Un'eredità del New Deal, le cooperative elettriche lottano per democratizzare e fare una transizione verde

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Ciò che è iniziato tre anni fa come una campagna per fermare l'irrorazione di diserbante sotto le linee elettriche vicino alle case nei monti Appalachi del Tennessee nord-orientale, è diventato un esempio di un processo più democratico nelle cooperative elettriche in tutto il paese.

I membri-proprietari della Powell Valley Rural Electric Cooperative si sono guadagnati il ​​diritto di rinunciare all'irrorazione e hanno convinto il loro consiglio di cooperativa a lasciarli partecipare alle riunioni del consiglio in modi precedentemente proibiti.

Alcuni membri di Powell Valley hanno anche iniziato a chiedere un programma per aiutare i membri a finanziare misure di efficienza energetica per risparmiare denaro.

Questi erano piccoli passi verso un fornitore di energia elettrica più trasparente e reattivo, ma piccoli passi possono portare a quelli più grandi, ha detto Bill Kornrich, un amministratore artistico in pensione che, con amici e vicini, fa parte di Powell Valley Electric Co-op Member Voices, un gruppo che è stato dietro le riforme.

"La cooperativa funziona", ha detto Kornrich mentre sedeva su un'altalena del portico con vista sulla valle del fiume Clinch, dove in primavera fioriscono gli alberi di corniolo selvatico. Descrive la terra come il suo "pezzo di paradiso".

La cooperativa, ha detto, “ha un ottimo record di interruzioni. I suoi guardalinee sono bravi e lavoratori e personale fanno un buon lavoro. È affidabile. Ma vorremmo che fosse il migliore dello stato. Se i membri si impegnano, sia sulla questione dell'irrorazione che su emendamenti statutari o altro, allora ci può essere movimento ".

Dalle periferie agli angoli più arretrati d'America, le cooperative elettriche servono 42 milioni di persone nel 56% del paese, secondo la National Rural Electric Cooperative Association. Esistono 63 cooperative di generazione e trasmissione che forniscono energia all'ingrosso a 835 cooperative di distribuzione al dettaglio. Alcuni partecipano a reti di rete regionali e acquistano energia da società di servizi di proprietà degli investitori.

Ma come parte di un movimento per la democrazia energetica a livello nazionale, i clienti delle cooperative elettriche dal Tennessee e dal Kentucky al Colorado e al New Mexico e oltre, chiedono maggiore trasparenza e un accesso ampliato alle energie rinnovabili da consiglieri eletti che spesso rimangono nascosti e persino "anti-consumatore, "Secondo un membro del Congresso.

Mentre le cooperative rappresentano una delle eredità di maggior successo e duraturo del New Deal del presidente Franklin D.Roosevelt, molte rimangono legate a centrali a carbone costose e altamente inquinanti, lasciandole bisognose di un massiccio pacchetto di rifinanziamento, ora prima del Congresso, per effettuare la transizione verso un'economia energetica più verde.

"Abbiamo bisogno di un cambio di paradigma per convincere le aziende di servizi pubblici a pensare a ciò che è meglio per i loro membri", ha detto Chris Woolery, un coordinatore dell'energia residenziale per la Mountain Association, un'organizzazione no profit per lo sviluppo della comunità che lavora su questioni energetiche ed economiche in Kentucky.

L'elettrificazione dell'America rurale

Quando Roosevelt vinse la presidenza nel 1932, la nazione era nel mezzo della Grande Depressione. Solo il 10% delle persone che vivono nelle zone rurali dell'America aveva l'elettricità, rispetto al 70-90% nelle città.

"Avevamo davvero due paesi, urbano e rurale", ha detto Douglas Brinkley, storico presidenziale, professore alla Rice University e autore di Rightful Heritage: Franklin D. Roosevelt e la Terra d'America. “Il divario era enorme. Uno si occupava di lampade a cherosene e l'altro aveva grandi fabbriche che producevano automobili ".

Roosevelt proveniva da una contea rurale di New York e amava i contadini. "Guidava tutta l'America con la sua macchina", ha detto Brinkley, "e voleva ottenere loro l'elettricità e una maggiore prosperità".

Nel 1935, Roosevelt creò l'Amministrazione per l'elettrificazione rurale per ordine esecutivo. Il Congresso iniziò a finanziarlo l'anno successivo come un importante provvedimento nel suo New Deal per sollevare il paese dalla depressione economica.

Vedeva le cooperative gestite dalla comunità, create con i finanziamenti del governo federale, come un modo pratico per portare l'elettricità in aree scarsamente popolate, ha detto Brinkley.

