mercoledì, Ottobre 20, 2021
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21 cose da sapere prima di andare a Varanasi

Fiumi sacri, bhang lassi empio, capre con i maglioni: in viaggio nella surreale città indiana sul Gange.

Questa città è surreale. Se sei razionale, logico e hai poca pazienza con le cose complesse, sublimi e caotiche, Varanasi non farà appello. È fatiscente, poetico ed eccentrico. Capre che indossano maglioni, vecchi che si tuffano, ragazzi che fanno volare aquiloni e corpi in fiamme sono luoghi di tutti i giorni. Essendo la più santa delle sette città sacre per indù e giainisti, è una capitale spirituale dell'India che attira pellegrini. (È anche una tappa importante per i buddisti, perché si dice che il Buddha abbia tenuto il suo primo sermone nella vicina Sarnath). È una delle città abitate ininterrottamente più antiche del mondo. Ha vissuto più di cento culture, molte delle quali non ha completamente abbandonato. Ha assorbito le sue varie conquiste, miti, religioni e filosofie in un unico spazio urbano. Ho una famiglia a Varanasi e ho trascorso del tempo lì da quando ero bambino, ma la città mi sorprende ancora. A volte ti sentirai come se fossi in un libro di fiabe. Basta andare con esso.

Vai per lezioni di vita, non per svago. Non c'è davvero un posto a Varanasi per distendersi e rilassarsi. L'ultima volta che sono stato lì, io ei miei amici abbiamo incontrato viaggiatori che si lamentavano dell'igiene, dello spazio e del rumore. Se stai cercando di rilassarti e bere Caprioscas, vai a Koh Tao. Varanasi è una vivace città con più di 3,5 milioni di occupanti (conosciuta localmente come Banarasis). È povero; manca di servizi e infrastrutture ed è stata sfruttata dal governo statale per decenni. Non ti aggiusterà le bevande fruttate. Tuttavia, potrebbe insegnarti alcune cose sul ciclo della vita e della morte. E ho già detto che ci sono capre che indossano maglioni?

La cerimonia notturna del ganga aarti, un rituale devozionale che utilizza il fuoco come offerta alla dea Ganga. Foto di: Chris

L'induismo è nato qui, ma non è solo indù. Varanasi prende la sua identità dai grandi poemi epici indù, ma come ogni altra città dell'India, ospita molte religioni. Musulmani, indù, una manciata di ebrei e buddisti giapponesi convivono tutti. Ci sono conflitti occasionali, ma la città è il simbolo della diversità del paese, ristretta in un unico spazio. La maggior parte degli indù è impiegata dai templi o da aziende associate e la popolazione islamica comprende alcuni dei più antichi tessitori del paese. Il sari Banarasi, noto per le sue intricate trame e bordi realizzati con zari, un filo intrecciato fatto con fili d'oro, è una specialità ambita.

Varanasi mangia il dolce per colazione. E il pranzo. E la cena. E crema con tutto. Se hai mai sognato polpette di riso fritte immerse in panna satura e speziata (quello che chiamano malaiyo), questa è la città che fa per te. Il Lassi, una bevanda allo yogurt popolare in tutto il mondo, viene servito dolce, con accompagnamenti ancora più dolci chiamati rabdi (farina e zucchero) fritti in padella. I negozi di dolciumi Banarasi (il termine per una tendenza, persona o cosa appartenente a Varanasi) sono famosi in tutta l'India. I piccoli negozi fiancheggiano le stradine con dolci di tutte le forme e dimensioni. E ci sono campioni gratuiti.

