domenica, Novembre 28, 2021
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Un hub dell’industria petrolifera nello stato di Washington vieta lo sviluppo di nuovi combustibili fossili

Otto anni fa, la contea di Whatcom, sulla costa nord-occidentale dello Stato di Washington, sembrava destinata a diventare la porta attraverso la quale l’industria dei combustibili fossili in espansione del Nord America si sarebbe collegata ai affamati mercati energetici dell’Asia.

Le raffinerie BP e Phillips 66 di Ferndale, Washington, a circa 100 miglia a nord di Seattle, stavano costruendo nuovi impianti di ricezione per i treni petroliferi per consegnare il greggio dai campi di scisto di Bakken nel North Dakota. Stava arrivando anche il petrolio delle sabbie bituminose dal Canada, con piani incombenti per espandere la capacità dell’oleodotto. E, cosa più significativa, il più grande terminal di esportazione di carbone della nazione doveva essere costruito appena a sud a Bellingham, con lo scarico settimanale di 15 treni di carbone che sarebbero entrati nella contea dal bacino del fiume Powder del Wyoming.

Ma la massiccia proposta di carbone si sarebbe rivelata la rovina della visione della contea di Whatcom come mecca dell’esportazione di combustibili fossili. Il piano ha prodotto un feroce contraccolpo, uccidendo il progetto nel 2016 e scatenando uno sconvolgimento politico locale culminato martedì sera.

Nella sua riunione settimanale, il Consiglio della contea di Whatcom ha votato per approvare una revisione delle politiche locali sull’uso del suolo, consentendo alle raffinerie esistenti di espandersi ma vietando nuove raffinerie, impianti di trasbordo, centrali a carbone, moli o banchine nella sua zona industriale costiera. Le nuove regole richiedono anche una revisione pubblica dell’impatto ambientale di qualsiasi espansione significativa nelle raffinerie e negli altri impianti esistenti, incluso qualsiasi aumento delle emissioni di gas serra. Le mosse sono state guidate dai membri del consiglio che avevano vinto i loro seggi dal 2013, e sono stati spinti a entrare nella politica locale dalla controversia sul terminal del carbone. I sostenitori dell’ambiente, che hanno lavorato per un decennio per sconfiggere i piani per un’industria più inquinante del carbonio sulla costa nord-occidentale, affermano che è la prima volta che un governo locale negli Stati Uniti utilizza la legge sull’uso del suolo per imporre un divieto così ampio e permanente sui fossili sviluppo del carburante.

“Non abbiamo l’autorità per regolamentare il commercio interstatale, e non abbiamo tentato di farlo”, ha detto Rud Browne, uno dei membri del consiglio della contea di Whatcom che ha guidato lo sforzo, che si è protratto per più di sei anni, per sviluppare il nuove regole. Ha aggiunto: “Ma avevamo una profonda preoccupazione per l’aumento del trasbordo di combustibili fossili attraverso Puget Sound, e anche attraverso il centro di due delle nostre principali città”.

Il voto è arrivato dopo una battaglia decennale per il controllo del governo della contea di Whatcom, in cui sia l’industria dei combustibili fossili che i gruppi ambientalisti hanno versato centinaia di migliaia di dollari in finanziamenti per la campagna. L’industria del carbone ha utilizzato gruppi di denaro oscuro ed è stata persino coinvolta in una lotta per la riorganizzazione dei distretti che ha minacciato di diluire il potere delle città costiere di scegliere i funzionari eletti dalla contea. C’erano anche pressioni sulla legislatura dello stato di Washington; Gov, la legislazione sul clima di riferimento di Jay Inslee, approvata la scorsa primavera, includeva disposizioni di “prelazione” che limitano l’azione del governo locale sui gas serra. Le e-mail ottenute da Inside Climate News risalenti al 2018 mostrano che BP, in particolare, ha spinto per la prelazione sulle sue preoccupazioni sull’azione della contea di Whatcom.

Alla fine, però, i rappresentanti dell’industria petrolifera, dei sindacati e dei gruppi ambientalisti si sono espressi tutti a favore del pacchetto di compromesso che il consiglio ha sviluppato dopo intense trattative tra tutte le parti interessate locali. Le nuove regole sono progettate per consentire alle attuali raffinerie di espandere e modificare i propri impianti, escludendo al contempo nuovi impianti di combustibili fossili e infrastrutture di esportazione. Il consiglio ha votato all’unanimità a favore del pacchetto, dopo una breve, drammatica esitazione del membro del consiglio Ben Elenbaas, che una volta aveva paragonato la tattica di un gruppo ambientalista locale al “terrorismo interno”.

