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Fiscalità e innovazione nel Novecento

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Quanto sono sensibili gli inventori alle variazioni delle aliquote fiscali? Questa è una questione critica e controversa nelle politiche pubbliche data la centralità del sistema fiscale nella struttura degli incentivi nell’economia reale. Mentre le politiche fiscali mirate, come i crediti d’imposta per la ricerca e lo sviluppo, possono stimolare l’innovazione, il nostro lavoro si concentra sul fatto che anche la politica generale dell’imposta sul reddito delle persone fisiche e delle società possa svolgere un ruolo.

La politica fiscale può esercitare un potente effetto sia sul livello che sulla localizzazione dell’innovazione

Considera inventori famosi come la ricercatrice di polimeri Stephanie Kwolek, che ha inventato la tecnologia per la fibra di Kevlar mentre lavorava alla Du Pont negli anni ’60, o William Shockley il pioniere dei transistor ai Bell Labs negli anni ’40, insieme ai co-inventori John Bardeen e Walter Brattain . Si pensa spesso che questi individui abbiano risposto a incentivi intrinseci per la creazione di conoscenza, piuttosto che ai guadagni finanziari netti che si aspettavano di ottenere. Ma se le tasse influenzano i guadagni netti e la propensione a inventare, le tasse possono potenzialmente modellare la produzione di idee e quindi la crescita economica. Il nostro studio mostra che tasse più elevate influiscono negativamente sull’attività inventiva e che gli inventori sono geograficamente mobili in risposta ai cambiamenti negli incentivi fiscali. In quanto tale, la politica fiscale può esercitare un potente effetto sia sul livello che sulla localizzazione dell’innovazione.

L’idea che la politica fiscale sia una leva rilevante per determinare l’innovazione sta prendendo sempre più importanza (Bloom, Van Reenen e Williams, 2019; Akcigit e Stantcheva, 2021; Jones, 2022). Sappiamo che all’interno dell’OCSE gli inventori più produttivi tendono ad essere geograficamente molto reattivi alle variazioni delle aliquote fiscali più elevate (Akcigit, Baslandze e Stantcheva, 2016). Inoltre, le tasse possono influenzare numerosi risultati nell’economia reale, tra cui la crescita dell’occupazione (Zidar, 2019), dove gli scienziati più famosi scelgono di localizzare (Moretti e Wilson, 2017), l’assunzione di rischi nell’imprenditorialità (Cullen e Gordon, 2007) e le risorse allocazione più in generale (Auerbach, 2018). Tuttavia, il modo in cui le tasse modellano gli incentivi per l’innovazione a lungo termine è meno ben compreso. Il contesto del nostro studio – gli Stati Uniti nel 20° secolo – è particolarmente informativo poiché questa era un’era in cui gli stati innovativi sono cresciuti molto più velocemente degli stati meno innovativi (Akcigit, Grigsby e Nicholas, 2017). Per gran parte del 20° secolo, gli Stati Uniti hanno guidato la crescita economica globale attraverso la leadership tecnologica (Gordon, 2016).

Nuovi dataset su tasse e innovazione

Uno dei principali ostacoli allo studio delle modifiche fiscali sui risultati economici è la mancanza di dati a lungo termine. Per risolvere questo problema, abbiamo raccolto prove nell’arco di un intero secolo sulle aliquote dell’imposta sul reddito delle società e delle persone fisiche a livello statale e sulle modifiche delle aliquote fiscali federali. Il nostro database aziendale, che risale al 1900, è stato accuratamente raccolto da fonti d’archivio e quindi collegato ad altri componenti, comprese le aliquote fiscali personali di Bakija (2017) e ai dati sulle aliquote fiscali federali effettive dell’imposta sulle società da Auerbach e Poterba (1987) e da Auerbach (2007). I nostri dati coprono l’evoluzione a lungo termine delle modifiche fiscali, inclusi i dettagli dei primi ad adottare l’imposta sulle società, come gli stati della California e New York (vedi Figura 1A); l’aumento delle imposte sul reddito delle persone fisiche durante la seconda guerra mondiale; e l’abbassamento delle aliquote fiscali personali massime statali dagli anni ’80 (Figura 1B).

Abbiamo anche raccolto dati da milioni di brevetti concessi negli Stati Uniti dal 1920. Nonostante i brevetti siano una misura imperfetta dell’innovazione (Moser, 2016), possiamo tracciare la produttività e la posizione degli inventori longitudinalmente con questi dati, in modo tale da poter identificare il risposte più salienti alle variazioni delle aliquote fiscali marginali. Inoltre, i nostri dati acquisiscono l’attività inventiva sia a livello statale che a livello di inventore nel tempo. Grazie a questa granularità, possiamo controllare tutte le fonti di variazione non fiscale nell’innovazione, come i vantaggi di agglomerazione che possono attrarre inventori in una regione indipendentemente dal suo codice fiscale. Possiamo sfruttare ulteriormente molteplici drastiche riforme fiscali per fornire stime causali e, date le nostre lunghe serie temporali, possiamo anche stimare risposte dinamiche.

