Un furioso contraccolpo dell'industria saluta le iniziative delle città della California per vietare il gas naturale nelle nuove costruzioni

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Secondo di una serie con il Seattle Times sul futuro del gas naturale nelle case e nelle aziende.

In una sera d'estate del 2019, i leader della città di Berkeley, in California, hanno adottato una politica climatica che ha ispirato dozzine di imitatori e un contraccolpo ancora più grande.

La famosa città progressista è stata la prima negli Stati Uniti ad approvare un'ordinanza che vietava i collegamenti con il gas naturale nelle nuove costruzioni.

L'idea si è diffusa in altre città della California ed è stata presa in considerazione in altre città e stati. Ma anche gli oppositori erano al lavoro e hanno contribuito a far approvare leggi in quattro stati – Arizona, Louisiana, Oklahoma e Tennessee – che limitano la capacità delle città di vietare i collegamenti del gas.

I sostenitori dell'ambiente e l'industria del gas stanno competendo per rivendicare lo slancio nel dibattito emergente sul futuro del gas naturale nelle nostre case e nelle nostre aziende.

I sostenitori vogliono fare del gas "il nuovo carbone" e affrettare la sua fine, mentre l'industria vuole rassicurare gli investitori e convincere il pubblico che i divieti sono un prodotto di politiche marginali che non raggiungeranno mai il mainstream.

"Stai vedendo più città, negli stati in cui questo è possibile, vietare il gas naturale e stai vedendo più stati prendere misure preventive", ha detto Lucas Davis, professore di economia presso l'Università della California, Berkeley. "Sta diventando sempre più al centro dell'attenzione per i responsabili politici di tutto il mondo."

Ma questa corrente trasversale di politiche riguarda più che divieti, o divieti sui divieti, con alcuni funzionari che cercano di eludere il conflitto. Ad esempio, Denver sta lavorando a un piano che continuerebbe a consentire il gas per cucinare, rendendo l'elettricità l'unica opzione consentita per il riscaldamento domestico nei nuovi edifici.

Il rapido tentativo dell'amministrazione Biden di rientrare nell'accordo di Parigi dà una nuova dimensione al dibattito. Il presidente Biden ha condotto una campagna per eliminare i combustibili fossili dalla generazione di elettricità entro il 2035. L'accordo di Parigi richiede che il mondo raggiunga le emissioni nette zero, o quasi, entro la metà del secolo, per contribuire a evitare gli effetti più devastanti di cambiamento climatico.

Per portare il paese a zero emissioni nette, i responsabili delle politiche e il settore edile dovranno trovare modi per eliminare virtualmente oltre il 10% delle emissioni di gas serra del paese che provengono da edifici residenziali e commerciali, la maggior parte delle quali derivante dall'uso naturale. gas per il calore.

Ma questo non è in cima all'agenda degli Stati che hanno vietato i divieti di gas, e molti degli altri 12 Stati che stanno ora valutando le bollette che seguiranno l'esempio. Questi stati vogliono limitare ciò che i governi locali possono fare, anche se ci sono poche prove che le loro città stiano seriamente prendendo in considerazione i limiti per il gas.

"Penso che sia molto ingiusto nei confronti dei nostri elettori, chiunque di loro, togliere qualsiasi fonte di energia", ha detto il rappresentante dell'Indiana Jim Pressel, un repubblicano, durante il dibattito in aula il mese scorso per il suo disegno di legge che vieterebbe i divieti, che ha approvato il Camera dei rappresentanti dell'Indiana.

Ha notato che la maggior parte delle città che hanno adottato i divieti sono in California. "È molto lontano dall'Indiana, ma si sta avvicinando", ha detto.

Le politiche evolvono da Berkeley

I funzionari della città di Berkeley sapevano che stavano iniziando qualcosa di nuovo quando hanno votato il 16 luglio 2019 per approvare un divieto di gas. Durante la riunione, il membro del consiglio comunale Kate Harrison ha esaminato i modi in cui le regole locali di Berkeley erano già in anticipo sulla curva nell'affrontare il cambiamento climatico e ha affermato che il divieto del gas è un passo logico successivo.

