Perché l'inquinamento prodotto dagli Stati Uniti sta diminuendo?

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Negli anni '60 si temeva che la crescita economica degli Stati Uniti avrebbe portato a livelli di inquinamento sempre più pericolosi e che entro il 2000 l'inquinamento atmosferico avrebbe reso inabitabili città come Los Angeles e New York. Invece, la qualità dell'aria negli Stati Uniti è migliorata notevolmente da allora. Tra il 1990 e il 2008, le emissioni degli inquinanti atmosferici più comuni della produzione statunitense sono diminuite di circa due terzi, anche se la produzione reale della produzione statunitense è cresciuta notevolmente (vedi Figura 1). L'Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti stima che la riduzione dell'inquinamento atmosferico negli Stati Uniti dal 1990 abbia impedito diverse centinaia di migliaia di morti premature all'anno, quindi è importante comprenderne le cause. In che modo i produttori statunitensi producono di più adesso, inquinando meno?

La ricerca esistente suggerisce almeno tre spiegazioni: regolamenti, crescita della produttività e commercio. Alcuni ricercatori hanno identificato le normative come un fattore, con agenzie federali e statali che richiedono alle aziende di limitare la loro impronta di inquinamento installando tecnologie di abbattimento dell'inquinamento (Henderson 1996; Chay e Greenstone 2005). La crescita della produttività potrebbe anche spiegare la diminuzione dell'inquinamento degli Stati Uniti poiché i produttori utilizzano meno materie prime sporche ogni anno per produrre la stessa quantità di manufatti. La figura 2 illustra le prove di questa conclusione, mostrando una forte relazione negativa tra produttività manifatturiera e inquinamento per unità di prodotto. Poiché le industrie inquinanti, come l'acciaio e il cemento, si sono trasferite all'estero in luoghi come la Cina negli ultimi decenni, è ragionevole identificare il commercio come un motore di grandi diminuzioni dell'inquinamento (Fowlie, Reguant e Ryan 2016).

Confrontando queste spiegazioni

Questa ricerca cerca di identificare come ciascuna di queste cause abbia contribuito ai cambiamenti nelle emissioni inquinanti delle aziende manifatturiere statunitensi utilizzando due approcci complementari.

Il primo approccio utilizza i dati di produzione nazionale per quasi tutti i prodotti manifatturieri e gli anni dal 1990 al 2008 per classificare i cambiamenti nell'inquinamento in tre canali: 1) cambiamenti nella produzione totale della produzione, 2) cambiamenti nei tipi di prodotti prodotti e 3 ) variazioni della quantità di inquinamento emesso per unità di produzione all'interno di ciascuna categoria di prodotto.

Il secondo approccio del documento sviluppa un modello quantitativo di come le singole imprese si comportano in risposta a politiche come la regolamentazione ambientale o le tariffe. L'analisi utilizza il modello per determinare la misura in cui i cambiamenti osservati nell'inquinamento sono dovuti rispettivamente a cambiamenti nella regolamentazione ambientale, nella produttività e nel commercio.

La ricerca sviluppa anche una metodologia per quantificare l'onere normativo totale che la regolamentazione sulla qualità dell'aria impone alle aziende manifatturiere statunitensi. Il quadro riassume l'intera serie di normative ambientali che le aziende devono affrontare come tassa per tonnellata sulle emissioni di inquinamento. In realtà, la regolamentazione ambientale degli Stati Uniti da parte delle autorità federali, statali e locali assume molte forme sovrapposte e talvolta contrastanti: politiche di comando e controllo, sistemi cap-and-trade, tasse sull'inquinamento e altre. Questa ricerca riassume questo menu di regolamenti in base al prezzo ombra dell'inquinamento (ovvero, quale sarebbe il costo di tutte le normative disparate se fossero sostituite con un'unica tassa sull'inquinamento) e fornisce un modo interessante per ottenere una singola misura del rigore nazionale della regolamentazione.

Per studiare queste domande, la ricerca utilizza i dati amministrativi appena disponibili dell'Ufficio del censimento degli Stati Uniti e dell'Agenzia per la protezione ambientale con informazioni dettagliate sulla produttività a livello di impianto, le emissioni di inquinamento e la produzione per prodotto fisico per osservare il ruolo del commercio, il ruolo della regolamentazione. e il ruolo della crescita della produttività.

  • Ruolo del commercio
  • I cambiamenti nella scala della produzione manifatturiera o le modifiche alla composizione dei beni prodotti, non possono spiegare la maggior parte delle tendenze nelle emissioni di inquinamento dalla produzione statunitense tra il 1990 e il 2008. Alcuni potrebbero trovarlo sorprendente, dal momento che molte persone presumono che l'aumento della produzione di beni high-tech come smartphone e microchip negli Stati Uniti avrebbe diminuito l'importanza di una produzione di produzione sporca come l'acciaio e il cemento. Tuttavia, i tipi di prodotti che i produttori statunitensi stanno producendo erano altrettanto sporchi nel 2008 come lo erano nel 1990, ma le tecniche che stanno usando per realizzare questi prodotti sono cambiate in modi che riducono le emissioni di inquinamento.

