Costretto ad aggiornare? In che modo il benessere dei consumatori è influenzato dall'innovazione tecnologica

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Quando le nuove tecnologie entrano nel mercato, i prodotti più vecchi vengono spesso rimossi dagli scaffali dei negozi. Questo articolo si chiede se tale eliminazione del prodotto sia socialmente efficiente. Studia questa domanda nel contesto del mercato americano dei PC domestici tra il 2001 e il 2004. Empiricamente, il documento documenta l'eterogeneità dei consumatori e quindi studia come la principale innovazione dell'epoca, il processore Pentium M™ di Intel, abbia contribuito al benessere sociale. Essa rileva che, sebbene il Pentium M abbia contribuito in modo significativo dal 3 al 6% circa al benessere aggregato dei consumatori, guadagni sostanziali di benessere, almeno nel breve periodo, sono stati goduti solo dal 20% delle famiglie che avevano la più alta -pagare per la tecnologia.

L'introduzione del Pentium M ha contribuito in modo significativo dal 3 al 6% circa per aggregare il benessere dei consumatori nel mercato dei PC.

Con l'avanzare della tecnologia, è forse inevitabile che i prodotti più vecchi vengano eliminati. Ma c'è qualcosa che si perde nella spinta in avanti?

L'articolo chiede quindi: l'incredibile tasso di eliminazione del prodotto è socialmente efficiente? Nello specifico, un segmento consistente di consumatori sarebbe servito meglio se i vecchi PC fossero ancora a disposizione dei consumatori, insieme ai loro successori all'avanguardia?

In teoria, la logica del libero mercato ci dice che se le persone volessero un prodotto diverso, le aziende lo offriranno, quindi l'insieme di prodotti disponibili in qualsiasi momento è "quello corretto". Ma come ha dimostrato il premio Nobel Michael Spence nel suo lavoro fondamentale, non sempre funziona in questo modo: il costo fisso dell'offerta di un determinato prodotto combinato con il potere di mercato di un'azienda può produrre una varietà di prodotti inefficienti. Ci sono molti costi fissi per l'offerta di un nuovo prodotto: marketing, pubblicità, le economie di scala perdute dall'offerta di due beni anziché uno e così via. E poiché le aziende soppesano il beneficio privato piuttosto che il beneficio sociale di un prodotto rispetto al costo fisso dell'offerta, possono trovare non redditizio offrire una variante di prodotto anche quando il beneficio sociale supera il costo sociale.

Il consumatore medio domestico era disposto a pagare fino a $ 447 per un dato aggiornamento della propria CPU

Empiricamente, il documento documenta per la prima volta l'eterogeneità dei consumatori utilizzando i dati del mercato statunitense dei PC domestici tra il 2001 e il 2004. Utilizzando tecniche di stima della domanda standard e sfruttando le variazioni osservate nelle quote di mercato, nei prezzi e nella disponibilità dei prodotti, l'articolo stima che il consumatore medio domestico fosse disposto pagare fino a $ 447 per un dato aggiornamento della loro CPU, che è il cervello installato all'interno del loro laptop preferito. I consumatori, tuttavia, hanno mostrato una certa variazione in questa disponibilità a pagare, tanto che alcuni erano disposti a pagare meno di $ 200, mentre altri erano disposti a pagare $ 800 e oltre.

L'articolo studia poi il contributo al benessere sociale della principale innovazione dell'epoca: il processore Pentium M™ di Intel. L'analisi rivela che l'introduzione del Pentium M ha dato un contributo significativo al benessere aggregato dei consumatori nel mercato dei PC di circa il 3-6 per cento. In effetti, il Pentium M è stata un'innovazione rivoluzionaria nel segmento mobile del mercato dei PC. Mentre l'innovazione precedente si concentrava sull'offerta di velocità più elevate, questa tecnologia ha permesso agli utenti di godere di prestazioni migliorate a velocità più modeste.

Almeno nel breve periodo, sostanziali guadagni di benessere sono stati goduti solo dal 20% delle famiglie che avevano la più alta disponibilità a pagare per la tecnologia.

Ma che dire del benessere delle diverse tipologie di consumatori? Lo studio conclude che sostanziali guadagni di benessere, almeno nel breve periodo, sono stati goduti solo dal 20% delle famiglie che avevano la più alta disponibilità a pagare per la tecnologia. Coerentemente con l'intuizione che molte famiglie hanno esigenze informatiche di base, l'articolo rileva che i benefici del Pentium M per il restante 80% delle famiglie erano trascurabili (osservando che tali consumatori potrebbero ancora beneficiarne sostanzialmente nel lungo periodo). Ci si poteva aspettare che questi consumatori beneficiassero dell'innovazione anche se non ne avevano bisogno, dal momento che l'arrivo dell'avanzato Pentium M avrebbe dovuto esercitare una pressione al ribasso sui prezzi dei laptop contenenti tecnologie più vecchie. Tuttavia, l'analisi rivela che le configurazioni dei prodotti precedenti sono state eliminate dall'arrivo del Pentium M, chiudendo di fatto il canale attraverso il quale i consumatori con esigenze informatiche di base avrebbero potuto ottenere sostanziali guadagni in termini di benessere.

Un'ipotetica politica di fornitura di laptop più vecchi insieme alla tecnologia più recente avrebbe potuto consentire ai benefici immediati di ricadere sulle masse di consumatori caratterizzati da una bassa disponibilità a pagare

Poiché non tutti i consumatori hanno beneficiato di miglioramenti del benessere, l'articolo considera l'impatto sul benessere di un'ipotetica politica di fornitura di laptop con tecnologie meno recenti insieme all'avanzato Pentium M. Il risultato principale di tale ipotetica politica è che i costi fissi sembrano compensare ampiamente i benefici, suggerendo che non venga rilevato un fallimento del mercato: non è possibile aumentare i vantaggi combinati per consumatori e produttori attraverso una politica che, in qualche modo, obblighi i produttori a mantenere alcune delle loro offerte più vecchie sullo scaffale ancora per un po'. Tuttavia, l'articolo rileva che una tale politica avrebbe creato una classe di laptop a prezzi accessibili (circa $ 700) in un momento in cui tali macchine tendevano ad essere più costose (in genere sopra $ 1000) e fuori dalla portata di molte famiglie. L'analisi suggerisce che i consumatori con una bassa disponibilità a pagare avrebbero colto l'opportunità e la loro probabilità di acquistare un computer portatile sarebbe aumentata notevolmente. L'ipotetica politica avrebbe quindi potuto far ricadere i benefici immediati dell'innovazione sulle masse di consumatori caratterizzati da una bassa disponibilità a pagare, molti dei quali sono famiglie a basso reddito il cui accesso al mobile computing sarebbe stato migliorato.

Sebbene l'analisi di cui sopra non sostenga necessariamente che tali politiche siano attuate nella pratica (dato che tali interventi possono portare con sé una varietà di effetti collaterali indesiderati), nel complesso, i risultati di questa ricerca suggeriscono che l'innovazione ha effetti interessanti e poco esplorati sui consumatori caratterizzato da appetiti eterogenei per le tecnologie all'avanguardia.

Alon Eizenberg è docente presso il Dipartimento di Economia dell'Università Ebraica di Gerusalemme. È l'autore del documento "Upstream Innovation and Product Variety in the U.S. Home PC Market", pubblicato sulla Review of Economic Studies.