Utilità più telco: il caso di un matrimonio combinato

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La nozione di società di servizi energetici e società di telecomunicazioni che si combinano o lavorano insieme non è nuova. Le ovvie sinergie tra questi monopoli reali o quasi sono state ampiamente scritte negli ultimi due decenni. Sia le piccole che le grandi utility, le società di telecomunicazioni e le società di telefonia mobile ("cellcos") hanno cercato di creare partnership in modo tipicamente limitato. In un numero limitato ma crescente di casi, la partnership o la combinazione definitiva è più ambiziosa.

Troppo spesso, tuttavia, i regolatori ostacolano una strategia olistica più significativa per riunire queste industrie simbiotiche e chiaramente compatibili. Questo deve cambiare.

Telco plus utility = Risparmio energetico e modernizzazione delle infrastrutture

Il fabbisogno energetico rappresenta una delle spese più elevate e in più rapida crescita degli operatori di telecomunicazioni; l'aumento dei prezzi dell'elettricità può causare aumenti multimilionari dei loro costi operativi. L'industria delle telecomunicazioni rappresenta già il 2-3 percento della domanda globale di energia e la crescita senza fine della domanda di velocità Internet più elevate e velocità di trasmissione dati aumenta la potenza consumata dalle apparecchiature di rete. Il raffreddamento delle apparecchiature esistenti e l'aggiunta di nuovi siti per soddisfare le reti wireless 5G si aggiungeranno ai crescenti costi energetici.

Le telecomunicazioni dipendono anche da un'alimentazione affidabile per garantire le proprie funzioni di rete. I guasti di rete sono spesso di alto profilo e i loro effetti negativi possono essere duraturi. Si prevede che le reti 5G aumenteranno ulteriormente di dieci volte la domanda globale di energia per le telecomunicazioni.

Di conseguenza, molte società di telecomunicazioni stanno investendo nella fornitura di energia rinnovabile come solare ed eolica, nonché nella generazione di backup e nei sistemi di accumulo. Si dice che la NTT DoCoMo giapponese abbia ridotto l'utilizzo della rete elettrica fino al 40% in alcune delle sue stazioni base utilizzando pannelli solari e batterie ad alta capacità.

Piuttosto che aspettare che la società di telecomunicazioni locale o regionale aggiri le utenze esistenti, i fornitori di energia possono lavorare in modo proattivo con i loro fratelli delle telecomunicazioni per fornire energia verde affidabile, possibilmente come servizio.

Una società di telecomunicazioni non solo può generare energia più conveniente per il proprio sistema, ma potenzialmente anche vendere la generazione in eccesso all'operatore di rete, trasformando quel centro di costo in un nuovo flusso di entrate. Forse ancora più importante, le telecomunicazioni possono promuovere la loro filosofia operativa ambientale, sociale e di governance, guadagnando fiducia e vischiosità con i loro clienti. Nel frattempo, il loro ex fornitore di servizi pubblici subisce semplicemente un calo della domanda, aumentando potenzialmente i prezzi dell'energia per i restanti contribuenti.

Piuttosto che aspettare che la società di telecomunicazioni locale o regionale aggiri le utenze esistenti, i fornitori di energia possono lavorare in modo proattivo con i loro fratelli delle telecomunicazioni per fornire energia verde affidabile, possibilmente come servizio. L'utility sostituisce la sua attività potenzialmente persa con un nuovo e duraturo flusso di entrate e sia l'utility che la telco possono vantarsi del loro impegno per la sostenibilità. Nel frattempo, anche la rete di comunicazioni della società di telecomunicazioni potrebbe essere sfruttata per l'integrazione intelligente di queste nuove risorse rinnovabili, salvando l'azienda dalla costruzione di una propria rete privata in territori spesso di grandi dimensioni.

Lo slicing della rete, o reti private virtuali, gestite dagli esperti delle telecomunicazioni, garantiscono la sicurezza delle comunicazioni dell'utility ed eliminano la necessità di team di telecomunicazioni grandi e sofisticati (ridondanti) all'interno dell'utility. L'aggiunta dell'intelligenza artificiale alla rete migliorerà ulteriormente l'efficienza e ridurrà il fabbisogno energetico.