A causa del coinvolgimento dell’industria nella definizione delle nuove regole, gli ambientalisti sperano di essere ben armati contro le sfide legali.

“Penso che ciò che abbiamo siano regole che l’industria non vuole, ma la chiarezza normativa che vogliono e una partecipazione sufficiente al processo che sarà difficile per loro intraprendere un’azione legale”, ha affermato Matt Krogh, direttore della campagna della campagna SAFE Cities di Stand.earth, uno dei gruppi ambientalisti che hanno spinto per le misure.

Una tabella di marcia per l’attivismo?

La decisione è importante per il futuro del Salish Sea, il corso d’acqua che si estende dalla British Columbia allo Stato di Washington, compreso il Puget Sound. Le isole verdi del mare, con le cime innevate in lontananza, attirano turisti e forniscono l’habitat per centinaia di specie. Le acque, considerate sacre dal primo popolo della regione, la Nazione Lummi, ospitano più di 250 specie di pesci e 37 specie di mammiferi marini, tra cui le orche, o orche, in via di estinzione. Secondo il conteggio dell’anno scorso, solo 74 balene erano rimaste nel mare di Salish.

Ma da tempo c’è uno scontro tra tutela dell’ecosistema e sviluppo costiero. La contea di Whatcom al confine canadese, con il suo porto naturale in acque profonde situato in posizione ideale e 7.000 acri di terra a zone industriali, è stata considerata un luogo privilegiato per le esportazioni dell’industria dei combustibili fossili. Con la domanda statunitense di elettricità a carbone in calo, l’industria del carbone sperava di delimitare un porto a Bellingham per spedire fino a 54 milioni di tonnellate all’anno per alimentare la domanda ancora in crescita di energia a carbone dell’Asia. Le raffinerie della regione, istituite molto tempo fa per gestire il petrolio greggio dell’Alaska, che ora è in declino, erano ben posizionate per utilizzare ferrovie e oleodotti per attingere a vaste nuove fonti dalle crescenti sabbie bituminose canadesi e dallo scisto Bakken del Nord Dakota.

A un certo punto, c’erano abbastanza proposte per nuovi impianti di combustibili fossili nella contea di Whatcom per raddoppiare l’impronta di carbonio dello stato di Washington, ha affermato Alex Ramel, consigliere per le politiche climatiche di Stand.earth. Ma la proposta per l’enorme terminal di esportazione del carbone è stata una svolta. I residenti della città di Bellingham si sono affollati in tavole rotonde riservate ai posti in piedi. Attivisti ambientali nazionali come Bill McKibben hanno messo in evidenza enormi manifestazioni contro il carbone. Un appello della Lummi Nation alla fine ha ucciso il progetto del carbone; il Corpo degli Ingegneri dell’Esercito degli Stati Uniti nel 2016 ha rifiutato di concedergli i permessi federali richiesti, citando il suo potenziale di violare i diritti di pesca protetti dal trattato.

A quel punto, una nuova lista di cittadini della contea di Whatcom attenti all’ambiente si era fatta avanti per cercare un ufficio pubblico locale. Le esportazioni di combustibili fossili non sono diventate di per sé un problema della campagna; i candidati hanno evitato di discutere direttamente la questione, o avrebbero potuto essere squalificati dal futuro processo decisionale in base alla rigida dottrina dell’apparenza di equità dello Stato di Washington. Ma le dichiarazioni generali dei candidati sull’importanza della protezione ambientale per lo sviluppo economico della contea hanno inviato un chiaro segnale. Gli elettori di Washington Conservation hanno speso più di $ 300.000 per i candidati nelle campagne della contea di Whatcom nel 2013, con l’aiuto di $ 275.000 dal Super PAC del miliardario attivista per il clima Tom Steyer, NextGen Climate Action. Hanno speso più di un paio di PAC di denaro nero chiamati Saving Whatcom e Whatcom First, che sono stati supportati da Cloud Peak Energy, dal miliardario del carbone texano Corbin Robertson e da altri interessi del carbone, che hanno versato più $ 171.000 nelle gare della contea di Whatcom.

Gli ambientalisti ottennero due voti e la maggioranza nel consiglio della contea di Whatcom, che presto impose la prima di quelle che sarebbero state 11 moratorie di sei mesi sull’autorizzazione di strutture nuove o ampliate per il trasporto di combustibili fossili non raffinati. Ma ci sono voluti anni per elaborare un piano permanente di utilizzo del suolo che tenesse conto sia delle preoccupazioni ambientali che di quelle industriali. Browne, un imprenditore tecnologico e angel investor che è stato eletto con il sostegno dei Conservation Voters, ha affermato di ritenere importante che il consiglio non oltrepassi la sua autorità legale e cerchi il contributo di tutte le parti interessate, compresa l’industria, al fine di costruire un duraturo consenso.

