mercoledì, Settembre 28, 2022
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Il nuotatore paralimpico Mallory Weggemann cerca l’oro

Foto per gentile concessione di Head & Shoulders

Dicono che se ami qualcosa, lasciala andare. E se torna da te, è destinato a succedere. Per l’atleta paralimpica Mallory Weggemann – che aveva subito battute d’arresto fisiche che avevano reso il nuoto quasi fuori questione – il suo amore per questo sport non è mai svanito.

Nel 2008, Weggemann ha ricevuto un’iniezione epidurale di routine per il suo mal di schiena che l’ha lasciata permanentemente paralizzata dalla vita in giù. È stato un duro colpo fisico ed emotivo per Weggemann, ma era determinata a tornare in piscina per competere. Ci sono voluti solo tre mesi prima che l’allora 18enne tornasse in acqua e meno di 16 mesi per battere il suo primo record mondiale nel 2009. Ha anche vinto l’ESPY 2011 come miglior atleta donna con disabilità. E la sua lunga lista di successi non è finita qui.

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Nonostante sia stata riclassificata e gareggiando in soli sette eventi di nuoto invece dei nove per cui si è allenata, Weggemann ha vinto una medaglia d’oro nei 50 metri stile libero e un bronzo nella staffetta 4 × 100 ai Giochi Paralimpici del 2012.

Eppure, dopo aver reagito alle avversità fisiche, Weggemann ha dovuto affrontare un’altra battuta d’arresto. Uno strano incidente nel marzo 2014 le ha causato danni permanenti ai nervi al braccio sinistro. Nuotare è diventato più difficile che mai, quasi impossibile, sembrava. Tuttavia, il 27enne era determinato a continuare.

“Il nuoto è diventato rapidamente il mio rifugio sicuro. Era il mio santuario e mi ha dato una rinnovata gioia di vivere che stavo cercando da quando ero paralizzata”, ha detto a ESPN in una recente intervista.

Le Paralimpiadi di Rio 2016 non sono l’unica cosa che Weggemann attende con impazienza quest’anno. A dicembre, ha intenzione di camminare lungo il corridoio per sposare il suo fidanzato. Sì, cammina, usando tutori per le gambe in fibra di carbonio.

Ma prima che Weggemann si preparasse per le sue ultime due gare (i 200 metri individuali e la staffetta 4×100 metri) ai Giochi Paralimpici di Rio 2016, l’atleta sponsorizzata da Head & Shoulders ha parlato con Daily Burn del suo ritorno in piscina dopo l’incidente , le lezioni che ha imparato in acqua e la parte migliore del suo viaggio alle Paralimpiadi.

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Incontra la paralimpica Mallory Weggemann

Com’era la tua carriera nel nuoto prima dell’incidente?

Crescendo, sono stata coinvolta nello sport del nuoto attraverso le mie due sorelle maggiori che nuotavano in modo competitivo. Amo nuotare perché amo la sensazione di essere in acqua, la libertà che porta, la consistenza della linea nera sul fondo della piscina e, soprattutto, la comunità. Ho sempre amato guardare i Giochi, ma non avrei mai pensato che sarei mai diventato la metà dell’atleta che sono diventato!

E ci sono voluti solo tre mesi per tornare in acqua dopo essere stato paralizzato? Come hai fatto?

Dopo il mio infortunio, ho pensato che i miei giorni di nuoto fossero finiti. Non pensavo che sarei mai tornato in piscina. Ma nell’aprile del 2008, solo pochi mesi dopo la mia paralisi, mia sorella vide un articolo di giornale sulle prove di nuoto del 2008 per i Giochi Paralimpici di Pechino, ed era la prima volta che ne sentivo parlare. Dopo essere andato alle prove come spettatore, ero motivato a tornare di nuovo in acqua, o almeno a provare di nuovo a nuotare. Una volta tornato in acqua, poco meno di tre mesi dopo la mia paralisi, mi sono innamorato di nuovo di questo sport. Ogni giorno che andavo in piscina, mi sentivo sempre più viva. Ho cominciato a sentirmi sempre più me stesso.

“Invece di essere un posto spaventoso, l’acqua mi ha salvato. Mi ha riportato in vita”.

In che modo il nuoto ti ha aiutato ad adattarti alla tua paralisi?

Il nuoto mi ha insegnato tante lezioni nel corso degli anni. Ero nuotatore prima e dopo la paralisi, quindi è stata una delle poche costanti della mia vita. Il nuoto mi ha dato libertà e indipendenza e mi ha insegnato a battere le probabilità, anche quando sembravano insormontabili. Quando sono in piscina, nessuno può dirmi che non so nuotare o che non sono forte. Dimostro alle persone ogni giorno che sono forte e continuo a diventare più forte ogni giorno.

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Com’è stato il tuo viaggio per riprenderti dopo l’incidente e riprendere la tua carriera nel nuoto?

Tornare in acqua dopo la mia paralisi nel 2008 è stato all’inizio molto difficile. Sono cresciuto amando la piscina ed ero un nuotatore competitivo al liceo. Dopo la mia paralisi, pensavo che i miei giorni in acqua fossero finiti. Ero preoccupato per il ritorno, ma ho superato quella paura e, a quanto pare, è stata la decisione migliore che abbia mai preso. Invece di essere un posto spaventoso, l’acqua mi ha salvato. Mi ha riportato in vita. Per me era l’unico posto in cui potevo permettermi di muovermi, liberamente e in autonomia.

