sabato, Settembre 25, 2021
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Un singolo stabilimento chimico a Louisville emette un superinquinante che fa più danni climatici rispetto a qualsiasi auto in città

LOUISVILLE, Kentucky: un impianto chimico qui che produce una materia prima per qualsiasi cosa, dal teflon ai lubrificanti utilizzati sulla Stazione Spaziale Internazionale, sembra anche fare più danni al clima di tutti i veicoli passeggeri di questa città.

La Chemours Louisville Works lungo le rive del fiume Ohio è il più grande emettitore della nazione di un superinquinante climatico noto come idrofluorocarburo-23 (HFC-23). In quanto gas a effetto serra, la sostanza chimica è 12.400 volte più potente dell'anidride carbonica, il composto chimico principale responsabile del riscaldamento del pianeta, e potrebbe essere eliminata con la tecnologia esistente a basso costo.

A seguito delle richieste di informazioni sulle emissioni dall'impianto da parte di Inside Climate News, Chemours ha annunciato lunedì un piano per ridurre tali emissioni entro la fine del 2022. Tuttavia, la società non ha rispettato il proprio impegno di installare controlli sull'inquinamento da quando i funzionari dell'azienda si sono impegnati alla Casa Bianca riunitosi nel 2015 "per controllare e, per quanto possibile, eliminare le emissioni di sottoprodotti di HFC-23 in tutti i suoi impianti di produzione di sostanze chimiche fluorurate in tutto il mondo".

Dopo l'annuncio di lunedì, l'Environmental Investigation Agency, un'organizzazione ambientale senza scopo di lucro con sede a Washington e Londra, ha chiesto a Chemours di terminare immediatamente le attività che causano emissioni di HFC-23.

"È vergognoso che nel 2021 una grande azienda chimica multinazionale non sia in grado o non voglia controllare e contenere i propri rifiuti chimici", ha affermato in una nota Avipsa Mahapatra, responsabile della campagna per il clima dell'EIA. "Se Chemours non è in grado di gestire questa struttura in modo responsabile, deve immediatamente cessare le operazioni che portano a queste emissioni di rifiuti".

L'azienda ha difeso il suo record.

"Chemours opera con l'imperativo di essere un produttore responsabile, che include il nostro impegno per operazioni sicure e sforzi continui per ridurre la nostra impronta ambientale", ha affermato in una dichiarazione Sheryl Telford, responsabile della sostenibilità di Chemours. "Questo progetto è un altro passo importante nel nostro viaggio per garantire la fornitura di prodotti essenziali che soddisfino le crescenti esigenze della società producendoli in modo responsabile".

Il sindaco di Louisville Greg Fischer ha dichiarato un'emergenza climatica nel 2019, dicendo a un raduno di sciopero giovanile per il clima che "dobbiamo agire ora". Ma il distretto locale di controllo dell'inquinamento atmosferico che sovrintende non ha fatto pressioni sulla società per eliminare le emissioni di HFC-23, rimettendosi invece al governo statale o federale. Il distretto è stato creato all'inizio degli anni '50 e applica gli standard sull'aria pulita dell'Agenzia per la protezione ambientale, ma non regola specificamente le emissioni di gas a effetto serra.

La Louisville Works di Chemours fu aperta per la prima volta da DuPont nel 1941 per produrre neoprene o gomma sintetica. Il governo federale lo ha rilevato per la seconda guerra mondiale e in seguito lo ha rivenduto a DuPont. Nel 2015, DuPont ha scorporato Chemours e la nuova società ha rilevato la produzione di fluorochimica dello stabilimento di Louisville.

Le attività di Chemours occupano una parte dell'ex stabilimento DuPont, che ha una storia di 80 anni in una zona industriale di Louisville nota come Rubbertown. Rubbertown è un vasto complesso di impianti chimici tra reti di condutture, serbatoi di stoccaggio, linee ferroviarie e reattori chimici.

Nel suo periodo di massimo splendore, gli stabilimenti di Rubbertown impiegavano migliaia di lavoratori, ma la produzione chimica emetteva anche abbastanza inquinanti da giustificare uno studio federale sulla salute pubblica già negli anni '50. A partire dagli anni '90, Rubbertown è emerso come uno dei principali campi di battaglia per gli attivisti della giustizia ambientale, con i vicini residenti neri e bianchi a basso reddito che chiedevano un'aria più pulita.

L'HFC-23 è un sottoprodotto indesiderato derivante dalla produzione di idroclorofluorocarburo-22, (HCFC-22) una sostanza chimica che, fino a tempi recenti, era ampiamente utilizzata come refrigerante nei condizionatori d'aria. L'HCFC-22 distrugge anche l'ozono atmosferico che aiuta a proteggere la terra dai dannosi raggi ultravioletti. La produzione e l'uso della sostanza chimica sono stati vietati negli Stati Uniti e in altri paesi sviluppati il ​​1 ° gennaio 2020 in base a un accordo internazionale noto come protocollo di Montreal.

