lunedì, Luglio 4, 2022
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Le endorfine e la verità su Runner’s High

Foto di Curtis Mac Newton

Se hai mai passato una brutta giornata in ufficio sul tapis roulant più vicino, sai che allenarti per bene può facilmente cambiare la tua giornata. E ormai probabilmente hai sentito dire che le endorfine sono la bacchetta magica dietro quella felicità post-allenamento. Le persone amano così tanto la sensazione che “drogato di endorfine” è persino diventato sinonimo di qualcuno che insegue costantemente quell’esercizio in alto. Ma mentre le endorfine possono ottenere tutto il merito del tuo entusiasmo post-corsa, in realtà c’è molto di più dietro le quinte. Ecco cosa devi sapere sulle endorfine e perché dopotutto potresti non essere un drogato di endorfine.

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Cosa sono le endorfine?

Quando il tuo corpo è sotto stress o prova dolore (ciao, burpees), sostanze neurochimiche chiamate endorfine vengono prodotte nell’ipotalamo e nella ghiandola pituitaria del cervello, spiega J. Kip Matthews, Ph.D, psicologo dello sport e dell’esercizio fisico. Le endorfine, che sono strutturalmente simili alla morfina, sono considerate antidolorifici naturali perché attivano i recettori degli oppioidi nel cervello che aiutano a ridurre al minimo il disagio, afferma Matthews. Possono anche aiutare a provocare sentimenti di euforia e benessere generale. “Le endorfine sono anche coinvolte nei circuiti di ricompensa naturali legati ad attività come l’alimentazione, il bere, l’attività sessuale e il comportamento materno”, afferma.

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Inseguendo il Runner’s High

L’idea che l’esercizio crei un’enorme scarica di endorfine è entrata nella cultura popolare subito dopo la scoperta delle endorfine 40 anni fa, afferma Matthews. “La corsa su lunghe distanze era piuttosto popolare a metà degli anni ’70, più o meno nello stesso periodo in cui furono scoperte le endorfine. Aneddoticamente, ci sono stati molti resoconti del cosiddetto ‘sballo del corridore'”, dice. “Reprimendo l’esperienza del dolore, un certo numero di ricercatori ha avanzato l’idea che le endorfine potrebbero essere la fonte di questa sensazione di euforia dopo un intenso esercizio”. Ma era davvero così?

Foto di Alex Wong

La disconnessione sangue-cervello

Sì, i livelli di endorfine nel plasma sanguigno aumentano in risposta a fattori di stress e dolore, mostra la ricerca. Ad esempio, uno studio del 2003 ha rilevato che più forte è il dolore che qualcuno sperimenta dopo l’intervento chirurgico, più alti sono i livelli di endorfine nel plasma sanguigno. E la ricerca mostra che l’esercizio fisico può avere un effetto simile, ma la ricerca suggerisce anche che i livelli di endorfine potrebbero non aumentare affatto fino a un’ora dopo aver iniziato l’allenamento. (Il che non spiega perché quelle sessioni HIIT di 30 minuti ti fanno ancora sentire fantastico.)

“Meno diventiamo attivi, più siamo sfidati nell’affrontare lo stress”.

Allora cosa dà? Il problema di saltare alla conclusione che le endorfine causano il tuo “esercizio in alto” è che in studi su larga scala, gli scienziati misurano le endorfine presenti nel sangue, non nel cervello. Quindi, ipotizzano che se i livelli di endorfine aumentano nel sangue, allora deve essere a causa di un aumento di endorfine nel cervello, dice Matthews. Ma le loro scoperte non lo dimostrano necessariamente. E sono le endorfine nel tuo cervello che causerebbero quel “sballo”.

In effetti, un recente studio tedesco ha scoperto che, mentre i livelli di endorfine sono più alti dopo una corsa, le endorfine non possono passare attraverso la barriera ematoencefalica, il che significa che probabilmente non hanno molto a che fare con l’esercizio fisico. Ciò che colpisce il cervello, hanno scoperto i ricercatori, è un neurotrasmettitore chiamato anandamide, che è elevato dopo l’esercizio e può viaggiare dal sangue al cervello.

“Sebbene ci siano stati alcuni studi per dimostrare che l’esercizio fisico può portare a livelli elevati di endorfine nel plasma sanguigno, non ci sono stati risultati coerenti che, in effetti, l’esercizio porti a quella famosa” scarica di endorfine “”, afferma Matthews.

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Cosa sta succedendo davvero?

Quindi, se non sei un drogato di endorfine, allora cosa sei? Bene, potresti essere un drogato di serotonina o noradrenalina, secondo Matthews. Quando ti alleni, il tuo cervello aumenta la produzione di questi neurotrasmettitori, che inviano messaggi in tutto il tuo sistema nervoso. Nel caso dell’esercizio, quei messaggi potrebbero essere qualcosa del tipo: “Stai correndo! Questo è bellissimo! Rallegrarsi!”

Gli studi hanno collegato bassi livelli di serotonina e noradrenalina alla depressione, che è un collegamento molto più solido ai sentimenti di euforia post-allenamento rispetto all’evidenza per le endorfine, afferma Matthews. E non è solo che l’esercizio porta ad un aumento di serotonina e noradrenalina che possono, a loro volta, ridurre la depressione e lo stress. L’esercizio fisico può effettivamente aiutare a scongiurare la depressione e l’ansia migliorando la capacità del corpo di rispondere ai fattori di stress, dice.

“Quello che sembra accadere è che l’esercizio offre al corpo l’opportunità di esercitarsi a rispondere allo stress, semplificando la comunicazione tra i sistemi coinvolti nella risposta allo stress”, afferma Matthews. “Meno diventiamo attivi, più siamo sfidati nell’affrontare lo stress”.

Mentre la scienza sul perché ti senti correre dopo l’esercizio può essere complicata, ciò non significa che lo sballo del corridore non sia una sensazione molto reale. E non preoccuparti, non ti giudicheremo se in palestra indossi ancora la tua maglietta da “drogato di endorfine”.

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