mercoledì, Ottobre 5, 2022
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Carburante, non nemico? La verità sull’acido lattico

È la sensazione di bruciore rivelatrice che senti alle gambe quando sei a 100 metri dal traguardo, in sella alla tua bici per raggiungere la cima di una collina o quando finisci l’ultima serie di salti tozzi. Sembra che ogni fibra dei tuoi muscoli sia in fiamme e ti implori di fermarti.

Acido lattico. La maggior parte degli atleti lo vede come un cattivo, la causa di affaticamento muscolare, ustione e indolenzimento muscolare a insorgenza ritardata (aka DOMS). Siamo stati indotti a credere che sia un prodotto di scarto di cui abbiamo bisogno per “risciacquare dai nostri sistemi” con un massaggio o riposando con le gambe appoggiate a un muro.

Ma l’ultima ricerca suggerisce che i nostri corpi, in effetti, non producono una sostanza chiamata acido lattico quando ci esercitiamo. Si scopre che l’acido lattico – almeno come pensavamo di saperlo – è per lo più solo un mito. Invece, i nostri corpi creano effettivamente qualcosa chiamato lattato e lo produciamo non solo quando ci esercitiamo, ma in ogni momento. Inoltre, il lattato ci fa bene, non male! È stato frainteso in tutti questi anni? Continua a leggere per scoprire la verità dietro l’ustione.

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Il mito dell’acido lattico

“In realtà è l’accumulo di ioni idrogeno che rende acido l’ambiente circostante e fa bruciare i nostri muscoli”.

Per anni, allenatori, istruttori e insegnanti di scienze ci hanno detto che l’acido lattico provoca dolore e stanchezza ai nostri muscoli quando ci esercitiamo intensamente. La teoria è che quando il corpo scompone il glucosio per produrre energia, produce acido lattico come sottoprodotto. I ricercatori hanno concluso che l’accumulo di acido lattico – e l’aumento dell’ambiente acido nei nostri muscoli – è ciò che provoca affaticamento e cedimento muscolare.

“Tuttavia, non ci sono ricerche sperimentali che lo dimostrino. Solo dati correlati”, afferma Jeremy McCormick, dottorando in Scienze motorie presso l’Università del New Mexico. Da quando l’acido lattico è stato collegato per la prima volta all’esercizio del metabolismo negli anni ’20, questa teoria è rimasta indiscussa per più di 80 anni. Uno sguardo più da vicino alla biochimica coinvolta durante l’esercizio rivela una storia completamente diversa.

Quando ci esercitiamo, i nostri corpi richiedono molta energia per alimentare la contrazione muscolare. Analizziamo l’ATP (un composto ad alta energia) e nel processo viene rilasciato uno ione idrogeno. Durante un intenso esercizio fisico in cui l’ossigeno è limitato, il nostro metabolismo non riesce a tenere il passo con il numero sempre crescente di ioni idrogeno nel nostro corpo. Ed è in realtà l’accumulo di ioni idrogeno che rende acido l’ambiente circostante e fa bruciare i nostri muscoli.

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Se i colpevoli sono troppi ioni idrogeno, allora perché incolpare il cosiddetto acido lattico?

Con l’aumento dell’intensità dell’esercizio, i nostri corpi fanno affidamento sul glucosio per tenere il passo con la domanda di energia. Uno dei prodotti finali della scomposizione del glucosio è il piruvato e questa molecola inizia ad accumularsi nelle nostre cellule insieme agli ioni idrogeno. Poiché il nostro corpo non vuole che queste concentrazioni aumentino senza controllo, ogni molecola di piruvato assorbe due degli ioni idrogeno, formando il lattato.

“Gli scienziati sono stati confusi perché il lattato e gli ioni idrogeno sono presenti insieme nel muscolo quando ci si allena intensamente e hanno pensato che fosse acido lattico”, afferma McCormick. “Ma è davvero lattato”, dice.

Un amico o un nemico?

“Non solo il lattato funge da tampone, la ricerca indica anche che i nostri corpi riutilizzano il lattato come fonte di energia per i nostri muscoli, cuore e cervello”.

Per mantenere in funzione i nostri muscoli, i nostri corpi cercano di ridurre l’ambiente acido neutralizzando il numero crescente di ioni idrogeno; il lattato non provoca l’ambiente acido, cerca di minimizzarlo. È quando questo processo di buffering non riesce a tenere il passo che i nostri muscoli iniziano a bruciare.

“Se non producessimo lattato, avremmo un accumulo di ioni idrogeno e i nostri muscoli diventerebbero così acidi come il pH [a measure of acidity/alkalinity] continua a scendere a un punto in cui i muscoli non funzioneranno”, afferma McCormick. “Fondamentalmente, avresti un guasto meccanico.”

I nostri corpi producono costantemente lattato e di solito viene eliminato rapidamente dal nostro sistema. Quando ci esercitiamo vigorosamente, “raggiungiamo una soglia in cui si accumulano gli ioni idrogeno e non puoi eliminarla velocemente come vorresti”, afferma McCormick.

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Non solo il lattato funge da tampone, la ricerca indica anche che i nostri corpi riutilizzano il lattato come fonte di energia per i nostri muscoli, cuore e cervello. Durante l’esercizio fisico moderato e intenso, può essere reimmesso nei mitrocondri delle cellule muscolari (i compartimenti energetici nelle cellule) e convertito in energia. “Un po’ di lattato va anche al fegato e forma più glucosio. È un ciclo continuo”, afferma McCormick.

Mentre la differenza tra lattato e acido lattico è principalmente semantica, la nostra nuova comprensione apre strade per pensare al fitness. Invece di evitare l’allenamento della soglia del lattato, possiamo esercitarci a questo livello o al di sopra per aiutare i nostri corpi a diventare più efficienti nello sgomberare, smaltire e utilizzare il lattato che produce. Anche se non possiamo evitare del tutto l’ustione nei nostri muscoli, possiamo ritardarne l’insorgenza. Forse il lattato non è poi così male?

Originariamente pubblicato ad agosto 2014. Aggiornato a luglio 2016.

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