I bambini poveri che hanno accesso ai buoni pasto diventano adulti più sani e più ricchi

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Adulti che hanno partecipato al Programma Buoni alimentari, ribattezzato Programma di assistenza nutrizionale supplementare (SNAP) nel 2008, poiché i bambini sono più sani e in condizioni finanziarie migliori rispetto alle famiglie povere che non hanno avuto accesso al programma, secondo i risultati del lavoro congiunto con Douglas Almond e Diane Schanzenbach (questo documento e un documento complementare Almond, et al. 2011). I bambini con accesso avevano maggiori probabilità da adulti di diplomarsi al liceo, guadagnare di più e fare meno affidamento sui programmi di assistenza sociale del governo da adulti rispetto ai bambini impoveriti che non avevano accesso a SNAP. Le donne, in particolare, sono sostanzialmente più propense a dichiararsi in buona salute e economicamente più autosufficienti in età adulta. Non troviamo ulteriori impatti sulla salute a lungo termine per i bambini da una maggiore esposizione al programma durante la mezza infanzia, ma gli individui con accesso ai buoni pasto prima dei 5 anni hanno avuto risultati di salute misurabili migliori nell'età adulta con impatti significativi per quelli nella prima infanzia.

Nel 2012, SNAP ha sollevato 4,9 milioni di bambini dalla povertà e ha anche sollevato più di 2,1 milioni di bambini dalla povertà profonda, che è definita come un livello di reddito inferiore alla metà della soglia di povertà (Sherman e Trisi 2015). Inoltre, due terzi dei benefici SNAP totali vanno alle famiglie con bambini. Un numero crescente di prove suggerisce che è particolarmente importante proteggere i bambini dalla privazione. È stato dimostrato che l'accesso al cibo e ad altri benefici per la salute nelle prime fasi della vita di un bambino ha un impatto sui suoi risultati da adulti, soprattutto in termini di guadagni, salute e mortalità. Le prove provenienti da contesti diversi, che vanno dai bambini esposti a guerre, malattie o carestie, indicano che la privazione durante l'infanzia è una causa delle condizioni di salute croniche degli adulti (Almond 2006; Schulz 2010). Questo documento si aggiunge a quella letteratura, ma lo fa esaminando gli impatti a lungo termine di un evento positivo e guidato dalle politiche, come l'accesso a SNAP, che aumenta le risorse di una famiglia disponibili prima della nascita e durante l'infanzia.

Misurare l'impatto di SNAP

Una sfida fondamentale per misurare l'impatto dei programmi di reti di sicurezza come SNAP è trovare una strategia che consenta al ricercatore di separare la causa dalla connessione o correlazione. SNAP è progettato per integrare il budget alimentare di una famiglia quando il reddito diminuisce, in modo che quando i tempi si fanno duri dal punto di vista finanziario, a causa della perdita del lavoro o di qualche altro evento negativo, una famiglia può continuare ad acquistare cibo a sufficienza. In base alla progettazione, quindi, le famiglie in condizioni di estrema povertà o insicurezza alimentare ricevono i benefici SNAP. Di conseguenza, poiché SNAP serve le persone quando hanno bisogno del programma, è empiricamente difficile distinguere l'impatto (presumibilmente positivo) di SNAP dall'impatto (presumibilmente negativo) delle circostanze che hanno reso una famiglia idonea per il programma. Ad esempio, Bitler (2015) rileva che i destinatari di SNAP hanno molte più probabilità di essere ciechi o di avere altri problemi di vista, una condizione che non è probabile sia stata causata da SNAP, ma è più probabile che sia correlata ad altri fattori che hanno guidato la persona necessità di partecipare al programma.

La sfida dei ricercatori, quindi, è trovare un aspetto della partecipazione che consenta loro di separare la relazione di causa ed effetto tra partecipazione a SNAP e sicurezza alimentare, qualità nutrizionale e così via. Una strategia comune consiste nello sfruttare la variazione nel modo in cui un programma funziona in luoghi diversi o nel tempo. Questo approccio è stato utilizzato con successo nelle valutazioni di programmi di assistenza finanziaria, assicurazioni contro la disoccupazione e altri programmi di rete di sicurezza. La stima dell'impatto di SNAP è stata notoriamente difficile, tuttavia, perché il programma è stato relativamente uniforme tra gli stati e nel tempo. Di conseguenza, è stato difficile per i ricercatori districare l'impatto di SNAP sulle famiglie dagli effetti di altre circostanze economiche.