Le popolazioni rurali erano povere e "la maggior parte di loro viveva come avevano fatto i loro genitori o nonni, contando sulla legna da ardere per cucinare e riscaldarsi", ha detto John Riggs, un alto funzionario federale dell'energia in pensione e autore di High Tension: FDR’s Battle to Power America.

Elettrificare un terzo dell'America e cambiare drasticamente milioni di vite, ha detto, era "proprio lì con la sicurezza sociale, come il programma più vantaggioso che Roosevelt ha fatto per gli individui".

Molte cooperative sono diventate "anti-consumatore"

Le cooperative elettriche sono iniziate con gli alti ideali dei vicini che si uniscono e i rappresentanti delle cooperative insistono sul fatto che l'attenzione alla comunità rimane nel loro DNA. Ma decenni dopo, i critici dicono che troppi sono ora gestiti come feudi, con poca trasparenza o input significativo da parte dei membri che li possiedono effettivamente.

Un bambino da poster per una cooperativa che è andata fuori strada si trova fuori Columbia, nella Carolina del Sud. Più di 1.500 membri di Tri-County Electric si sono presentati a una riunione nell'agosto 2018 per avviare l'intero consiglio di amministrazione, dopo che il giornale di Stato ha rivelato di aver goduto di una paga eccessiva e di cene costose, tenuto riunioni segrete e ricevuto bonus in denaro.

L'indignazione ha anche fornito un caso di studio sul potere che i membri della cooperativa hanno, se sono in grado di usarlo.

Appalachian Voices, un'organizzazione non profit ambientalista che lavora con membri di cooperative come Kornrich, ha sviluppato una scheda di valutazione per le 23 cooperative elettriche del Tennessee, che ricevono tutte l'elettricità dalla Tennessee Valley Authority, la più grande utility pubblica della nazione e un'altra eredità del New Deal.

La scheda di valutazione assegna voti per categorie quali governance democratica, compensi finanziari ai membri del consiglio, amministratori delegati e servizi del programma.

La cooperativa di Powell Valley è andata abbastanza bene, ottenendo principalmente B's.

Ma su tutta la mappa, Appalachian Voices ha assegnato un sacco di C, D e F, scoprendo che la maggior parte delle cooperative del Tennessee ha molta strada da fare per essere più reattiva nei confronti dei propri membri, compresa la fornitura di programmi di efficienza energetica praticabili e offerte solari.

Le politiche elettorali del consiglio sono anche distorte per favorire gli operatori storici, ha rilevato Appalachian Voices. Nessuno in Tennessee ha limiti di tempo per i membri del consiglio e pochissimi utilizzano una terza parte indipendente per verificare i voti, secondo la scorecard.

È difficile per i membri delle cooperative locali tenere d'occhio le attività e i servizi delle loro cooperative senza trasparenza, ha affermato Bri Knisley, coordinatore della campagna di Appalachian Voices nel Tennessee e co-presidente di un gruppo di lavoro regionale per la democrazia energetica.

"Penserei che con una governance democratica, una maggiore partecipazione di membri e proprietari, vedremmo politiche e programmi che riflettono meglio i bisogni delle comunità servite dalle cooperative", ha detto.

Il fatto che le cooperative del Tennessee abbiano ottenuto un punteggio scarso non è stata una sorpresa per il rappresentante degli Stati Uniti Jim Cooper (D-Nashville), che è stato un critico nei loro confronti da anni. Nel 2008, Cooper ha scritto una dettagliata rimozione delle cooperative sull'Harvard Journal of Legislation, e poco è cambiato in 13 anni, ha detto in una recente intervista.

"Non abbiamo fatto progressi nella protezione dei consumatori perché le cooperative hanno un potere politico così forte", ha detto.

I membri del consiglio di amministrazione e i dirigenti della cooperativa, ha detto, “vogliono pagarsi buoni benefici. Non vogliono che nessuno faccia oscillare la barca. Non vogliono che nessun estraneo guardi i loro libri.

"È davvero scioccante. Queste erano le organizzazioni più favorevoli ai consumatori in America e ora sono diventate per lo più anti-consumatori ".

Un portavoce dell'associazione statale delle cooperative elettriche ha definito la scheda di valutazione di Appalachian Voices fuorviante e ha contestato i commenti di Cooper.

Anche Trent Scott, vice presidente della strategia aziendale per la Tennessee Electric Cooperative Association, ha criticato la scorecard. "Non so molto della democrazia energetica", ha aggiunto.

Tutte le cooperative in Tennessee hanno disposizioni “per consentire ai membri di rivolgersi al consiglio. Alcuni tengono riunioni aperte ", ha detto Scott. “Alcuni hanno periodi di domande e risposte. Alcuni membri possono richiedere del tempo su un ordine del giorno ".