Design della ricerca e risultati principali

La nostra ricerca si basa su un quadro concettuale che motiva le stime a livello statale (macro) ea livello di inventore (micro) dell’impatto delle tasse sull’innovazione. Ad esempio, assumiamo che le risposte alle tasse dipendano dal fatto che gli inventori lavorino in società o fuori dai confini delle aziende come “inventori di garage”. Ciò consente alle aliquote al netto delle imposte sul reddito delle imprese e delle persone fisiche di influenzare la produzione di innovazioni, poiché le tasse influenzeranno sia gli incentivi degli inventori ad entrare a far parte delle imprese sia i guadagni netti di questi flussi di reddito. Assumiamo inoltre che gli inventori possano scegliere in quale stato lavorare, in modo che possano essere mobili in risposta ai regimi fiscali.

Usiamo il quadro concettuale per guidare le stime empiriche delle risposte dell’innovazione alla tassazione. A livello macro, stimiamo gli effetti delle imposte sulle persone e sulle società sui risultati dell’innovazione (brevetti, citazioni, brevetti aziendali e non) a livello di anno statale. Quindi analizziamo il livello micro, dove possiamo eseguire lo stesso esercizio sfruttando ulteriormente la variazione delle aliquote fiscali tra gli inventori. Per fare ciò, assegniamo agli inventori degli scaglioni di imposta in base alla loro produttività brevettante, partendo dal presupposto che la produttività sia correlata al reddito. Questo approccio ci consente di utilizzare una specificazione empirica molto granulare per misurare le risposte fiscali per gli inventori in diverse fasce fiscali nello stesso stato e anno.

La nostra principale scoperta a livello macro è che un aumento dell’1% dell’aliquota aziendale al netto delle imposte (o equivalentemente la frazione di ogni dollaro marginale di reddito trattenuto dal contribuente) porta a un aumento dell’innovazione dall’1,3 al 2,8%, mentre un aumento dell’uno per cento dell’aliquota personale al netto delle imposte aumenta l’innovazione dallo 0,8 all’1,8 per cento. Le elasticità sono circa la metà di quella grandezza a livello micro perché la macro elasticità incorpora risposte di migrazione mentre la micro elasticità no. Pertanto, le diverse elasticità di livello macro e micro possono essere spiegate dal fatto che gli inventori si spostano tra gli stati in risposta ai cambiamenti fiscali, in linea con il nostro quadro concettuale. Sebbene i cambiamenti nelle imposte sulle società a livello statale portino a risultati all’incirca “a somma zero” a livello macro quando gli inventori si spostano da uno stato all’altro, i cambiamenti nelle imposte sulle persone fisiche inducono sia risposte migratorie che di produzione.

Indaghiamo ulteriormente queste risposte di mobilità utilizzando un modello di scelta della posizione. Possiamo osservare dove si trovano gli inventori e dove possono trasferirsi. Nel nostro modello, gli inventori devono affrontare una serie di “stati di scelta” a seconda delle aliquote fiscali prevalenti in uno stato. Modelliamo anche le preferenze per la posizione per altri motivi come il desiderio di rimanere in uno stato di origine (forse a causa di attaccamenti familiari) o il desiderio di essere co-locati con inventori attivi nella stessa area tecnologica (forse a causa di opportunità di apprendimento). La nostra evidenza mostra che gli inventori erano molto meno propensi a stabilirsi in stati con tasse più elevate che controllavano queste altre influenze, suggerendo che le tasse avrebbero plasmato lo sviluppo economico di lungo periodo a livello statale.

Le tasse avrebbero plasmato lo sviluppo economico di lungo periodo a livello statale

Forniamo anche prove visive sull’impatto delle tasse confrontando l’attività innovativa con le grandi riforme fiscali statali. La figura 2 confronta l’innovazione negli stati in fase di riforma fiscale rispetto agli stati di “controllo sintetico”, che sono definiti come stati molto simili che non stanno subendo riforme fiscali. Prima della riforma, i percorsi di innovazione erano simili; dopo la riforma, l’innovazione diminuisce. Queste cifre implicano un’elasticità dell’imposta sulle società da 1,3 a 1,7 e un’elasticità dell’imposta personale da 1,8 a 2,3. Entrambe le stime racchiudono le principali elasticità che troviamo a livello macro e micro, come descritto sopra.

