18 cose da sapere prima di andare a Penang, in Malesia

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Navigando nel crogiolo di culture, spaghetti e frutta puzzolente della Malesia.

Vai a Pulau Penang. Penang è sia un'isola che una provincia che si estende lungo la costa nord-occidentale della Malesia, ma è l'isola, Pulau Penang, che attira quasi quattro milioni di turisti ogni anno. Dalla terraferma, attraversare il canale è un viaggio di 10 miglia sull'acqua color acquamarina con tutto il tempo per ammirare il paesaggio urbano in avvicinamento dei grattacieli sulla spiaggia situati sotto le montagne della giungla disabitata. È largo solo otto miglia e lungo 16 miglia, ma come dico agli ospiti che visitano la fattoria di durian dove ho vissuto e lavorato come guida turistica e sommelier di durian nelle ultime cinque estati, Penang è come la borsa magica di Mary Poppins: altro si inserisce nelle sue piccole dimensioni di quanto sembra possibile.

Inizia con l'arte. Molte persone visitano Penang per vagare per gli stretti vicoli della sua affascinante capitale dell'era coloniale – e sito del patrimonio mondiale dell'UNESCO – George Town, armati delle loro macchine fotografiche. Uno dei modi migliori per esplorare la città è seguire il percorso dei murales: nell'area intorno al vecchio forte britannico, ci sono oltre 50 murales e sculture sui muri dei suoi edifici del 19 ° secolo, molti dei quali un tempo erano vetrine cinesi. (Il mio murale preferito è una graziosa ballerina dipinta su un ingresso su Love Lane.) Ci sono diversi percorsi e mappe per aiutarti a navigare nell'opera d'arte, ma assicurati di andare prima delle 9:00 per sconfiggere il caldo e la folla.

Interagire con l'arte di George Town. Foto di: Phalinn Ooi

Non confondere "malese" e "malese". I malesi sono il gruppo etnico più numeroso del paese, ma non tutti i malesi sono malesi. I malesi, che hanno origini austronesiane, parlano la lingua bahasa melayu e sono generalmente musulmani (la costituzione malese afferma che l'etnia malese deve essere musulmana o non lo è legalmente). Costituiscono circa il 60 per cento della popolazione della Malesia, ma la maggior parte dei penangiti fa risalire i propri antenati altrove. L'isola era per lo più disabitata fino a quando gli inglesi iniziarono a utilizzare Penang come porto di spedizione, attirando lavoratori e commercianti da tutto il mondo, e nel 1802 si parlavano circa 14 lingue a George Town. Nel 1829, i gruppi di origine cinese divennero la maggioranza etnica e rimasero tali fino al 2010, quando i malesi diventarono il gruppo etnico più numeroso.

Controlla il calendario. Con quattro religioni principali rappresentate – Islam, Buddismo, Induismo e Cristianesimo – c'è un'alta probabilità che i giorni festivi e le feste influenzeranno la tua esperienza di viaggio. Il momento migliore per assistere a un festival (e il momento peggiore per fare qualcosa di amministrativo) è l'autunno, quando Penang celebra il Diwali, il Festival cinese dei nove imperatori, e quest'anno Muharram, il capodanno islamico. Evita di viaggiare la settimana di Hari Raya (attualmente a luglio) quando la maggior parte della popolazione malese visita la famiglia, intasando le strade e riempiendo le stanze d'albergo. Assicurati di controllare un calendario malese prima di pianificare il tuo viaggio.

Resta in linea. Soprattutto. Nel 2009, Penang ha lanciato Penang Free Wi-Fi, con 1550 hotspot che punteggiano George Town e la popolata costa orientale. In teoria, puoi registrarti per un account per ottenere una connessione gratuita (se lenta). Il problema è che nessuno che conosco l'ha effettivamente fatto funzionare, quindi procurati un piano dati prepagato. Sono economici e la ricezione cellulare in tutta l'isola è fenomenale. Prendi una scheda SIM in aeroporto o in qualsiasi chiosco di telefoni cellulari. Le ricariche possono essere acquistate presso un 7-Eleven o altri minimarket.

