lunedì, Ottobre 3, 2022
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Un impianto chimico della Florida è rimasto indietro nella sua promessa di ridurre le emissioni di un potente gas serra

Gli sforzi del più grande emettitore di protossido di azoto della nazione per frenare il rilascio del potente gas serra sono in ritardo, consentendo alle emissioni, che sono relativamente facili da eliminare, di continuare ad alimentare il cambiamento climatico.

L’azienda chimica Ascend Performance Materials produce acido adipico, un ingrediente chiave nella produzione di nylon 6,6 e poliuretano, materiali sintetici utilizzati in tutto, dalla moquette ai componenti di automobili e alle scarpe da corsa. Il processo di produzione produce anche come sottoprodotto grandi quantità di protossido di azoto, un superinquinante climatico.

Ascend ha scaricato 27.528 tonnellate di protossido di azoto nell’atmosfera dal suo impianto di acido adipico vicino a Pensacola, in Florida, nel 2020, l’anno più recente per il quale sono disponibili dati, secondo i dati riportati dall’azienda all’EPA. Tali emissioni erano pari alle emissioni annuali di gas serra di 1,6 milioni di automobili. Questo è più di cinque volte le emissioni di protossido di azoto di qualsiasi altro impianto statunitense.

Su base per tonnellata, il protossido di azoto è quasi 300 volte più dannoso come gas serra del biossido di carbonio, il principale motore del cambiamento climatico. Il protossido di azoto è attualmente anche la sostanza dannosa per l’ozono più significativa rilasciata nell’atmosfera a seguito del divieto internazionale di sostanze dannose per l’ozono. Tuttavia, il gas, che è comunemente usato come anestetico dai dentisti, è generalmente considerato non direttamente dannoso per la salute umana a basse concentrazioni e non è regolamentato dal Clean Air Act.

Secondo i dati dell’EPA, le emissioni di protossido di azoto dall’impianto di Pensacola di Ascend, un vasto impianto chimico vicino al fiume Escambia, lo collocano tra i primi 25 emettitori di gas serra della nazione insieme alle centrali elettriche a carbone e alle raffinerie di petrolio. Tuttavia, a differenza delle emissioni di anidride carbonica di queste altre strutture, l’inquinamento da protossido di azoto viene facilmente abbattuto attraverso l’incenerimento o la decomposizione chimica. Altri impianti di acido adipico in Nord America, Europa e Asia hanno utilizzato inceneritori e reattori chimici a basso costo per distruggere il 95% o più del loro protossido di azoto dagli anni ’90.

Ascend ha distrutto o comunque ridotto solo il 70 percento delle sue emissioni di protossido di azoto nel 2020 e la vastità delle operazioni dell’impianto – è il più grande impianto di produzione di acido adipico al mondo – significa che queste emissioni rimanenti hanno un impatto smisurato.

I funzionari dell’azienda hanno dichiarato a Inside Climate News all’inizio del 2020 che avrebbero ridotto volontariamente le emissioni rimanenti di protossido di azoto del 50% entro la metà del 2020 e che avrebbero dovuto ottenere una riduzione delle emissioni “ben oltre il 95%” entro febbraio del 2022. Ma invece di diminuire, il protossido di azoto le emissioni dell’impianto di Pensacola di Ascend sono aumentate del 50 percento nel 2020, secondo i dati dell’EPA. I permessi aerei depositati presso le autorità di regolamentazione statali in Florida non indicano che la società stia andando avanti con riduzioni più ambiziose del potente gas serra.

“Quando guardi sotto il cofano, abbiamo molte domande sul fatto che questi passi vengano davvero presi”, ha affermato Jessye Waxman, stratega della campagna per Climate Strategies Lab, un’organizzazione di difesa ambientale lanciata di recente incentrata sulla riduzione delle emissioni di gas serra dell’industria pesante , degli sforzi di riduzione delle emissioni di Ascend. “Sappiamo che la tecnologia c’è ed è sicuramente possibile ridurre al 95 per cento e più. Ascend non c’è. Quindi, mentre osserviamo l’industria chimica, mentre stiamo guardando i principali produttori negli Stati Uniti, Ascend si distingue sicuramente per il pollice dolente”.

I funzionari dell’azienda hanno affermato che l’azienda sta procedendo con gli sforzi di riduzione delle emissioni.

