dato che il rapporto IPCC dice che dobbiamo ridurre le nostre emissioni della metà nei prossimi 11 anni, entro 2030, al fine di avere una ragionevole possibilità di evitare danni irreversibili, perché stiamo aumentando la nostra produzione del 25 per cento? "

La risposta che ha ottenuto, ha ricordato, è stata che, "sebbene la società possa richiedere che abbiamo bisogno di ridurre le nostre emissioni di carbonio e ridurre la quantità di combustibili fossili che vengono bruciati, ExxonMobil si impegna a vincere la competizione per la produzione della fetta più grande del rimanente combustibili fossili che potranno essere bruciati. E ho sentito che quella era un'affermazione estremamente rivelatrice di ciò che pensava la direzione ".

"Le persone si sentono intrappolate"

Chang potrebbe essere stato tra i dipendenti più schietti alla Exxon, ma anche altri erano stufi. Una donna che ha recentemente lasciato l'azienda per lavorare in un'organizzazione senza scopo di lucro e che ha chiesto di non essere nominata perché non voleva danneggiare il suo rapporto con gli ex colleghi, ha detto a Inside Climate News: "Ho appena iniziato a pensare di far parte del problema, non faccio parte della soluzione. "

Ha detto che molti dipendenti si preoccupano del cambiamento climatico e cercano di fare piccole differenze dove possono, ma che non esiste un forum all'interno dell'azienda per spingere la direzione a cambiare.

Schuller, l'ex capo della Colorado Oil and Gas Association, ha detto che l'industria petrolifera non è costruita per il tipo di cambiamento dal basso che ha scosso aziende tecnologiche come Google e Facebook. "C'è questa cultura che è più orientata ai servizi, come, 'Forniamo l'energia di cui le persone hanno bisogno'", ha detto. "Semplicemente non c'è un osso ribelle nel nostro corpo industriale collettivo."

Ma, ha affermato Schuller, l'industria petrolifera è in ritardo rispetto ad altri settori nel rispondere alle opinioni più forti dei millennial sul cambiamento climatico e che i dirigenti che non ascoltano le esigenze della loro forza lavoro rischiano di perdere talenti. "Il numero puro di millennial rilevanti internamente ed esternamente significa che questa non è una tendenza che può essere ignorata", ha detto.

Mike Coffin, un geologo britannico che ha lasciato la BP nel 2019 per lavorare come analista presso la Carbon Tracker Initiative, un think tank sul clima finanziario, ha detto che molti giovani e persone di mezza carriera alla BP si sono ritrovati bloccati.

Alcuni hanno visto la scritta sul muro, con una transizione energetica che ha costretto le aziende a fare i conti con un futuro di meno petrolio: a gennaio, Reuters ha riferito che la BP aveva ridotto le dimensioni del suo personale di esplorazione. "Se sei un geologo in un'azienda che dice 'Dobbiamo ridurre le nostre emissioni di carbonio', alla fine questo significa: 'Sbarazzati di me'".

Ma Coffin ha detto che le persone si sono trovate anche intrappolate tra una carriera che li preparava solo per petrolio e gas e le loro crescenti preoccupazioni per il cambiamento climatico. "Le persone si sentono intrappolate", ha detto, "perché da un lato hanno un lavoro ben pagato, e il mutuo e la famiglia che devono mantenere, ma dall'altro hanno un dilemma etico personale sul lavorare per un petrolio e la compagnia del gas. "

Un recente sondaggio globale sui lavoratori del settore petrolifero e del gas ha rilevato che solo poco più della metà degli intervistati sceglierebbe di entrare nel settore se entrassero nel mondo del lavoro ora. Un numero simile ha affermato che prenderebbe in considerazione il passaggio al settore delle energie rinnovabili.

Alcuni veterani del settore difendono la risposta di Exxon ai cambiamenti climatici. Charles McConnell, del Center for Carbon Management in Energy presso l'Università di Houston, ha affermato che gli investimenti di Exxon nella cattura e nello stoccaggio del carbonio, ad esempio, rappresentano un vero sforzo per aiutare a decarbonizzare il sistema energetico. Mentre molte compagnie petrolifere europee si stanno espandendo verso le energie rinnovabili, ha detto, Exxon e altre società americane possono sostenere che non è lì che detengono un vantaggio competitivo. "Exxon non sarà quella che costruirà grandi pannelli solari", ha detto.

Ma l'azienda sta diventando sempre più isolata dalle sue posizioni sul cambiamento climatico e sulla transizione energetica. Quest'anno sta affrontando una nuova ondata di pressione da parte degli investitori attivisti, compresi i fondi pensione pubblici a New York e in California, anche se non è chiaro se azionisti più grandi come Vanguard e BlackRock forzeranno la mano alla società.