"Quando pensiamo al cambiamento climatico e all'inquinamento, in genere vengono in mente automobili e fabbriche", ha detto. "Non capiamo che gli edifici abbiano un ruolo importante da svolgere nella produzione di gas a effetto serra e nell'inquinamento".

Entro la fine del 2019, circa 20 città della California avevano adottato divieti o severe restrizioni sui collegamenti del gas naturale nelle nuove costruzioni. Il totale all'interno dello stato, inclusi divieti e severe restrizioni, ora è pari a 42, inclusi Oakland, San Francisco e San Jose, secondo il Sierra Club.

Brookline, Massachusetts, è stata la prima comunità al di fuori della California ad approvare un divieto di gas nelle nuove costruzioni, nel novembre 2019, ma il procuratore generale dello stato ha annullato l'ordinanza con un'opinione legale secondo cui Brookline stava oltrepassando la sua autorità. Il parere ha portato a una pausa nella spinta a passare divieti in diverse altre comunità del Massachusetts. La pausa continua ancora oggi, mentre i legislatori statali lavorano per affrontare alcune delle questioni sottostanti.

Seattle ha adottato un divieto parziale del gas il mese scorso con un aggiornamento al suo codice edilizio che dice che tutti i nuovi edifici commerciali e multifamiliari di quattro piani o più alti devono usare l'elettricità per il riscaldamento. Ma questo lascia alcune grandi aperture per il gas da utilizzare nelle nuove costruzioni, in edifici più piccoli e nelle case, e non limita l'uso del gas per cucinare.

La mossa di Denver per consentire l'uso continuato del gas per cucinare ha contribuito a evitare alcuni dei tipi di scontri visti in altre città. Il governo della città ha pubblicato un piano a gennaio che prevede che le nuove case utilizzino l'elettricità per il riscaldamento, inclusa l'acqua calda, entro il 2024 e tutti gli edifici lo facciano entro il 2027.

La proposta di Denver, che necessita ancora dell'approvazione del consiglio comunale, riflette il desiderio di concentrarsi sulle cose che bruciano più gas, ha affermato Amber Wood, amministratore del programma energetico di Denver. Il calore e l'acqua calda rappresentano oltre il 90% del consumo di gas negli edifici della città e la cucina è a una cifra singola bassa, ha detto.

"Ad un certo punto, quando parliamo davvero di arrivare fino allo zero, dovremo avere alcune delle conversazioni più difficili, ma il nostro obiettivo era cercare di ottenere vittorie rapide e fare un piano che avesse senso", ha disse.

È molto più probabile che le città ottengano il sostegno pubblico per le azioni per il clima se le politiche sono elaborate in modo da evitare le maggiori obiezioni, ha affermato Joseph Kane, ricercatore associato presso la Brookings Institution.

"Probabilmente ci deve essere flessibilità", ha detto. "Se i divieti sono il modo per farlo, penso che la giuria sia ancora fuori."

Tuttavia riconosce la necessità di ridurre rapidamente le emissioni negli edifici. "Questo è qualcosa che, probabilmente, da un punto di vista ambientale, dovrebbe cambiare dall'oggi al domani", ha detto. "Ma pensare che cambieremo il nostro comportamento sottostante e i nostri processi di pianificazione sottostanti nel corso di un giorno o due, neanche questo è fattibile."

L'incumbent gioca la difesa

Il fatto che i divieti siano stati incentrati nelle città della California ha contribuito all'argomentazione dell'industria del gas secondo cui tali politiche sono al di fuori del mainstream.

"Non portare in Florida le politiche fallimentari della California", dice un volantino di Power Florida Forward, una campagna di lobbying della Florida Gas Association, sollecitando il sostegno per una proposta in quello stato che impedirebbe alle città di approvare divieti sul gas.

Nessuno stato ha approvato un divieto in tutto lo stato sul nuovo gas. Ma la California Energy Commission sta aggiornando il codice edilizio dello stato, che potrebbe includere un tale divieto.