In una serie di articoli recenti, abbiamo superato questa sfida fondamentale nella stima dell'impatto di SNAP utilizzando la variazione dall'introduzione graduale, contea per contea, del programma negli anni '60 come parte della Guerra alla povertà. Usiamo la variazione tra le contee all'interno degli stati per stimare l'impatto del programma – allora chiamato Food Stamp Program (FSP) prima di essere ribattezzato SNAP nel 2008 – su una varietà di risultati. Poiché il programma è stato introdotto 50 anni fa, gli individui che erano bambini al momento della sua introduzione ora sono adulti e possiamo seguire statisticamente i loro progressi. Ciò aiuta a far luce sugli impatti a lungo termine dell'accesso a SNAP durante l'infanzia per quanto riguarda l'istruzione, i guadagni e gli esiti sanitari dettagliati.

Figura 1: date di inizio del programma Buoni alimentari, per contea (1961-1975)

Note: tabulazioni degli autori dei dati amministrativi dei Buoni alimentari (Dipartimento dell'agricoltura degli Stati Uniti, vari anni). L'ombreggiatura corrisponde alla data di inizio dell'FSP della contea, dove un'ombreggiatura più scura indica un'implementazione della contea successiva.

La figura 1 mostra la variazione nell'introduzione del programma Buoni alimentari (di seguito denominato SNAP), con le contee con ombreggiatura più chiara che adottano il programma prima di quelle con ombre più scure. Il programma è iniziato in una manciata di contee pilota nel 1961-1963, e poi è stato reso permanente dal Food Stamp Act del 1964, che ha dato alle aree locali l'autorità di avviare il programma nella loro contea, soggetto a limiti di bilancio. Tra il 1965 e il 1975, il programma è stato implementato nelle contee di tutto il paese. Come mostrato sulla mappa, due contee confinanti all'interno dello stesso stato hanno spesso adottato il programma in anni diversi. Di conseguenza, possiamo confrontare i bambini nati nello stesso anno, ad esempio il 1967, in due diverse contee dello stesso stato, che sono stati esposti al programma in momenti diversi. Per rafforzare il confronto, confrontiamo anche queste differenze con le caratteristiche dei bambini più grandi (o più giovani) delle stesse due contee. Questo ci consente di controllare gli effetti della contea di residenza, dell'anno di nascita e di una serie di altri effetti potenzialmente confondenti e di isolare statisticamente l'impatto di SNAP. Per maggiori dettagli, vedere Hoynes e Schanzenbach (2009).

Gli impatti positivi di SNAP iniziano prima della nascita

Nel breve periodo, troviamo che SNAP migliora la salute del bambino (Almond et al., 2011), soprattutto nel caso di donne incinte che accedono al programma nel terzo trimestre. L'accesso ai buoni pasto migliora il peso alla nascita del suo bambino, che potrebbe avere effetti positivi a lungo termine sulla salute dei bambini da bambini e adulti. I miglioramenti sono maggiori nelle popolazioni più vulnerabili, come i bambini nati in contee ad alta povertà e quei bambini con il peso alla nascita più basso. La Figura 2 mostra l'impatto che SNAP ha sul miglioramento della salute del bambino. Ciascuna barra mostra la riduzione della probabilità che un bambino nasca al di sotto di un determinato peso alla nascita poiché la madre ha accesso al programma durante il terzo trimestre di gravidanza. Alcune soglie importanti sono 1.500 grammi (circa 3 libbre e 5 once), al di sotto della quale un bambino è considerato "peso alla nascita molto basso" e 2.500 grammi (circa 5 libbre e 8 once), al di sotto della quale un bambino è considerato "basso peso alla nascita." Come mostrato nella figura, i bambini afroamericani e bianchi hanno rispettivamente il 6% e il 2,4% in meno di probabilità di nascere con un peso alla nascita molto basso dopo l'introduzione del programma nella contea di residenza della madre. La figura mostra anche che i miglioramenti nel peso alla nascita sono maggiori tra i bambini con il peso alla nascita più basso, che sono più a rischio di avere problemi di salute a lungo termine a causa del loro basso peso alla nascita.

Abbiamo quindi esaminato se gli impatti dell'accesso infantile a SNAP persistessero nell'età adulta attraverso una varietà di meccanismi. Studi precedenti hanno documentato che il peso alla nascita ha un impatto a valle sui risultati scolastici, sulla salute successiva e sui risultati economici degli adulti (Currie, 2009). Poiché il programma ha migliorato il peso alla nascita, ci si aspetterebbe che seguissero alcuni miglioramenti a valle. Ma i benefici possono derivare da altri percorsi, potenzialmente inclusi altri miglioramenti della salute, la riduzione dello stress familiare o la possibilità di prestare maggiore attenzione a scuola a causa della riduzione della fame.