Uscire a George Town. Foto di: Lindsay Gasik

Mangia con uno scopo. Penang è conosciuta come un paradiso gastronomico regionale, con una ricca cucina modellata dalle molte culture dell'isola, tra cui le comunità cinesi di lingua hokkien, hakka e teochew, tamil indiani, malesi e britannici. I malesi di altre località guidano ore per visitare uno dei famosi carri bucati di Penang o dei venditori ambulanti per una fragrante zuppa di noodle speziata (laksa) o un panino al vapore superlativo. I penangiti hanno trasformato l'ossessione di scoprire i migliori sapori in uno sport. Per entrare nel gioco, visita il maggior numero possibile di bancarelle di venditori ambulanti in un giorno. Puoi anche fare un tour gastronomico, un corso di cucina o ripercorrere la lista delle cose da mangiare di un blogger gastronomico locale (prova Ken Hunts Food). Non dimenticare di caricare le foto dei tuoi pasti su un gruppo alimentare locale di Facebook. Il gruppo Jalan-jalan Cari Makan Di Pulau Penang conta oltre 86.000 membri.

Vieni a conoscermi. Il cibo di strada di Penang è il noodle. La parola per noodle, mee, è una delle poche parole incrociate utilizzate da quasi tutte le lingue di Penang, e il gioco di noodle di Penang può essere travolgente. Ci sono spaghetti di riso e spaghetti di grano, spaghetti all'uovo e vermicelli chiari, tagliatelle piatte, tagliatelle rotonde e tagliatelle così grasse da sembrare churros (char hor fun). I must-have sono spaghetti rotondi scivolosi in una profumata salsa di cocco agrodolce (laksa), spaghetti piatti saltati a fuoco molto alto con pasta di gamberetti e salsiccia (char koay teow), pasta all'uovo e spaghetti di riso saltati insieme nella soia scura salsa (hokkien mee) e noodles in zuppa di cocco al curry (curry mee). (A proposito, il miglior mee al curry è da Sister's, dietro l'Air Itam Market.)

A Penang laksa, da un venditore ambulante vicino a Weld Road. Foto di: Jonathan Lin

Tieni i contanti a portata di mano. Il denaro è ancora il re a Penang, soprattutto fuori da George Town. Ma anche lì, la maggior parte dei posti migliori in cui mangiare sono di solito senza fronzoli, dove ti trovi con la tua ciotola in un vicolo affollato, quindi tieni un rotolo di banconote piccole. Non aspettarti che bar, negozi di alimentari o quel tizio che vende noci di cocco all'angolo accetti una carta di credito. Fortunatamente, i bancomat sono facili da trovare, anche nelle parti più rurali dell'isola. (CIMB Bank consente i prelievi più grandi).

Guarda le tue buone maniere a tavola. Con così tante culture, l'etichetta a tavola varia. In un warung malese o indiano, potresti usare una forchetta per inseguire pezzetti di riso su un cucchiaio, oppure potresti usare le mani per schiacciare riso e sambal in una palla. In un ristorante cinese, userete le bacchette e forse un ampio cucchiaio di ceramica. La chiave per avere buone maniere è essere flessibili, attenti e un buon imitatore.

Vestiti in modo intelligente. Essere un buon imitatore è anche un buon modo per capire il codice di abbigliamento da spiaggia per le donne. (Gli uomini, ovviamente, possono indossare quello che vogliono, anche se la nudità non è mai OK) Alcune spiagge hanno cartelli che vietano i costumi da bagno, sebbene il consiglio del governo di Penang abbia votato nel 2015 per consentire abiti da spiaggia succinti entro i confini di mare e sabbia. Tuttavia, le donne che viaggiano potrebbero voler essere più consapevoli. Le spiagge di Penang, in particolare Batu Ferringhi, attirano anche molti turisti mediorientali, quindi potrebbero esserci più burkini che bikini sulla spiaggia. Prendi spunto dal tuo costume da bagno da chi ti circonda per sistemarti sul tuo costume da bagno o su un involucro più modesto.

Spiaggia di Penang. Foto di: Lindsay Gasik

Vai con Uber. Uber è il modo migliore per spostarsi nella popolata parte orientale dell'isola tra George Town, Batu Ferringhi e l'aeroporto. Ci sono anche taxi, ma non quanti ci si aspetterebbe, ei comuni taxi rossi e bianchi non usano i tassametri, nonostante quello che dice il cartello sulla portiera del passeggero. Potresti anche chiamare uno dei "taxi blu" premium che sono pulitissimi e puntuali, ma sono costosi e meno convenienti in città. Uber è ampiamente utilizzato ed è l'opzione più economica.

Ascolta Manglish. L'inglese ampiamente parlato è una delle reliquie del colonialismo britannico (Penang è stata la prima colonia britannica nel sud-est asiatico), ma con una svolta. Molti locali parlano "Manglish", (malese-inglese), un creolo di base inglese con la struttura grammaticale del dialetto cinese hokkien, oltre a parole delle altre lingue di Penang. Questo potrebbe non sembrare molto simile all'inglese per i visitatori, il che può portare a una certa confusione. Ascolta "lah:" aggiungere un "lah" alla fine delle frasi per enfatizzare è un segno distintivo di Manglish.