I consigli di amministrazione eletti a livello locale, ha detto, "hanno fatto decenni di saggi investimenti e sane decisioni finanziarie" e forniscono rapporti finanziari annuali ai membri.

Scott ha anche citato un sondaggio del 2019 su circa 1.000 membri della cooperativa nel Tennessee che ha dato un punteggio elevato di fede e fiducia. "Le opinioni che contano di più per le cooperative sono quelle dei nostri consumatori-proprietari, e sono estremamente soddisfatti delle loro cooperative locali", ha detto.

Molti membri affrontano carichi energetici elevati, spesso legati agli impianti di carbone

Tuttavia, in tutto il Tennessee, molti membri della cooperativa sono poveri e con bollette energetiche che superano il 10% delle loro entrate, quello che Knisley ha descritto come un carico energetico elevato.

Un buon modo per ridurre tale onere è attraverso l'efficienza energetica, ma molti membri vengono esclusi perché non possono ottenere prestiti per nuove pompe di calore o isolamento.

Appalachian Voices ha scoperto che solo una cooperativa del Tennessee offre qualcosa chiamato "paga come risparmi", in cui la cooperativa finanzia il lavoro di efficienza energetica e recupera i costi attraverso il risparmio energetico. L'obbligo è legato al contatore del cliente, non al cliente, e non sono richiesti i controlli del credito tradizionali.

La Appalachian Electric Cooperative, sempre nel Tennessee orientale, ha lanciato "paga come risparmi" nel 2019 ed è stata in grado di aiutare dozzine di clienti, ha affermato Greg Williams, vicepresidente esecutivo e direttore generale.

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Circa un quarto dei membri di Appalachian Electric che chiedevano prestiti per l'efficienza energetica non sono riusciti a ottenerli perché avevano punteggi di credito bassi, ha detto.

"In pratica se ne sarebbero andati senza una soluzione", ha detto. "Continuerebbero ad avere bollette elettriche elevate anno dopo anno."

"Essendo una cooperativa, il motivo per cui esistiamo è per servire i membri, che sono i nostri proprietari", ha detto Williams. "Se c'è un modo per essere più efficienti, lo faremo."

Un onere finanziario incombente è la misura in cui le cooperative rimangono pesantemente investite nelle centrali a carbone, rispetto alle utility di proprietà degli investitori o alle utility municipali, secondo la US Energy Information Agency.

In effetti, il 57% della capacità di generazione di elettricità delle cooperative proveniva dal carbone nel 2019, l'anno più in corso per il quale i dati erano disponibili dall'agenzia. Ciò è paragonabile al 31 percento per le utility di proprietà degli investitori e al 30 percento per le utility municipali. Il TVA si attesta al 19 percento.

A causa delle loro elevate emissioni di gas serra, della loro crescente mancanza di competitività e di nuove normative o politiche per proteggere il clima, le centrali a carbone rischiano di essere chiuse o diventare obsolete prima di essere completamente ripagate. Anche questo sta diventando una preoccupazione per gli impianti alimentati a gas.

Un esempio: la East Kentucky Power Cooperative, che serve 16 cooperative elettriche proprietarie in 87 contee del Kentucky. Ha 2,7 miliardi di dollari di debito a lungo termine, secondo il suo rapporto annuale 2019 pubblicato sul suo sito web. Secondo un portavoce della cooperativa, la cooperativa possiede e gestisce due impianti a carbone, uno con una durata prevista fino al 2030 e l'altro fino al 2050. EKPC gestisce anche bruciatori a gas che utilizza durante i picchi di domanda.

Un caricatore frontale scarica carbone presso la centrale elettrica John Sherman Cooper della East Kentucky Power Cooperative vicino a Somerset, Kentucky, il 19 aprile 2017. Credito: Nicholas Kamm / AFP tramite Getty Images

L'energia del Kentucky orientale sta pagando quasi $ 600.000 al giorno per il servizio del debito, "in gran parte per le centrali a carbone che non sono convenienti e non competitive sul mercato e questi obblighi stanno danneggiando i Kentuckiani", ha detto Woolery, dell'associazione senza scopo di lucro Mountain, citando i numeri calcolati dal rapporto annuale 2019 della cooperativa.

Nick Comer, il portavoce dell'EKPC, ha riconosciuto l'ingente debito della cooperativa e ha detto che spera che le centrali a carbone non possano diventare beni bloccati. "Sarebbe un costo a carico di tutti i nostri membri", ha detto. “Affidabilità e convenienza e ora la sostenibilità rimarranno le massime priorità. Per me, questo è un atto di equilibrio ".