Figura 2: Impatto dell'esposizione in utero ai buoni alimentari: riduzione della probabilità di peso alla nascita al di sotto dei valori limite selezionati

Fonte: Almond, Hoynes e Schanzenbach (2011).
Nota: * indica una stima statisticamente significativa diversa da zero.

Gli impatti di SNAP persistono durante l'età adulta

Per studiare gli impatti dell'accesso dell'infanzia a SNAP direttamente sui risultati degli adulti, abbiamo utilizzato la strategia di ricerca precedentemente descritta sulla base dei tempi di introduzione del programma e abbiamo misurato i risultati utilizzando i dati del Panel Study of Income Dynamics (PSID) dell'Università del Michigan. . Questo set di dati ha seguito un gran numero di individui e dei loro figli dagli anni '60 ai giorni nostri e misura fattori quali il luogo in cui vivono, i loro guadagni e l'attività sul mercato del lavoro e una varietà di aspetti legati al loro stato di salute. Di conseguenza, abbiamo potuto osservare una serie di risultati economici e sanitari di individui tra i 30 ei 50 anni che hanno avuto un accesso differenziato al programma durante la loro infanzia negli anni '60 e '70.

Per riassumere lo stato di salute degli adulti, abbiamo combinato le misure di obesità, indice di massa corporea e presenza di condizioni croniche come il diabete e l'ipertensione in una misura dello stato di salute che chiamiamo "indice di sindrome metabolica". In questo caso, un valore inferiore rappresenta una salute migliore. La Figura 3 presenta gli impatti stimati dell'accesso a SNAP a una data età, rispetto all'essere esposti per la prima volta all'età di 10 anni. Troviamo che le persone con accesso ai buoni pasto prima dei 5 anni avevano una salute misurabilmente migliore in età adulta, con impatti significativi per i bambini più piccoli. In particolare, troviamo che se SNAP è stato introdotto prima della nascita di un bambino, la sua successiva salute degli adulti è migliorata di 0,4 unità di deviazione standard, come misurato dall'indice che abbiamo costruito. Ancora una volta, non troviamo alcun guadagno aggiuntivo in termini di salute a lungo termine per i bambini per ulteriori anni prima dei 10 anni a meno che l'esposizione non sia spostata negli anni prescolari o prima.

Figura 3: Effetti dell'introduzione del programma di buoni alimentari sull'indice di sindrome metabolica, in base all'età di un bambino al momento dell'introduzione

La Figura 4 riassume gli impatti a lungo termine dell'esposizione a SNAP da bambino, separatamente per sesso. L'entità dei risultati rappresenta l'impatto dell'accesso ai buoni pasto dal momento del concepimento di un bambino fino all'età di 5 anni. Troviamo notevoli miglioramenti nella salute misurati dall'indice di sindrome metabolica sia per gli uomini che per le donne.

Figura 4: Impatti a lungo termine dell'esposizione ai buoni pasto dal concepimento fino all'età di 5 anni

Fonte: Hoynes, Schanzenbach e Almond (di prossima pubblicazione).
Nota: * denota un risultato statisticamente significativamente diverso da zero; le stime si riferiscono a campioni ad alto impatto in cui il capofamiglia aveva un'istruzione inferiore a quella superiore.

Lezioni di politica

In termini di politica, è importante riconoscere che i benefici di SNAP non includono solo una migliore sicurezza alimentare a breve termine, ma il programma aiuta anche a prevenire gli effetti negativi, a lungo termine e duraturi della privazione durante l'infanzia, come una minore istruzione. e guadagni da adulti, insieme a problemi di salute come obesità, malattie cardiache o diabete.

Poiché questi individui sono più sani e finanziariamente più solidi, i benefici vengono pagati anche ai contribuenti. Americani più sani porta a costi inferiori quando si tratta di assistenza sanitaria futura per il contribuente medio. Inoltre, aumentando l'autosufficienza, SNAP oggi può ridurre i costi futuri dei programmi della rete di sicurezza e anche aumentare le entrate fiscali a lungo termine.

I nostri risultati suggeriscono che i benefici SNAP che vanno ai bambini sono meglio pensati come un investimento piuttosto che come un'organizzazione di beneficenza.

Questo articolo riassume Almond, D., Hoynes, H. W. e Schanzenbach, D. W. (2011). Dentro la guerra alla povertà: l'impatto dei buoni pasto sui risultati delle nascite. The Review of Economics and Statistics, 93 (2), 387–403 e Hoynes, H. W., Schanzenbach, D. W., & Almond, D. (2016). Esposizione dell'infanzia al programma Buoni alimentari: risultati economici e sanitari a lungo termine, American Economic Review, 106 (4), 903-934.

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