Caffetterie a George Town. Foto di: Lindsay Gasik

Esci in un kopitiam. La vita sociale di Penang ruota attorno a piccoli caffè chiamati kopitiams. Quelli vecchio stile sono all'aperto, sgangherati e sempre affollati. Quelle più nuove di solito sono dotate di aria condizionata, hanno nomi eccessivamente bizzarri (Purrfect Cat Café, Caffeine Chemistry e il mio preferito, Moustache Houze, dove si ottengono cannucce con baffi di carta attaccati) e Wi-Fi. Al kopitiams, troverai vecchi che bevono caffè mattutino e litigano per il giornale; uomini d'affari che si incontrano per il pranzo; il giovane raduno dopo scuola per un succo di noce moscata zuccherato o una bevanda popolare a base di gelatina di erba nera e una spruzzata di latte di soia noto, con un gusto piuttosto povero, come un "Michael Jackson"; e amici che prendono una birra dopo il lavoro. (E questa è davvero solo "una" birra: la Malesia ha le seconde tasse sulla birra più alte al mondo dopo la Norvegia, quindi è un vizio costoso.)

Bere a Little India. Grazie al prezzo elevato degli alcolici in Malesia, la sua popolazione che beve alcol ha un sano appetito per un chiaro di luna a prezzi più ragionevoli, anche se illecito. (I musulmani non sono autorizzati a bere, ma il resto della popolazione è libero di indulgere.) Dirigiti a Little India di George Town per un bicchiere di cocco: una bevanda torbida, lievitata, agrodolce con circa la stessa gradazione alcolica di birra e un affare a soli due ringgit malesi (45 centesimi). È ottenuto dal nettare dei fiori dell'albero di cocco e raccolto ogni giorno nel tardo pomeriggio. Toddy ha solo una durata di 24 ore, quindi bevilo fresco. Cerca negozi discreti a Little India con la scritta Kedai Tuak.

Raffreddare con cendol. Quando diventa troppo caldo, assicurati di fermarti per una ciotola ghiacciata di cendol. Spaghetti verdi al gusto di pandano vengono mescolati con sciroppo di zucchero scuro e crema di cocco e versati su una pallina di ghiaccio tritato. Chi produce il miglior cendol è oggetto di un dibattito rigoroso, ma il famoso chiosco Teochew Cendol di Penang Road è sicuramente un contendente.

Tagliatelle fredde. Foto di: Lindsay Gasik

Vai oltre per il tempo in spiaggia. Le località balneari e gli hotel costeggiano la costa a nord-ovest di George Town e poiché queste spiagge possono essere affollate, piene di tour in parapendio, moto d'acqua e feste, molte persone pensano che Penang non abbia belle spiagge, il che non è vero. Le spiagge più tranquille e di sabbia bianca sono solo un po 'fuori mano. Ce ne sono due sulla punta nord-occidentale di Penang, nel Parco Nazionale di Penang vicino a Teluk Bahang, che puoi raggiungere tramite un giro in barca di 100 ringgit ($ 22), di andata e ritorno, o con una facile escursione di un'ora attraverso la giungla.

Assaggia il frutto puzzolente. A Penang, mangiare il durian – il frutto appuntito e notoriamente maleodorante – arriva con il tipo di riverenza che alcune persone riservano alla degustazione di vini. Dopo il tramonto, le luci bianche si accendono ei venditori di durian si preparano per una notte intensa. Molti turisti vengono a Penang per assaggiare le rinomate varietà dell'isola o per farsi consigliare da un sommelier di durian sulle preferenze di gusto: i durian possono essere dolci o amari, con note di caffè o profumo, o anche con un tocco alcolico. Per assaggiare il miglior durian, pianifica una visita alla costa occidentale rurale di Penang per soggiornare in un'eco-fattoria di durian e raccogliere i frutti da solo.

Maladoroso, ma venerato: il durian. Foto di: Lindsay Gasik

Perché non restare un po '? Gli espatriati ora rappresentano il sei percento della popolazione dell'isola di Penang, rispetto a solo lo 0,3 percento a livello nazionale. Molti stanno approfittando di un programma chiamato Malaysia My Second Home (MM2H), che rende più facile ottenere visti a lungo termine. Grazie alle sue spiagge e alle sue montagne, al cibo incredibile, alle buone strutture mediche e al suo multiculturalismo inclusivo, molti espatriati, inclusi io e i miei amici ossessionati dai durian, hanno trovato una seconda casa qui. Forse ti unirai a noi.