La legislatura di Washington questa sessione ha considerato una misura che inizialmente includeva un divieto di riscaldamento a gas nelle nuove costruzioni a partire dal 2030, ma il disegno di legge non è riuscito a uscire dalla commissione per gli stanziamenti della Camera dello stato, dopo aver incontrato una forte opposizione da parte dell'industria del gas, alcuni sindacati e altri avversari.

Charlie Spatz, un ricercatore per il Climate Investigations Center senza scopo di lucro, ha monitorato da vicino l'attività nei governi statali e dai gruppi industriali. Ha detto che il predittore più comune del fatto che uno stato limiterà i divieti è la presenza di una "tripletta" repubblicana, in cui il partito controlla entrambe le camere della legislatura e l'ufficio del governatore. L'industria del gas vuole approvare le leggi negli stati amici dei combustibili fossili per supportare una narrativa secondo cui i divieti di gas sono isolati per gli stati liberali.

"Si tratta di slancio alla fine della giornata", ha detto Spatz. "Si stanno affrettando a raccontare una storia agli investitori che, 'l'abbiamo sotto controllo.'"

L'industria del gas, attraverso l'American Gas Association e gruppi regionali come la Northwest Gas Association nel Pacifico nord-occidentale, ha risposto alle sfide legislative minimizzando il danno ambientale del gas e impegnandosi invece a ridurre drasticamente le emissioni mescolando combustibili più puliti con gas fossili e fare un lavoro migliore per tappare le perdite nella catena di approvvigionamento del gas.

Dietro i messaggi pubblici c'è una macchina di lobbying che sta lavorando a fianco delle società di servizi del gas e delle attività correlate per combattere i divieti del gas nelle città e per convincere i legislatori statali a passare i limiti ai divieti.

"È diventato chiaro negli ultimi sei mesi che l'elettrificazione è una questione esistenziale che riguarderà l'industria per molto tempo", ha affermato un promemoria del marzo 2020 dei leader della Hearth, Patio & Barbeque Association, un gruppo commerciale per le aziende il cui i prodotti includono caminetti a gas e camini, commenti che sono stati riportati per la prima volta da The Guardian.

L'industria ha il vantaggio di essere il combustibile da riscaldamento più comune negli Stati Uniti, che serve il 48% delle famiglie, una quota di mercato che offre ai consumatori una familiarità con il gas che non hanno con il carbone.

"Nonostante la discussione e parte della retorica politica sulla fine del gas naturale, dovresti avere un'inversione di tendenza piuttosto brusca da come stanno andando le cose", ha detto Erin Blanton, uno studioso di ricerca senior incentrato sul gas naturale presso il Center on Global Energy Policy della Columbia University.

Ma alcuni dei principali sostenitori dei divieti di gas non stanno dicendo che l'inversione di tendenza sarà brusca. Mark Kresowik, vicedirettore della campagna Beyond Coal del Sierra Club, ha affermato che l'attività nelle città e negli stati è un primo segnale di un allontanamento dal gas naturale.

"Questo è l'inizio della fine del gas", ha detto.

Sta parlando di azioni in quei luoghi per abbracciare l'elettrificazione degli edifici, che includono, ma non si limitano a, divieti di gas. Ad esempio, il governatore del Massachusetts Charlie Baker, un repubblicano, ha emesso un piano per arrivare a zero emissioni nette entro il 2050 che affermava: "L'elettrificazione dello spazio e del riscaldamento dell'acqua è una strategia a basso rischio ed economica per la decarbonizzazione".

Colorado e New York sono altri due stati che hanno indicato una preferenza per gli edifici completamente elettrici e stanno lavorando per tradurla in politica.

Molte delle priorità in discussione non sono così facilmente riassunte o demonizzate come i divieti di gas e mostrano una direzione che è difficile conciliare con le descrizioni più ottimistiche del suo futuro dell'industria del gas.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione all'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un mandato di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove ha ricoperto il business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell'Ohio.