Ad esempio, l'intelligenza artificiale può ridurre il costo energetico degli uffici centrali del 3-5% calibrando continuamente le impostazioni ottimali di refrigeratori, pompe e ventilatori. Nei data center, Google ha registrato un risparmio energetico del 30% grazie all'uso dell'intelligenza artificiale.

Telco plus utility = Ridotto rischio di disintermediazione ed emarginazione

Parlando di Google, è risaputo che molti colossi tecnologici hanno cercato di entrare nel mercato dell'energia e delle comunicazioni. Molti hanno compiuto passi importanti: l'acquisizione da parte di Google dell'attività di telefoni cellulari di Motorola nel 2012 e l'acquisto nel 2014 del fornitore di termostati intelligenti Nest. Google Fiber è stato uno dei primi sforzi per acquisire quote nel business dell'accesso a banda larga e, sebbene l'espansione a livello nazionale non sia ancora avvenuta, il servizio a banda larga di Google è ancora disponibile in circa 10 città.

I giganti della tecnologia come Google, Netflix e Amazon si stanno spostando su Internet e nelle linee di business dell'intrattenimento che le tradizionali telecomunicazioni hanno abbracciato per mantenere la crescita in un mercato saturo e in alcuni casi in declino. Questi giganti della tecnologia abbracciano la gestione dell'energia domestica e i termostati intelligenti, un'area che le utility progressive un tempo consideravano un potenziale motore di crescita futura.

E nonostante le recenti proteste al Dipartimento di Giustizia degli Stati Uniti, i giganti della tecnologia sono molto meno vincolati dalla supervisione normativa rispetto ai loro colleghi delle telecomunicazioni e delle utility elettriche. L'acquisizione di SolarCity da parte di Tesla, la sua iniziativa sul tetto solare e la sua offerta di batterie a parete forniscono un'ulteriore prova che i colossi della tecnologia non regolamentata si stanno muovendo verso opportunità di business di utility legacy. Inoltre, Amazon e Google sanno molto di più sui loro utenti finali – attraverso ricerche, clic, acquisti, ecc. – di quanto le società di telecomunicazioni o le utility legacy possano sognare di sapere.

Il buon senso dice che le telecomunicazioni e le utilities si uniscano

Lavorando nell'ambito di un quadro nazionale e sotto la supervisione della Federal Energy Regulatory Commission, il Dipartimento dell'Energia degli Stati Uniti e la Federal Communications Commission (FCC) degli Stati Uniti, i servizi di pubblica utilità e le telecomunicazioni sono regolamentati a livello statale negli Stati Uniti Cinquanta commissioni di pubblica utilità approvano o negano il servizio tariffe e iniziative di investimento presso queste utility, con il mandato di fornire un servizio di base al minor costo a tutti i componenti delle utility.

Per decenni, programmi come il Fondo per il servizio universale (USF), amministrato dalla FCC, hanno assicurato che queste società di servizi pubblici offrissero beni di prima necessità come l'elettricità e il servizio telefonico anche in luoghi in cui un'azienda privata orientata al profitto non sarebbe stata in grado di realizzare un ritorno. L'avvento dei fornitori di comunicazioni wireless negli anni '90 ha portato i cellulari ad attingere a quei fondi USF per portare la loro infrastruttura meno costosa in parti del paese precedentemente non servite, come molte riserve dei nativi americani.

C'era un'altra piattaforma che si stava diffondendo negli anni '90: Internet. A causa della sua architettura decentralizzata e dell'opinione dei regolatori che non fosse un'esigenza fondamentale come l'energia o la telefonia, la FCC non ha posto molte restrizioni ai fornitori. Trent'anni dopo, Google è una società multimiliardaria e Washington, D.C., sta ancora cercando di capire come garantire l'accesso alla banda larga nelle comunità a basso reddito.