Tuttavia, Chemours è esente dal divieto perché l'HCFC-22 prodotto a Louisville viene utilizzato come materia prima per la produzione di teflon e altri fluoropolimeri che non danneggiano lo strato protettivo di ozono terrestre. Sebbene questi prodotti finali non danneggino l'ozono atmosferico, l'HFC-23 prodotto come sottoprodotto nello stabilimento ha un enorme impatto sul clima.

L'impianto chimico Chemours di Louisville è il più grande emettitore della nazione del super-inquinante climatico HFC-23, secondo l'Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti. Credito: James Bruggers / Inside Climate News

Chemours ha scaricato 251 tonnellate di HFC-23 nel 2019, l'anno più recente per il quale sono disponibili informazioni, secondo i dati che l'azienda ha auto-riferito all'Agenzia per la protezione ambientale.

Le emissioni sono pari alle emissioni annuali di gas a effetto serra di 671.000 automobili, secondo il calcolatore delle equivalenze dei gas a effetto serra dell'agenzia, basato su una media nazionale per le miglia annue del veicolo percorse.

Ciò eclissa le 519.000 auto e autocarri leggeri attualmente registrati a Louisville. A differenza dell'anidride carbonica, le emissioni di HFC-23 possono essere facilmente abbattute mediante l'incenerimento.

Un rapporto dell'EPA del 2013 ha stimato che il costo per installare un nuovo inceneritore di HFC-23 in un impianto chimico esistente sarebbe di 4,8 milioni di dollari. Un rapporto delle Nazioni Unite del 2018 ha concluso che costerebbe 9 milioni di dollari per costruire un inceneritore di HFC-23 in Cina con una capacità di 400 tonnellate, quasi il doppio delle attuali emissioni dello stabilimento di Louisville. Secondo l'ultimo rapporto finanziario annuale della società, Chemours ha realizzato $ 1,1 miliardi di vendite di fluoropolimeri e altri "materiali avanzati" nel 2020.

La quantità di HFC scaricata nello stabilimento di Louisville è inferiore alla metà del volume totale di HFC-23 prodotto nello stabilimento. L'azienda attualmente cattura più della metà delle sue emissioni di HFC-23 e trasporta i gas di scarico a un inceneritore fuori sito per la distruzione, ha detto Thomas Sueta, un portavoce di Chemours.

Chemours sta ora cercando di espandere la sua infrastruttura di cattura, un processo che, secondo Sueta, richiederà quasi due anni per essere completato.

“A causa delle dimensioni del sistema necessario per soddisfare le nostre esigenze di produzione, il [nearly two year] è necessario un periodo di tempo per finalizzare la nostra pianificazione, costruire su misura i componenti della tecnologia, costruirla, installarla e renderla operativa ", ha affermato Sueta. "Abbiamo confrontato i nostri piani di progetto con progetti di scala simile e stiamo lavorando con un lasso di tempo più rapido rispetto a progetti simili".

Chemours, tuttavia, era già nelle fasi di pianificazione della costruzione volontaria del proprio inceneritore HFC-23 in loco tre anni fa, secondo i documenti ottenuti da Inside Climate News attraverso una richiesta di registri pubblici. Quegli sforzi volontari, che non furono mai portati a termine, sono iniziati dopo gli impegni presi dall'azienda alla riunione della Casa Bianca nel 2015.

I sostenitori dell'ambiente dicono che ulteriori ritardi sono inaccettabili.

"Se non riescono a catturare più della metà, allora dovrebbero smettere di fare l'altra metà finché non capiscono come catturarla", ha detto Durwood Zaelke, presidente dell'Istituto per la governance e lo sviluppo sostenibile, un'organizzazione ambientale con sede a Washington. "Penso che possiamo ipotizzare che il costo sia stato il motivo per cui non hanno accelerato questo processo, e risparmiare denaro a spese del pianeta è semplicemente inaccettabile oggi".

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Louisville, la rara città con una propria agenzia di controllo dell'inquinamento atmosferico, ha risposto alle sue preoccupazioni sulla giustizia ambientale e sull'aria tossica estendendo la sua portata normativa oltre l'Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti e adottando un programma di riduzione dell'aria tossica nel 2005.

Quel programma ha funzionato. Le emissioni tossiche sono diminuite, così come i rischi per la salute, secondo le autorità. Ma le emissioni di HFC-23 di Chemours fino ad oggi rimangono non regolamentate a livello locale.