    Perché la concorrenza cinese o straniera non ha influenzato in modo più sostanziale l'inquinamento degli Stati Uniti in questo periodo di tempo? Sebbene le importazioni statunitensi dalla Cina siano concentrate in settori poco qualificati, non sono particolarmente concentrate nelle industrie sporche. Inoltre, l'effetto della crescita della Cina sulla produzione manifatturiera è stato molto inferiore al suo effetto sull'occupazione. Mentre l'occupazione manifatturiera statunitense è diminuita, la produzione no. Un effetto della concorrenza straniera potrebbe essere quello di spostare la composizione della produzione statunitense su tipi di prodotti più puliti o più sporchi. Il fatto che la composizione della produzione statunitense sia cambiata poco tra prodotti più puliti o più sporchi fornisce poche prove che si sia verificato un tale cambiamento.

  • Ruolo della regolamentazione
  • La tassa sull'inquinamento implicita che le aziende manifatturiere statunitensi devono affrontare a seguito di una miriade di regolamenti è più che raddoppiata tra il 1990 e il 2008. Ad esempio, se tutte le normative sull'inquinamento atmosferico per i produttori statunitensi fossero sostituite con un'unica tassa equivalente sulle emissioni di inquinamento, tale aliquota avrebbe è aumentato di oltre il 100 percento tra il 1990 e il 2008. La crescente rigidità della regolamentazione ambientale spiega gran parte della diminuzione dal 1990 al 2008 delle emissioni di inquinamento prodotte dagli Stati Uniti.

  • Ruolo della crescita della produttività
  • Nonostante la relazione a livello di impianto tra inquinamento e produttività documentata nella Figura 2, i cambiamenti nella produttività hanno avuto effetti minori sulle emissioni inquinanti degli Stati Uniti a livello di tutta l'economia. Mentre la crescita della produttività ha ridotto l'inquinamento per unità di prodotto, la crescita della produttività ha anche aumentato il livello totale della produzione. La produttività consente ai lavoratori, alle macchine, ai combustibili fossili e ad altri input produttivi di essere riallocati a nuovi usi e anche questi nuovi usi emettono inquinamento. A meno che la crescita della produttività non differisca sostanzialmente tra industrie pulite e sporche, ha una capacità limitata di influenzare l'inquinamento.

    Per verificare la rilevanza di questa analisi, lo studio confronta la dedotta tassa sull'inquinamento con un importante regolamento: il NOx Budget Trading Program, che è un sistema cap-and-trade per impianti di produzione e unità di generazione di elettricità. L'analisi mostra che la misura dedotta delle tasse sull'inquinamento aumenta notevolmente negli stati e nelle industrie regolamentati negli anni successivi all'entrata in vigore di questo regolamento (vedi Figura 3).

    Poiché una varietà di forze può aver contribuito alla riduzione delle emissioni di inquinamento manifatturiero negli Stati Uniti, è importante quantificare i rispettivi ruoli della regolamentazione ambientale, della produttività e del commercio. Sebbene la produttività e il commercio abbiano un effetto, lo studio rileva che l'aumento del rigore della regolamentazione ambientale rappresenta la grande maggioranza della diminuzione delle emissioni di inquinamento dalla produzione statunitense.

    Sebbene i risultati non si concentrino su una singola leva politica o su una riforma normativa, suggeriscono ampiamente che la regolamentazione ambientale è un motore principale dei cambiamenti nelle emissioni di inquinamento dalla produzione statunitense.

    Le normative ambientali statunitensi consistono in un ampio insieme di politiche, molte delle quali si sono rivelate difficili da valutare; tuttavia, proprio come molti studi hanno scoperto che la regolamentazione negli anni '70 ha ridotto enormemente le emissioni di inquinamento, questo studio suggerisce che i diffusi ridimensionamenti della regolamentazione della qualità dell'aria oggi potrebbero comportare aumenti sostanziali delle emissioni di inquinamento dalla produzione statunitense. In poche parole, le normative sono state e continueranno ad essere lo strumento politico più efficace per ridurre l'inquinamento negli Stati Uniti.

    Questo articolo riassume "Perché l'inquinamento prodotto dagli Stati Uniti sta diminuendo? The Roles of Environmental Regulation, Productivity, and Trade "di Joseph S. Shapiro e Reed Walker, di prossima pubblicazione sull'American Economic Review.