Infine, la figura 2 suggerisce che le maggiori risposte ai cambiamenti fiscali si verificano circa tre o quattro anni dopo una riforma. Per illustrare ulteriormente queste dinamiche, la figura 3 mostra l’impatto cumulativo delle modifiche fiscali sull’innovazione a livello statale per un periodo fino a due decenni dopo la riforma. Prima delle riforme fiscali (che in queste cifre hanno luogo al tempo t=0) non vi è alcun cambiamento evidente nell’innovazione, mentre dopo la riforma i cambiamenti sono chiaramente distinguibili. Un aumento dell’uno per cento dell’aliquota al netto delle imposte è associato a un aumento di circa il due per cento dei brevetti totali dopo 20 anni per le tasse sulle persone fisiche, o fino al tre o quattro per cento per le tasse sulle società. Poiché l’impatto delle tasse sull’innovazione avviene nel tempo piuttosto che tutto in una volta, i nostri risultati suggeriscono che le tasse possono influenzare il progresso tecnologico cumulativo, che è una caratteristica centrale della crescita economica (ad esempio, Scotchmer, 1991; Galasso e Schankerman, 2015).

Implicazioni politiche

La nostra analisi contribuisce a diverse discussioni politiche. In primo luogo, i modelli ottimali di imposta sul reddito sono guidati dall’elasticità dei guadagni rispetto alle aliquote fiscali, specialmente nelle fasce di reddito più alte (Pikety, Saez e Stantcheva, 2014). Gli inventori di maggior successo tendono ad essere ad alto reddito, quindi è importante comprendere le loro risposte per valutare con successo l’impatto delle riforme fiscali. Parte di tale valutazione dovrebbe concentrarsi sulla mobilità degli inventori e sulle dinamiche spaziali dell’attività inventiva. Nel nostro contesto, la mobilità ha un effetto aggregato di circa “zero-out” a livello macro all’interno degli Stati Uniti. Qualsiasi mobilità internazionale degli inventori in risposta a incentivi fiscali più generosi (Akcigit, Baslandze e Stantcheva, 2016) potrebbe, tuttavia, spostare la distribuzione globale dell’innovazione.

La politica fiscale generale può essere un utile complemento alle politiche industriali in cui i governi cercano di incoraggiare le economie di scala

In secondo luogo, è stato a lungo notato che la relazione tra tassazione e crescita comporta un compromesso tra incentivi marginali e fornitura di beni pubblici (Aghion, Akcigit, Cagé e Kerr, 2016). Anche servizi come le infrastrutture di trasporto o le università pubbliche, finanziate almeno in parte attraverso le entrate fiscali, possono influenzare il tasso e la direzione dell’innovazione. In effetti, troviamo minori – ma comunque economicamente significative – elasticità alle tasse quando si controllano i vantaggi dell’agglomerato. Tuttavia, dati i piccoli guadagni che la letteratura recente ha stimato dalle politiche industriali progettate per incoraggiare economie di scala esterne (Bartelme, Costinot, Donaldson e Rodríguez-Clare, 2021), la politica fiscale generale può essere uno strumento utile per determinare dove gli inventori scelgono di individuare, che può quindi amplificare l’impatto dei cluster tecnologici.

Infine, il nostro studio mostra come ampi sforzi di raccolta di dati a lungo termine possono informare la politica fiscale sfruttando la ricchezza dell’evoluzione del sistema fiscale sia nel tempo che nello spazio geografico in un progetto di ricerca che può sfruttare la variazione quasi sperimentale per l’inferenza causale. Se l’impatto delle tasse sull’innovazione comporta risposte dinamiche, come abbiamo mostrato, i relativi effetti a lungo termine possono essere studiati solo in prospettiva storica. Nel lavoro futuro speriamo di sfruttare ulteriori set di dati storici per studiare gli effetti delle imposte personali e aziendali su altre variabili chiave di interesse per i responsabili politici, come l’attività di output, la produttività e la disuguaglianza.

Questo articolo riassume “Taxation and Innovation in the Twentieth Century” di Ufuk Akcigit, John Grigsby, Tom Nicholas e Stefanie Stantcheva, pubblicato nel Quarterly Journal of Economics nel febbraio 2022.

Ufuk Akcigit è presso l’Università di Chicago, il National Bureau of Economic Research e il Center for Economic Policy Research. John Grigsby è alla Northwestern University. Tom Nicholas è alla Harvard Business School. Stefanie Stantcheva lavora all’Università di Harvard, al National Bureau of Economic Research e al Center for Economic Policy Research.

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