venerdì, Settembre 30, 2022
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Una proposta di buon senso per affrontare l’inquinamento da plastica: smettere di produrre così tanta plastica

Gli Stati Uniti guidano il mondo nella generazione di rifiuti di plastica e hanno bisogno di una strategia completa entro la fine del prossimo anno per frenarne gli impatti devastanti sulla salute degli oceani, sulla fauna marina e sulle comunità, un nuovo rapporto delle National Academies of Sciences, Engineering e La medicina conclude.

Un comitato di esperti accademici che ha scritto il rapporto su richiesta del Congresso ha descritto una crisi ambientale che peggiorerà solo con il continuo aumento della produzione di plastica, quasi tutta da combustibili fossili.

In effetti, la prima delle principali raccomandazioni dello studio è di smettere di produrre così tanta plastica, in particolare materiali plastici che non sono riutilizzabili o praticamente riciclabili. Ha suggerito, tra le altre strategie, un tetto nazionale alla produzione di plastica vergine, che secondo il rapporto saranno tutte necessarie per controllare l’inquinamento da plastica e tutti i relativi problemi sanitari e ambientali.

“Il problema fondamentale qui è che la plastica si sta accumulando nell’ambiente naturale, compreso l’oceano”, ha detto in un’intervista telefonica Margaret Spring, responsabile della conservazione e della scienza del Monterey Bay Aquarium in California, che ha presieduto il comitato di relazione.

Ha definito la plastica “contaminanti ambientali pervasivi e persistenti”, creando un problema che “continuerà a meno che non cambiamo: dobbiamo cambiare. E questa è solo la verità”.

Il rapporto, reso pubblico mercoledì, è storicamente significativo, ha affermato Judith Enck, ex amministratore regionale dell’Agenzia per la protezione ambientale e presidente di Beyond Plastic, un gruppo ambientalista.

“È un rapporto eccezionale che ogni membro del Congresso dovrebbe leggere e su cui agire”, ha detto Enck. “È opportuno. È trasformativo e si basa sulla scienza. Sarà citato per gli anni a venire”.

Un gruppo di lobby leader del settore per l’industria della plastica, l’American Chemistry Council, ha convenuto in una dichiarazione che è necessaria una strategia nazionale per le materie plastiche.

Ma l’associazione, i cui membri includono aziende chimiche che producono plastica, ha definito “errata” la raccomandazione di limitare alcuni tipi di produzione di plastica.

I limiti alla produzione di plastica porterebbero a interruzioni della catena di approvvigionamento, pressioni economiche e inflazionistiche sui consumatori già danneggiati e peggiori risultati ambientali, afferma la dichiarazione del consiglio di chimica.

Un uomo su una piattaforma galleggiante raccoglie sacchetti di plastica scartati dal fiume Yamuna a Nuova Delhi. Credito: Koshi Koshi

Il Congresso includeva 350 milioni di dollari per il riciclaggio nel disegno di legge bipartisan per le infrastrutture da 1,2 trilioni di dollari recentemente approvato, ma i legislatori sono rimasti divisi sulla riforma globale della plastica, con quelli allineati con l’industria che difendono il “riciclaggio avanzato” e i progressisti che promuovono diverse politiche tra cui una che vieta la plastica monouso e un’altra che produce i produttori di imballaggi gestiscono e finanziano programmi di riciclaggio e rifiuti.

Un miracolo andato storto

Il rapporto, “Reckoning with the US Role in Global Ocean Plastic Waste”, descriveva “l’invenzione miracolosa della plastica del 20° secolo”, ma affermava che quel miracolo aveva anche “prodotto un diluvio di rifiuti di plastica su scala globale apparentemente ovunque guardiamo”.

Le coste, comprese le spiagge sabbiose, le coste rocciose e gli ambienti degli estuari e delle zone umide, sono inondate di rifiuti di plastica, afferma il rapporto. Nel 2019, una pulizia internazionale ha raccolto oltre 32 milioni di singoli articoli (filtri per sigarette, involucri per alimenti, bottiglie e lattine per bevande, borse, tappi di bottiglia e cannucce, ad esempio), da oltre 24.000 miglia di spiagge in tutto il mondo.

I detriti di plastica possono essere trovati dalla superficie del mare al fondo del mare ed è stato ingerito da minuscoli microrganismi, come il plancton, e dai più grandi mammiferi sulla Terra, le balene, afferma il rapporto. Si stima che ogni anno 8 milioni di tonnellate di rifiuti di plastica entrino negli oceani del mondo, l’equivalente di un camion della spazzatura pieno ogni minuto. A quel ritmo, la quantità di plastica scaricata nell’oceano potrebbe raggiungere fino a 53 milioni di tonnellate all’anno entro il 2030, o circa la metà del peso totale del pesce catturato dall’oceano ogni anno, secondo il rapporto.

Al comitato è stato chiesto di stimare il contributo degli Stati Uniti ai rifiuti di plastica oceanici a livello mondiale, inclusa la plastica prodotta negli Stati Uniti e la plastica prodotta altrove che entra nei flussi di rifiuti statunitensi. Ma ciò, hanno scoperto i suoi membri, era difficile da fare, a causa delle lacune nei dati, nel monitoraggio e nella rendicontazione ai sensi della legge federale esistente.

Per colmare il divario di informazioni, il rapporto raccomanda al governo di istituire un sistema di monitoraggio coordinato e ampliato a livello nazionale per monitorare l’inquinamento da plastica e misurare i progressi per ridurlo.