Foto: @MalloryWeggemann

In base alla tua spinta e al tuo impegno, è chiaro il motivo per cui Head & Shoulders ti ha scelto come volto della loro campagna Shoulders of Greatness. Perché la partnership è stata un modo così importante per raccontare la tua storia di superamento delle avversità?

Sono così onorato e grato di essere un volto della campagna “Shoulders of Greatness” con Head & Shoulders. A causa della mia paralisi, ho scoperto un’intera comunità di persone con disabilità che stanno raggiungendo la grandezza e sono diventata una sostenitrice dei diritti della disabilità. La mia storia di come sono stato in grado di diventare un atleta professionista dopo la mia paralisi ha risuonato letteralmente con migliaia di persone in tutto il mondo.

Ogni giorno abbiamo la capacità di essere coraggiosi, coraggiosi, di elevarci al di sopra e di continuare a ridefinire i nostri limiti. Credo che il coraggio intervenga quando decidiamo che, indipendentemente da quale possa essere la nostra disabilità, non lasceremo che ci impedisca di vivere, di aspirare a raggiungere i nostri obiettivi e di continuare a spingerci oltre. La campagna “Shoulders of Greatness” mi dà l’opportunità di condividere la mia storia con gli altri. E si spera che ispiri gli altri a raggiungere la grandezza a modo loro.

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Cosa farai di diverso mentre ti dirigerai verso i Giochi Paralimpici per la seconda volta?

Entrando nei Giochi Paralimpici di Rio 2016, la mia prospettiva era completamente diversa da quella di Londra. Questa volta ho già fatto l’unica cosa che non pensavo fosse possibile. Sono tornato da un infortunio; Ho combattuto un infortunio che purtroppo ha lasciato danni permanenti e ho fatto i miei secondi Giochi Paralimpici. Ora mi rendo conto che non ho niente da dimostrare. Ho vinto l’oro paralimpico. Sono tornato da un infortunio e ho fatto le mie seconde partite. Ho fatto ciò che per tanto tempo pensavo fosse impossibile.

Ora posso entrare in competizione e prepararmi a gareggiare in tutti e sette gli eventi individuali e lo faccio indossando la bandiera sul berretto mentre rappresento il Team USA insieme ai miei compagni di squadra. E posso semplicemente godermi il processo. Qualunque cosa accada qui a Rio non mi definisce. Voglio difendere la mia medaglia d’oro? Certo che lo faccio! Voglio vincere più medaglie e aggiungerle alla collezione? Assolutamente! Anche se, devo per far valere tutto questo? No. Questo viaggio consiste nel sfidare le probabilità; si tratta di superare ma soprattutto si tratta del potere dell’amore. Ora possiamo uscire e guardare tutto quel duro lavoro che si unisce e semplicemente divertiamoci a fare ciò che amo di più: correre.

“Quando ho scoperto di essermi qualificato per Rio mi sono venute le lacrime agli occhi. Avevo raggiunto ciò che pensavo potesse non accadere”.

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Quali gare ti aspetti di più a Rio?

Prima di tutto, qualificarmi per Rio è stato un grande traguardo e un onore per me. Dopo le Paralimpiadi di Londra, sono caduto e ho subito un danno permanente al braccio, quindi oltre alla mia paralisi, ho dovuto superare un altro infortunio. Non ero sicuro di essere abbastanza in salute per qualificarmi in una classe di nuotatori molto competitiva, ma l’ho fatto! In realtà mi sono qualificato per sette eventi individuali. Se dovessi scegliere una gara, probabilmente direi che non vedo l’ora di arrivare ai 50 metri stile libero di più. È la gara che ho vinto a Londra quattro anni fa e mi piacerebbe difendere la mia medaglia d’oro alle Paralimpiadi.

In che cosa differiscono le qualifiche per le gare di nuoto alle Paralimpiadi?

Il sistema di qualificazione per le gare di nuoto è molto complesso alle Paralimpiadi perché esiste un sistema di classificazione per i nuotatori in base al loro livello di abilità fisiche. Attualmente, gareggio nella classe S8. Un livello 1 è per gli atleti con più disabilità e un livello 10 è per l’importo minimo.

Quali sono state le parti migliori e peggiori del tuo viaggio alle Paralimpiadi?

La parte migliore è stata il giorno in cui ho scoperto di essermi qualificato per competere alle Paralimpiadi perché il mio viaggio a Rio era così difficile. Il mio infortunio al braccio è stato, di gran lunga, una delle sfide più difficili che abbia mai dovuto affrontare. Ci sono stati giorni in cui il mio braccio era così dolorante che pensavo di dover andare in pensione. Non ero pronto per questo, quindi ho continuato a combattere ogni giorno per recuperare le forze. Quando ho scoperto di essermi qualificato per Rio mi sono venute le lacrime agli occhi. Avevo raggiunto ciò che pensavo potesse non accadere. Quindi dovrei dire che la parte peggiore del mio viaggio è stata l’infortunio al braccio, ma la parte migliore è stato superarlo e qualificarmi per le Paralimpiadi! Per me, Rio è stato tutto incentrato sul viaggio e sul godere di ciò che amo di più fare: correre!

Segui il resto del viaggio paralimpico di Weggemann visitando il sito ufficiale dei Giochi Paralimpici di Rio 2016. Puoi anche seguire Weggemann su Twitter, Facebook e Instagram.

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