“Abbiamo completato la prima fase dei nostri investimenti per ridurre l’N2O del 50%. [of remaining emissions] e attualmente stiamo lavorando alla seconda fase del progetto per creare riduzioni superiori al 90 percento [of total emissions]Chris Johnson, direttore della sostenibilità di Ascend, ha dichiarato in una dichiarazione scritta. “Ci aspettiamo che questa fase si concluda entro la fine di quest’anno”.

Ascend lavora per sviluppare la propria tecnologia di riciclaggio del protossido di azoto dal 2015. La distruzione dell’N2O da parte di Ascend è volontaria, tuttavia il tasso con cui ha ridotto il protossido di azoto è diminuito significativamente negli ultimi anni, da un massimo del 91% delle emissioni totali nel 2015 a solo il 70 percento nel 2020 secondo i dati dell’EPA.

Johnson non ha specificato quando è stata completata la riduzione del 50 percento delle emissioni, tuttavia un rapporto sulla sostenibilità pubblicato da Ascend lo scorso anno ha affermato che la prima fase di un nuovo progetto di riduzione delle emissioni di protossido di azoto è stata messa online alla fine del 2020. Johnson non ha spiegato perché la riduzione delle emissioni gli sforzi sono stati ritardati, tuttavia la pandemia globale e i problemi relativi alla catena di approvvigionamento potrebbero aver avuto un ruolo.

La società ha venduto compensazioni di carbonio dalle riduzioni delle emissioni di protossido di azoto nel 2021 attraverso la Climate Action Reserve, un’organizzazione senza scopo di lucro che facilita il commercio di carbonio. La Riserva mostra che Ascend ha venduto crediti di riduzione delle emissioni pari a quasi 1,3 milioni di tonnellate di anidride carbonica nella prima metà del 2021.

Se l’azienda continuasse a vendere le compensazioni allo stesso tasso nella seconda metà del 2021, le compensazioni di carbonio equivarrebbero a una riduzione del 35% delle emissioni di protossido di azoto sulla base delle emissioni dell’azienda nel 2020, un miglioramento significativo ma ancora timido rispetto all’obiettivo di riduzione del 50% dell’azienda .

L’unico altro impianto di acido adipico nel paese è uno stabilimento a Victoria, in Texas, di proprietà del produttore chimico Invista. Invista riduce circa il 97 percento delle sue emissioni di protossido di azoto e, a differenza di Ascend, non è idonea a vendere compensazioni di carbonio per le sue attuali riduzioni delle emissioni. Il predecessore di Invista, DuPont, ha aggiunto volontariamente i controlli dell’inquinamento nell’impianto nel 1997. Le autorità di regolamentazione statali ora richiedono a Invista di ridurre circa il 95% del protossido di azoto che produce.

La rapidità e la misura in cui Ascend riduce le sue emissioni di protossido di azoto potrebbe influenzare le sue prospettive finanziarie perché è stato riferito che SK Capital, il proprietario di Ascend, sta valutando la possibilità di vendere l’azienda. Bloomberg ha riferito a dicembre che SK Capital, una società di private equity, stava valutando un’offerta pubblica iniziale della società. Tuttavia, Barry Siadat, co-fondatore di SK Capital e presidente di Ascend Performance Materials, ha affermato che l’articolo, che citava fonti anonime, era una “voce infondata”.

Se SK Capital dovesse procedere con un’IPO, le emissioni fuori misura di Ascend potrebbero far riflettere gli investitori.

“Se stavo guardando questa azienda e il track record non solo per la definizione degli obiettivi, ma anche per la gestione delle sue emissioni complessive di GHG, sembra che siano in ritardo sul gioco”, Lauren Compere, amministratore delegato di Boston Common Asset Management, un società di investimento che si concentra sulle questioni ambientali, ha detto, riferendosi alle emissioni di gas serra.

“Il loro record è scarso rispetto ai loro coetanei nello sfruttare l’uso della tecnologia di abbattimento esistente a basso costo”, ha affermato. “Penso che metta in discussione la gestione complessiva della sostenibilità da parte dell’azienda e la comprensione delle aspettative là fuori, sia da parte degli investitori che dei clienti”.