Tuttavia, il comitato è stato in grado di concludere che mentre solo il 4,3% della popolazione mondiale vive negli Stati Uniti, la nazione è stata il primo produttore di rifiuti di plastica, producendo 42 milioni di tonnellate nel 2016, con una produzione di rifiuti di plastica pro capite a 287 libbre .

Uno dei problemi è che i produttori di plastica non stanno facendo abbastanza per assicurarsi che i loro prodotti siano fatti per essere facilmente riciclati, ha affermato Spring, un ex alto funzionario della National Oceanic and Atmospheric Administration.

“Fondamentalmente, è un problema di qualcun altro, viene semplicemente tramandato”, ha detto, osservando che il problema è stato reso più complesso dalla natura varia dei diversi tipi di plastica.

“E stai vedendo che il sistema di gestione dei rifiuti solidi è praticamente sopraffatto dal non essere in grado di gestire tutti i tipi molto disparati di plastica che vengono prodotti, che si tratti di pellicola o di bottiglie, barattoli”, ha detto. “Ci sono tutti i tipi di prodotti diversi, tutti i colori diversi, gli additivi diversi per scopi diversi.”

Il rapporto rileva che della plastica nei rifiuti solidi urbani nel 2018, tre quarti sono stati inviati in discarica e solo il 9% è stato riciclato, mentre il resto è stato bruciato per produrre energia.

Il rapporto menzionava il “riciclaggio avanzato”, in cui la plastica viene scomposta a livello molecolare da sostanze chimiche o calore per diventare materia prima per altri prodotti. L’industria è entusiasta dello sviluppo di questa tecnologia e sostiene che sarà una parte fondamentale di quella che a volte viene chiamata economia circolare, in cui i rifiuti vengono eliminati e le risorse vengono fatte circolare.

In risposta al rapporto, l’American Chemistry Council ha affermato che dal 2017 sono stati annunciati o sono già operativi oltre 7,5 miliardi di dollari in quelli che vengono chiamati “progetti di riciclaggio avanzati”, con il potenziale per riciclare 11,7 miliardi di libbre di rifiuti di plastica.

Ma l’obiettivo principale del riciclaggio chimico è quello di prendere i rifiuti di plastica e usarli per produrre altra plastica di qualità uguale o superiore, hanno osservato gli autori del rapporto. E quell’obiettivo rimane sfuggente.

“Tali processi non sono stati dimostrati per gestire l’attuale flusso di rifiuti di plastica e le plastiche ad alta produzione esistenti”, ha rilevato il rapporto. In questo momento, le uniche forme di riciclaggio chimico negli Stati Uniti esistono su piccola scala e “sono processi ad alta intensità energetica” “i cui prodotti primari sono combustibili e altri prodotti chimici”, piuttosto che nuova plastica.

I sostenitori dell’ambiente trovano la propaganda del settore del “riciclaggio avanzato” una forma di greenwashing – facendo sembrare una posizione ufficiale più rispettosa dell’ambiente di quanto non sia in realtà – e affermano che sta continuando la dipendenza della nazione dai combustibili fossili.

Principali implicazioni per i cambiamenti climatici e la giustizia ambientale

Enck ha affermato che il rapporto ha importanti implicazioni per le discussioni politiche sui cambiamenti climatici e la giustizia ambientale. Supporta molto di ciò che la comunità ambientale ha affermato per anni, ha aggiunto.

“Quando riduci la produzione di plastica, ci sono meno tossine nell’aria e gas serra”, spesso emessi all’interno o vicino a comunità di colore o a basso reddito, ha detto. I bassi tassi di riciclaggio della plastica significano che più rifiuti andranno nelle discariche o negli inceneritori, che tendono anche a trovarsi nelle stesse comunità, ha aggiunto.

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Mentre gli Stati Uniti hanno approvato leggi fondamentali sulla protezione ambientale dagli anni ’70 per affrontare i rifiuti pericolosi e l’inquinamento tossico dell’acqua e dell’aria, il Congresso non ha preso di mira i rifiuti di plastica diffusi, ha rilevato il rapporto.

Tra le altre raccomandazioni, il rapporto afferma che gli Stati Uniti devono:

  • Progetta nuovi materiali e sostituti della plastica che si degradano più rapidamente o possono essere riciclati più facilmente.
  • Considerare i divieti su specifici prodotti di plastica a breve termine in base alla tossicità e/o alla necessità.
  • Diminuire la produzione di rifiuti riducendo l’uso di prodotti in plastica usa e getta.
  • Migliorare la gestione dei rifiuti, compresa la raccolta e il trattamento, e porre limiti agli scarichi di plastica o microplastica nei corsi d’acqua o nell’oceano.
  • Sii più bravo a raccogliere i rifiuti di plastica e i rifiuti dove si accumulano nelle acque piovane, nei fiumi o lungo le spiagge.
  • Aumentare l’applicazione significa fermare lo scarico di rifiuti in mare.

Il rapporto sarà inoltrato al Congresso e ai funzionari dell’amministrazione Biden, ha affermato Spring.

“Spero che il Congresso lo esamini, risponda e ci fornisca un feedback”, ha affermato. “Quindi non vediamo l’ora di future conversazioni su cosa questo potrebbe significare, per il Congresso e l’amministrazione. È stato il nostro miglior sforzo per rispondere alle domande che ci sono state poste”.

James Bruggers

Reporter, Sud-est, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di Inside Climate News. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team ambientale di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha vinto numerosi riconoscimenti, tra cui il miglior reportage beat, la Society of Environmental Journalists e il Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i reportage sull’energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con la moglie Christine Bruggers.

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