Il divario digitale è un contributo reale e crescente alla biforcazione della società americana; senza un adeguato accesso a Internet, è sempre più difficile partecipare all'economia moderna. Un'evoluzione altrettanto negativa potrebbe essere prevista per le telecomunicazioni legacy e le utility elettriche. I regolatori devono affrontare i progressi tecnici che si muovono a un ritmo vertiginoso per impedire ai Google di tutto il mondo di possedere le industrie dell'energia e delle comunicazioni del futuro.

La guida deve essere fissata a livello federale e le priorità dei regolatori devono cambiare per garantire non solo la parità di accesso ai bisogni di base, ma anche che le telecomunicazioni e i servizi pubblici possano competere efficacemente con i loro rivali non regolamentati.

Consentire anche alle grandi società di telecomunicazioni e ai servizi pubblici di combinare e mettere in comune le proprie risorse creerà condizioni di gioco più eque, aumenterà l'energia e l'efficienza operativa e contribuirà a ridurre il divario digitale.

Le energie rinnovabili non dovrebbero essere costruite in filiali non regolamentate: dovrebbero essere la fonte predominante dei bisogni della generazione futura. Le reti di comunicazione multiple e sovradimensionate non dovrebbero essere implementate da utilities e telco allo stesso modo. I regolatori dovrebbero concentrarsi sulla garanzia della sicurezza fisica e informatica delle infrastrutture critiche: lasciare che gli esperti di telecomunicazioni gestiscano le telecomunicazioni e lasciare che gli esperti di generazione di energia gestiscano la generazione di energia. In altre parole, lasciare che le telecomunicazioni e le utility si uniscano e competano.

È stato fatto con successo su piccola scala. A Greenfield, Indiana, nel 2011, Central Indiana Power e Hancock Telecom hanno fatto la storia diventando un'unica cooperativa che offre sia telecomunicazioni che distribuzione di energia elettrica.

La fusione ha stabilito un precedente su come le telecomunicazioni regionali e le cooperative elettriche possono lavorare insieme per fornire ai clienti rurali connettività a banda larga e capacità avanzate di gestione dell'energia. La nuova organizzazione, NineStar Connect, è diventata la prima cooperativa rurale a implementare i media triple-play più la funzionalità smart grid.

La fatturazione, il servizio clienti e altre funzioni aziendali sono state combinate, migliorando l'efficienza operativa. La fusione ha contribuito a giustificare il costo dell'implementazione della fibra in un mercato rurale e il tempo complessivo di implementazione del servizio è stato ridotto. Centinaia di comunità in tutto il paese – e non solo nei mercati molto rurali – trarrebbero beneficio da una combinazione delle loro comunicazioni e dei servizi energetici.

I regolatori devono appoggiarsi ai cambiamenti tecnologici, non reagire anni dopo

Con l'avvento delle nuove tecnologie arrivano nuovi modelli di business. Purtroppo, i regolatori spesso sono rimasti indietro nel capire come le industrie legacy (come i telefoni fissi) potrebbero declinare rapidamente a seguito dell'interruzione tecnologica.

Ma l'infrastruttura critica è proprio questo: critica. Ed è fondamentale che le autorità di regolamentazione aprano la strada alle utility legacy e alle telecomunicazioni affinché partecipino alla pari con i loro concorrenti meno regolamentati nella Silicon Valley.

Consentire anche alle grandi società di telecomunicazioni e ai servizi pubblici di combinare e mettere in comune le proprie risorse creerà condizioni di gioco più eque, aumenterà l'efficienza energetica e operativa e contribuirà a ridurre il divario digitale.

Le autorità di regolamentazione possono continuare a garantire che le esigenze di servizio di base siano soddisfatte, ma possono anche attribuire maggiore importanza alle minacce emergenti, come la sicurezza informatica nelle reti critiche (come l'attacco ransomware a Colonial Pipeline che ha interrotto la fornitura di gas al 45 percento della costa orientale degli Stati Uniti in Maggio). E possono essere orgogliosi di promuovere soluzioni verdi e sostenibili per le esigenze energetiche e di comunicazione. È un vantaggio per tutti, a meno che tu non sia Google, ovviamente.