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Negli anni ’90, il costo della tecnologia di abbattimento del protossido di azoto era in media di circa 10 milioni di dollari per impianto, secondo uno studio sottoposto a revisione paritaria pubblicato nel 2000. Adeguandosi all’inflazione, oggi il costo sarebbe circa il doppio di tale importo. Il nuovo approccio di riciclaggio delle sostanze chimiche che Ascend sta perseguendo aggiungerebbe costi aggiuntivi, anche se la spesa sarebbe probabilmente relativamente modesta per l’azienda, il cui valore Bloomberg ha fissato a $ 5 miliardi.

“Nel grande schema delle cose, è un costo operativo relativamente piccolo”, ha detto Waxman.

Nel frattempo, Invista sta lavorando con il China Pingmei Shenma Group, uno dei maggiori produttori di acido adipico in Cina, per distruggere volontariamente le emissioni di protossido di azoto di Shenma.

Invista concederà in licenza la sua tecnologia di abbattimento del protossido di azoto a Shenma come parte di un accordo più ampio, in cui Shenma fornirà a Invista acido adipico per la produzione di nylon 6,6. L’accordo potrebbe comportare una riduzione delle emissioni di protossido di azoto di ben 14 milioni di tonnellate di anidride carbonica equivalente all’anno, secondo un comunicato stampa del 18 gennaio di Invista. Questo è l’equivalente di gas serra delle emissioni di 3 milioni di automobili all’anno.

Tuttavia, permangono dubbi sull’accordo. Invista aveva precedentemente installato controlli dell’inquinamento negli impianti di produzione di acido adipico di Shenma all’inizio degli anni 2000 attraverso un programma delle Nazioni Unite che forniva incentivi a Shenma e ad altri produttori cinesi per ridurre le loro emissioni di protossido di azoto. Non è chiaro se l’accordo con Invista includa controlli dell’inquinamento nuovi o ampliati o semplicemente fornisca i catalizzatori chimici necessari per far funzionare le apparecchiature esistenti.

Shenma in precedenza aveva detto a Inside Climate News di aver continuato a ridurre le proprie emissioni dopo che i finanziamenti per il programma delle Nazioni Unite si erano esauriti nel 2012. Tuttavia, i funzionari dell’azienda hanno rifiutato di dire quale percentuale delle loro emissioni viene distrutta o catturata per il riutilizzo. Shenma non ha risposto a una richiesta di ulteriori informazioni. Invista ha rifiutato di commentare.

Waxman ha affermato di essere “cautamente ottimista” sul fatto che l’accordo sia un segno che i produttori cinesi stanno iniziando a passare a controlli dell’inquinamento più forti. La Cina produce quasi la metà dell’acido adipico mondiale e molti degli 11 impianti di produzione del paese potrebbero non ridurre la maggior parte del loro protossido di azoto.

Ciò che sta guidando Shenma e Invista, una sussidiaria di Koch Industries, potrebbe avere meno a che fare con le preoccupazioni ambientali e più con la sostenibilità finanziaria, perché i marchi che utilizzano nylon 6,6 e poliuretano stanno iniziando a guardare più in alto le loro catene di approvvigionamento quando valutano l’impatto sul clima dei loro prodotti, ha detto.

“Allontanarsi da fornitori che hanno un’impronta di gas serra fuori misura rispetto ai colleghi è una mossa davvero facile”, ha affermato Waxman.

Ha aggiunto: “Hanno davvero bisogno di intensificare il loro gioco sulla sostenibilità e il modo più semplice per farlo in questo momento e avere un grande impatto sulla riduzione delle loro emissioni, è usare quella tecnologia di abbattimento del protossido di azoto”.

Phil McKenna

Giornalista, Boston

Phil McKenna è un giornalista con sede a Boston per Inside Climate News. Prima di entrare in ICN nel 2016, è stato uno scrittore freelance che si occupava di energia e ambiente per pubblicazioni tra cui The New York Times, Smithsonian, Audubon e WIRED. Uprising, una storia che ha scritto sulle fughe di gas nelle città degli Stati Uniti, ha vinto l’AAAS Kavli Science Journalism Award e il NASW Science in Society Award 2014. Phil ha un master in scrittura scientifica presso il Massachusetts Institute of Technology ed è stato Environmental Journalism Fellow al Middlebury College.

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