EKPC ha un obiettivo di riduzione del 35% delle emissioni di gas serra entro il 2035 e del 70% entro il 2050, il che non è all'altezza di quanto gli scienziati ritengono necessario per raggiungere gli obiettivi dell'accordo sul clima di Parigi.

Rompere per più energia rinnovabile

Data questa storica dipendenza da costose centrali a carbone, i membri delle cooperative nel Mountain West, nell'Upper Midwest e nel sud-est stanno spingendo le cooperative per accelerare la transizione verso l'energia pulita.

Le cooperative in Colorado e New Mexico, ad esempio, si stanno allontanando dal loro fornitore di elettricità, la Tri-State Generation and Transmission Association. Chiedono un migliore accesso alle energie rinnovabili, tariffe più convenienti e più voce in capitolo sul modo in cui acquistano o producono energia, secondo un rapporto dello scorso anno dell'Istituto per l'economia energetica e l'analisi finanziaria, un think tank che promuove l'energia alternativa.

Il mese scorso in Tennessee, le cooperative Gibson, Joe Wheeler e Volunteer si sono unite a un'utilità municipale, l'Athens Utility Board, chiedendo alla Federal Energy Regulatory Commission di fare in modo che TVA aprisse le sue linee di trasmissione a fonti esterne di elettricità.

Vogliono l'accesso a elettricità nuova e più economica, in quella che potrebbe essere vista come l'eco di una spinta simile a Memphis. Lì, l'utilità di proprietà della città che fornisce elettricità a Memphis continua a esplorare la propria rottura con la TVA, dopo aver studiato come l'accesso a più energia rinnovabile potrebbe far risparmiare denaro ai contribuenti.

Questa è un'economia intelligente, data la crescente disparità tra il calo dei costi della nuova energia rinnovabile e l'aumento dei costi della vecchia generazione di elettricità, in particolare dal carbone, ha affermato Seth Feaster, analista IEEFA.

"In generale, stiamo assistendo a una crescente resistenza da parte di alcune cooperative e associazioni in tutto il paese su una serie di vincoli restrittivi imposti loro dai gruppi di potere più grandi a cui appartengono", ha detto Feaster.

Una transizione a zero emissioni di carbonio potrebbe costare 100 miliardi di dollari

La National Rural Electric Cooperative Association ha pubblicizzato un disegno di legge al Congresso secondo cui potrebbe far risparmiare alle cooperative elettriche più di $ 10 miliardi consentendo loro di riprezzare i prestiti ricevuti dal Servizio federale di utilità rurale a tassi di interesse inferiori.

"C'è debito là fuori, miliardi di dollari per costruire centrali a carbone e non solo il debito originale, ma debito per pagare i controlli delle emissioni", ha detto Scott Peterson, vicepresidente senior delle comunicazioni per l'associazione nazionale. "Vogliamo essere in grado di servire quei debiti".

Anche lui è preoccupato per i beni bloccati.

"Fondamentalmente, vorremmo una sorta di transizione giusta e ragionevole verso un'economia a zero emissioni di carbonio che offrisse convenienza e affidabilità alle comunità che serviamo", ha detto Peterson.

Il piano dell'associazione nazionale non va abbastanza lontano, ha affermato Erik Hatlestad, direttore del programma per la democrazia energetica per il gruppo senza scopo di lucro, Clean Up the River Environment Minnesota o CURE.

Sta crescendo una coalizione attorno all'idea che il governo federale offra prestiti rimborsabili alle cooperative per ripagare tutto o parte del loro debito, che Hatlestad stima essere vicino a $ 100 miliardi se le cooperative perdono i loro investimenti in carbone e altri combustibili fossili, e per contribuire a pagare una transizione economica equa nelle comunità dei combustibili fossili.

"Per 100 miliardi di dollari, se volessimo spendere quel tipo di denaro, potremmo cambiare completamente il sistema energetico nell'America rurale", ha detto Hatlestad.

Ci è voluto un massiccio programma di spesa sociale per elettrificare le zone rurali, ha detto.

"Per avere la transizione per ridurre le emissioni di carbonio e avere comunità rurali prospere intorno all'energia pulita, dovremo avere lo stesso tipo di programmi di spesa per i servizi sociali per arrivarci", ha detto.

Questo articolo è stato aggiornato dopo che una versione precedente affermava erroneamente che East Kentucky Power pagava 1,69 milioni di dollari al giorno per il servizio del debito, in gran parte per le sue centrali a carbone. L'importo corretto è di circa $ 600.000 al giorno.

James Bruggers

Reporter, Southeast, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di ICN. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team per l'ambiente di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha ottenuto numerosi riconoscimenti, tra cui best beat report, Society of Environmental Journalists e Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i report sull'energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con sua moglie, Christine Bruggers.

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