“Sono assolutamente guidato dal fatto che, indipendentemente da ciò che potrei desiderare da una prospettiva ambientale o da qualsiasi altra prospettiva, alla fine della giornata, è inutile approvare una legge che non reggerà in tribunale”, Browne disse.

Non tutti erano contenti della soluzione approvata dal consiglio questa settimana. Wendy Harris, un’eminente attivista ambientale locale che soffre di malattie polmonari, ha affermato che non dovrebbe essere consentita l’espansione degli impianti esistenti di combustibili fossili, così come le misure adottate per ridurre le emissioni. “Sono preoccupato che il gruppo delle parti interessate abbia davvero permesso alle raffinerie di scrivere le proprie proposte e di regolarsi”, ha detto Harris, facendo pause frequenti durante la sua testimonianza per riprendere fiato.

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E le nuove regole Whatcom, sebbene chiaramente progettate con l’intento di richiedere la mitigazione di qualsiasi aumento delle emissioni di gas serra da parte dell’industria esistente, saranno limitate dal processo decisionale dello stato di Washington. Le ordinanze Whatcom fanno riferimento alle disposizioni di prelazione nella nuova legge statale sul clima e chiariscono che saranno vincolate dai regolamenti statali di attuazione attualmente in fase di elaborazione. “Là dentro avevamo un linguaggio che è un po’ annacquato”, ha detto il membro del consiglio Todd Donovan, professore di scienze politiche alla Western Washington University. Ha detto che spera che lo stato stabilisca regolamenti che tengano conto non solo delle emissioni nelle raffinerie, ma del ciclo di vita del petrolio greggio, comprese le operazioni ad alta intensità di carbonio delle sabbie bituminose dell’Alberta.

BP, quando è stato chiesto di commentare le nuove regole della contea di Whatcom, ha indicato la dichiarazione congiunta che ha firmato con altre parti interessate che hanno partecipato alla negoziazione dell’accordo, tra cui Phillips 66, Petrogas e lo spedizioniere di petrolio e carbone BNSF Railway, nonché le autorità ambientali locali gruppi.

“Anche se ciascuna delle nostre organizzazioni potrebbe non essere pienamente d’accordo o supportare le politiche individuali

contenuto nella proposta, o ritenere che tutte le politiche vadano abbastanza lontano o necessariamente sostengano

il loro uso in altre situazioni o giurisdizioni, abbiamo visto collettivamente la necessità di unirci”, afferma la dichiarazione. Gli esperti partecipanti, hanno affermato, si sono assicurati che “le politiche fossero redatte in modo da supportare gli ampi obiettivi politici delineati dal County Council, ma non creassero alcun impatto indesiderato sulle attività esistenti di Cherry Point”.

Krogh ha detto che il suo gruppo spera che l’azione della contea di Whatcom fornisca una tabella di marcia per altri attivisti del governo locale in tutto il paese. Pensa che l’obiettivo di fermare l’espansione dei combustibili fossili potrebbe essere molto più motivante del concetto più astratto di affrontare il cambiamento climatico. Lo stesso Krogh è stato ispirato all’attivismo dagli impatti tangibili dell’espansione dei combustibili fossili nel nord-ovest: residente a Bellingham, ha assistito al fumo dell’esplosione dell’oleodotto olimpico del 1999 e al deragliamento di un treno petrolifero BNSF dalle finestre della sua casa.

“Approvando questa ordinanza stasera”, ha detto Krogh all’udienza, “stai fornendo un modello per tante altre comunità che hanno bisogno di un percorso per staccarsi dai combustibili fossili, dalla dipendenza da un’economia basata sull’inquinamento e per avere la libertà scegliere il nostro destino”.

Marianne Lavelle

Reporter, Washington, DC

Marianne Lavelle è una giornalista di Inside Climate News. Si è occupata di ambiente, scienza, diritto e affari a Washington, DC per più di due decenni. Ha vinto il Polk Award, l’Investigative Editors and Reporters Award e numerosi altri riconoscimenti. Lavelle ha trascorso quattro anni come redattore e scrittore di notizie energetiche online presso il National Geographic. Ha guidato un progetto sulle pressioni sul clima per l’organizzazione giornalistica no-profit, il Center for Public Integrity. Ha anche lavorato per la rivista US News e World Report e per il National Law Journal. Mentre era lì, ha condotto la premiata indagine del 1992, “Unequal Protection”, sulla disparità nell’applicazione della legge ambientale contro gli inquinatori nelle minoranze e nelle comunità bianche. Lavelle ha conseguito un master alla Columbia University Graduate School of Journalism e si è laureata alla Villanova University.

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