Tuttavia, i funzionari della città e i sostenitori dell'ambiente conoscono da anni le emissioni di gas a effetto serra di grandi dimensioni della società e sono stati inclusi nell'inventario dei gas a effetto serra della città del 2016.

Il distretto aereo della città ha agito sull'aria tossica perché ha affrontato un problema che era "particolarmente un problema locale", ha detto Rachael Hamilton, vicedirettore del distretto di Louisville. Il distretto sta guardando al governo federale per una guida sulla sfida più ampia delle emissioni di gas serra, ha detto.

Le normative federali non richiedono l'abbattimento dell'HFC-23, ma questo potrebbe presto cambiare. A gennaio, il presidente Joe Biden ha firmato un ordine esecutivo che invitava il Dipartimento di Stato a inviare al Senato per la ratifica l'emendamento Kigali al protocollo di Montreal, un'estensione dell'accordo internazionale esistente che riduce gradualmente l'uso degli HFC. Se ratificato, l'emendamento richiederebbe agli stabilimenti statunitensi di distruggere l'HFC-23 "per quanto possibile".

Il Senato dovrebbe ratificare l'emendamento, poiché una legislazione simile che ha affrontato gli HFC ma non ha richiesto la distruzione dell'HFC-23, ha approvato entrambe le camere del Congresso a dicembre con un ampio sostegno bipartisan.

Nel frattempo, il piano di riduzione dei gas a effetto serra dell'aprile 2020 di Louisville sostanzialmente solleva il problema al governo statale, suggerendo che l'amministrazione del governatore Andy Beshear, un democratico, adotti un programma statale per controllare gli HFC e il metano.

I funzionari del Gabinetto dell'Energia e dell'Ambiente del Kentucky non erano a conoscenza della raccomandazione della città per un nuovo programma normativo in tutto lo stato fino a quando non è stato portato alla loro attenzione da Inside Climate News, ha detto in una dichiarazione scritta John Mura, un portavoce del governo.

Mura ha anche detto che i funzionari di gabinetto non erano a conoscenza "di alcuna emissione significativa di HFC-23 dall'impianto Chemours", ma ora stanno indagando sulla questione.

Qualsiasi regolamento statale avrebbe bisogno dell'approvazione del legislatore conservatore del Kentucky, dominato dai repubblicani, un legislatore che ha mostrato poca inclinazione ad affrontare il cambiamento climatico.

Eboni Cochran, da lungo tempo sostenitrice della giustizia ambientale a Louisville che vive vicino allo stabilimento Chemours, ha affermato di considerare i gas serra una minaccia locale per la salute e la sicurezza dei residenti di Louisville.

Notando che il sindaco di Louisville ha dichiarato un'emergenza climatica, ha detto che la città dovrebbe agire ora per ridurre le emissioni. "Quando c'è una minaccia, non aspetti che la minaccia sia proprio accanto a te", ha detto.

"Abbiamo un'opportunità unica per avere un impatto positivo sulla mitigazione", ha affermato. "Dobbiamo regolamentare questo gas serra a livello locale".

L'ingegnere ambientale di Louisville Sarah Lynn Cunningham, direttore esecutivo del Louisville Climate Action Network, ha detto che anche lei vorrebbe vedere i funzionari della città lavorare con l'azienda per tenere sotto controllo le emissioni di HFC-23. Ha detto che vorrebbe anche che l'azienda adottasse un maggiore senso di urgenza nei confronti dell'HFC-23.

"Ha bisogno di essere affrontato", ha detto. Ma l'onere normativo, ha aggiunto, non dovrebbe ricadere interamente su Louisville.

L'azienda "non si limita a produrre questi prodotti chimici per Louisville", ha detto. “Li stanno facendo per il mondo intero. Non dovremmo dover affrontare tutto questo da soli. "

Phil McKenna

Reporter, Boston

Phil McKenna è un giornalista con sede a Boston per InsideClimate News. Prima di entrare in ICN nel 2016, era uno scrittore freelance che si occupava di energia e ambiente per pubblicazioni tra cui The New York Times, Smithsonian, Audubon e WIRED. Uprising, una storia che ha scritto sulle fughe di gas nelle città degli Stati Uniti, ha vinto l'AAAS Kavli Science Journalism Award e il NASW Science in Society Award 2014. Phil ha conseguito un master in scrittura scientifica presso il Massachusetts Institute of Technology ed è stato membro di Environmental Journalism Fellow presso il Middlebury College.

James Bruggers

Reporter, Southeast, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di ICN. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team per l'ambiente di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha ottenuto numerosi riconoscimenti, tra cui best beat report, Society of Environmental Journalists e Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i report sull'energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con sua moglie, Christine Bruggers.

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