Jeff Raun, un consulente ambientale e normativo, ha lasciato Exxon lo scorso anno per iniziare a lavorare presso la società di consulenza EXP in Alaska, dove vuole aiutare le compagnie petrolifere e altri sviluppatori a costruire progetti di energia rinnovabile. Ha detto di essere arrivato a credere che il mondo si trovi in ​​un momento critico della storia con il cambiamento climatico e "ho riorientato la mia bussola morale per essere dalla parte giusta".

Un evangelista del clima

Chang non ha mai sentito parlare del lavoro di laboratorio di energia rinnovabile dal 2016. L'anno scorso, ha fatto domanda per un'altra posizione lì e una presso il Dipartimento dell'Energia degli Stati Uniti. L'assunzione per il lavoro del Dipartimento dell'Energia è stata ritardata dalla pandemia Covid-19 e alla fine è andata a un altro candidato.

Norbert Klebl, lo sviluppatore che ha creato il quartiere a emissioni zero di Geos net-zero ad Arvada, in Colorado, arriva a casa nella sua unità d'angolo nello sviluppo dopo aver svolto alcune commissioni. Norbert, un austriaco che ha lavorato come uomo d'affari a livello internazionale, ha immaginato lo sviluppo zero zero, a emissioni zero e la sua unità funge da casa di spettacolo lì. Credito: Michael Kodas / Inside Climate News Dar-Lon Chang, a destra, riceve una firma su una petizione da Norbert Klebl, lo sviluppatore che ha creato il quartiere a zero emissioni di CO2 di Geos ad Arvada, Colorado, dove vivono entrambi. Dar-Lon e altri nella comunità sono attivi nella promozione di politiche in materia di energia verde e cambiamento climatico a livello locale e statale. Credito: Michael Kodas / Inside Climate News

Il laboratorio di energie rinnovabili ha chiuso la posizione senza riempirla a settembre. Chang ha detto di essere rimasto sorpreso da quanto sia stato difficile per qualcuno con un dottorato di ricerca. in ingegneria, e un'esperienza decennale e mezzo presso una delle principali compagnie petrolifere del mondo, per trovare un lavoro che aiuti a costruire energia pulita.

"Ci sono molte persone che sarebbero felici di passare dall'industria del petrolio e del gas alle energie rinnovabili se ci fossero abbastanza opportunità, se potessero effettuare il passaggio in modo relativamente semplice", ha detto. "È molto difficile, quindi qualcosa deve cambiare in questo senso se vuoi che più persone si esprimano e se vuoi che più ingegneri siano in grado di portare le loro capacità per combattere il cambiamento climatico".

Senza un lavoro, Chang si è dedicato alla vita politica locale, qualcosa che ha detto di aver ignorato per troppo tempo. È entrato a far parte del comitato per la sostenibilità del suo quartiere – stanno attualmente cercando di costruire una stazione di ricarica a energia solare in modo che i residenti senza garage possano caricare i loro veicoli elettrici – e ha organizzato tour della comunità per legislatori statali e locali.

"Ovviamente è stato frustrante non poter continuare la mia carriera, ma sono felice che stiamo vivendo come vogliamo", ha detto. “I nostri vicini sono molto vicini. In realtà abbiamo un incontro mensile per parlare di cosa possiamo fare per aumentare la sostenibilità all'interno della comunità e all'interno della nostra città. Stiamo anche cercando di intraprendere un'azione politica per incoraggiare una maggiore costruzione di comunità prive di combustibili fossili a zero zero come la nostra ".

La casa di Chang, come tutte quelle del quartiere di Geos, è attentamente orientata per massimizzare l'esposizione al sole durante l'inverno, mentre ombreggia le finestre in estate. Con l'aiuto di isolamento di alta qualità, sistemi di ventilazione all'avanguardia e pannelli solari sul tetto, gli edifici generano tanta elettricità quanta ne consumano.

Ma Chang dice che la famiglia stava cercando un cambiamento nella cultura tanto quanto una minore impronta di carbonio.

Michelle, che lavorava nel settore finanziario a Houston che aveva lasciato anni prima che si decidessero a trasferirsi, ora lavora in un negozio di alimenti naturali.

Prima della pandemia, Chang installava un proiettore e uno schermo nel suo cortile e invitava i vicini per i film del venerdì sera. Restare a casa gli ha permesso di aiutare sua figlia a combattere attraverso la scuola a distanza e l'isolamento della vita pandemica in una nuova città. Anche la loro nuova comunità l'ha aiutata, ha detto. Una volta al mese, i residenti si riuniscono per spostare le capre in un nuovo lotto e sua figlia ha fatto amicizia con i vicini in questo modo.

"È stato un tampone contro la solitudine della scuola a distanza", ha detto. "Questo è esattamente ciò con cui volevo che crescesse mia figlia."

Nicholas Kusnetz

Reporter, New York City

Nicholas Kusnetz è un giornalista di InsideClimate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui dall'American Association for the Advancement of Science e dalla Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi contattare Nicholas all'indirizzo nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro all'indirizzo nicholas.kusnetz@protonmail.com.