Un giudice fallimentare lascia a Blackjewel le responsabilità della miniera di carbone in un caso con implicazioni nazionali

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La compagnia di estrazione del carbone Blackjewel può abbandonare la bonifica e il recupero delle miniere di carbone coperte da oltre 30 permessi in Kentucky in base a un accordo di liquidazione raggiunto venerdì nel tribunale fallimentare federale di Charleston, West Virginia, hanno detto gli avvocati partecipanti al caso.

Circa 170 altri permessi Blackjewel in Kentucky, Tennessee, Virginia e West Virginia saranno messi in un limbo legale per sei mesi mentre Blackjewel tenterà di venderli ad altre società di estrazione del carbone, hanno detto gli avvocati. Eventuali permessi che non possono essere trasferiti possono quindi essere abbandonati anche dalla società, una volta il sesto produttore di carbone della nazione.

La sentenza entrerà in vigore dopo che il giudice del tribunale fallimentare Benjamin Kahn avrà firmato un'ordinanza finale.

Il governo dell'Energia e dell'Ambiente del Kentucky stava preparando una dichiarazione scritta sulla decisione venerdì tardi, ma un portavoce ha detto che non era immediatamente disponibile e ha rifiutato di commentare.

Migliaia di acri di terra montuosa nel solo Kentucky sono stati disturbati dall'estrazione mineraria consentita dai permessi che erano davanti al giudice. Sia lo stato che le società che hanno emesso obbligazioni per garantire la pulizia e la bonifica dei paesaggi devastati dalla dinamite avevano avvertito in procedimenti giudiziari che potrebbero non esserci abbastanza soldi per fare tutto il lavoro richiesto.

Con altre società di estrazione del carbone statunitensi in difficoltà finanziarie simili e la domanda di carbone che precipita, la situazione di Blackjewel è un presagio dei problemi futuri nel paese del carbone, secondo quanto riportato da Inside Climate News all'inizio di questo mese.

"Sfortunatamente, questo è probabilmente l'inizio di una tendenza in cui le compagnie carboniere in bancarotta scaricano i loro obblighi di pulizia delle miniere di carbone su comunità e contribuenti che semplicemente non hanno i soldi per incassare il conto", ha detto Peter Morgan, un avvocato senior di Sierra Club, che stava partecipando al caso. "Questo dovrebbe essere un campanello d'allarme per le autorità di regolamentazione statali in tutto il paese per ritenere immediatamente responsabili le società di estrazione del carbone e per mettere i minatori a lavorare per ripulire le miniere di carbone prima che tutto l'onere ricada sui contribuenti e sulle fideiussioni sottofinanziate".

Il Surface Mining Control and Reclamation Act del 1977 richiede alle società di estrazione del carbone di inviare obbligazioni per coprire i costi di bonifica in caso di fallimento. Dovrebbero anche bonificare i siti minerari inattivi contemporaneamente, poiché stanno estraendo nuove aree. La bonifica può consistere nel riempimento e nella classificazione di un'area minata, nell'eliminazione di “muri alti” instabili e nei rifiuti minerari, nel reimpianto, nella gestione e nel trattamento dell'acqua che fuoriesce dal sito, che può essere tossica. La legge generalmente richiede che la terra bonificata venga riportata al suo contorno originale approssimativo.

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Almeno per i permessi che il giudice ha ordinato di abbandonare, la sentenza significherà che presto dovrebbero iniziare le bonifiche su quelle miniere a cielo aperto, ha detto Mary Cromer, vicedirettore dell'Appalachian Citizens 'Law Center Inc., che rappresenta i gruppi di cittadini nel caso. . Ha detto che molti stanno incombendo rischi per la sicurezza e l'ambiente per le persone che vivono vicino a loro. Nelle testimonianze in tribunale, i residenti e le autorità di regolamentazione statale hanno descritto miniere con pendii instabili che presentavano rischi di frana e tubi intasati che mettono a rischio lo straripamento degli stagni di ritenzione contenenti acqua inquinata.

Il destino della bonifica delle miniere coperte dagli altri permessi della società, purtroppo, rimarrà incerto, ha detto Cromer.

Il giudice ha richiesto alle società di estrazione del carbone che potrebbero acquistare i permessi di assumersi la responsabilità del reclamo se alla fine dovessero andare in bancarotta, ha detto. Ma la loro condizione finanziaria in un'industria carboniera indebolita rende anche questo incerto, ha detto.

"Non è l'ideale", ha detto. "È una situazione terribile."

Blackjewel e il suo ex amministratore delegato, Jeff Hoops, avevano acquisito significativi asset di carbone in difficoltà lasciati da altre società in fallimento, ma poi sono rimasti entrambi impantanati nelle difficoltà finanziarie della società. Ha dichiarato bancarotta senza preavviso nel 2019, che ha lasciato 1.700 dipendenti in Wyoming, Virginia, West Virginia e Kentucky senza lavoro o stipendio finale.

Il caso di fallimento coinvolge diverse società affiliate a Blackjewel, che ora stanno anche facendo causa a Hoops per presunto autodisciplina. Hoops ha negato le accuse, secondo il Wall Street Journal.

Nella contea di Harlan, Kentucky, la difficile situazione dei lavoratori di Blackjewel ha attirato l'attenzione nazionale quando i minatori il cui stipendio finale era rimbalzato hanno bloccato un treno di carbone carico per settimane, in segno di protesta.

"Blackjewel ha fallito dozzine di comunità in tutto il Kentucky non assumendo lavoratori per ripulire centinaia di miniere di carbone, e ora possono semplicemente andarsene", ha detto Matthew Taylor, un membro del Sierra Club a Millstone, Kentucky, in una dichiarazione scritta. "Solo poche settimane fa, una delle miniere di Blackjewel stava erodendo gravemente e lisciviando inquinanti nocivi che minacciavano la comunità a valle di Stoney Fork, e ora Blackjewel è libera da ogni responsabilità in tutte le sue miniere che mettono in pericolo le comunità vicine".

James Bruggers

Reporter, Southeast, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di ICN. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team per l'ambiente di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha ottenuto numerosi riconoscimenti, tra cui best beat report, Society of Environmental Journalists e Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i report sull'energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con sua moglie, Christine Bruggers.