Dolce Lassi con rabdi. Foto di: Sharanya Deepak

Abbandona i tuk-tuk e cammina. Il cuore di Varanasi si trova lungo il fiume, sui ghat, una serie di gradini che conducono al bordo del fiume, ogni scala divisa per storia, religione, mezzi di sussistenza e mito. Una passeggiata lineare attraverso i ghat è l'unico modo per vedere le molte culture della città. Come è nata un'intera comunità di sudcoreani? Nessuno sa. Perché il re del Nepal ha costruito un intero ghat nel cuore dell'Uttar Pradesh? Anche questo è un mistero. Ma assicurati di fermarti ad Assi Ghat (il primo ghat) per gli aartis mattutini: concerti improvvisati di musicisti locali e pizza davvero ottima da Vatika Pizzeria. Per una maggiore finalità, c'è Manikarnika Ghat, il famoso ghat in fiamme, dove vengono portati i corpi per la cremazione indù – circa 40.000 ogni anno. Una delle storie su Manikarnika è che Parvati, la moglie di Lord Shiva, lasciò cadere un orecchino in un pozzo sul ghat mentre faceva il bagno. Ha chiesto a Shiva di cercarlo e di non andarsene finché non l'ha trovato. Shiva non l'ha mai fatto, e il mito dice che ogni volta che un corpo brucia, Shiva chiederà agli spiriti se hanno visto l'orecchino di sua moglie.

Manikarnika cremation ghat. Foto di: Dennis Jarvis

Non chiedere se puoi fare un tuffo magro nel Gange. Il Gange è uno dei fiumi più antichi del mondo ed è il più sacro dell'India. Secondo il mito, il Gange proviene dalla dea Gange, che cadde sulla terra e liberò le anime di molti colpiti dal peccato. Gli indiani credono che sia un tirtha, un punto di passaggio tra cielo e terra, e che il lavaggio con l'acqua santa li purifica dal peccato. Orde di turisti e pellegrini arrivano da tutto il paese per un piccolo tuffo nel fiume. Nella maggior parte dei casi, le persone verranno con piccoli contenitori per riportare a casa il gangajal, l'acqua del Gange. Ma, poiché il subcontinente indiano non è altro che ironico, il Gange è anche uno dei fiumi più inquinati al mondo. Più della metà dei rifiuti di Varanasi sfocia nel fiume, insieme alle ossa e alle ceneri dei morti e, in alcuni casi disperati, semplicemente ai morti. Il momento migliore per fare un tuffo è la mattina quando è meno affollato, ma per rispetto (e cautela), evita di immergerti e nuotare troppo lontano. Anche per questo c'è sempre Koh Tao.

L'estate è infernale. Varanasi, come il resto delle pianure dell'India settentrionale, non è piacevole d'estate. Le temperature possono salire fino a 50 gradi Celsius (122 Fahrenheit) nel corso della giornata. Gli umori si attenueranno, il cibo si deteriorerà e l'intera città prenderà una svolta estrema nel caos. In estate, rimani in montagna. Cinquanta gradi non sono una temperatura tranquilla.

Pellegrini che fanno un tuffo nel Gange. Foto di: Juan Antonio F. Segal

Diffida delle scimmie. I banarasi sono noti (famigeratamente) per aver addestrato scimmie a svolgere parte del loro lavoro. Chiamano queste scimmie con nomi umani. Le scimmie fanno di tutto, dal raccogliere la spazzatura alla consegna della colazione. Salta le foto: sono stati conosciuti per fare i capricci e strappare le telecamere.

Prendi il tuo pranzo, fritto, per le strade. Varanasi – indulgente, profonda ed epicureo – non è a conoscenza dei mali nutrizionali del cibo fritto. Cammina per le strade per un pasto e troverai tikki ke chaat – cotolette di patate fritte con chutney e yogurt, kachori sabzi – pane fritto e friabile con curry fumante e altri tipi di chaat: cibo di strada veloce, solitamente intrugli agrodolci di vari spuntini fritti conditi con cipolle e pomodori. Varanasi non è grande per i pasti seduti. Li troverai, ma al confronto sono noiosi e ordinari. Resta in strada per mangiare come un locale.

10. L'inglese va bene, ma sai parlare in rima? A Banarasis piace parlare in rima, forse perché la città ha una forte tradizione di canzoni liriche. Se fai loro una domanda, spesso cercheranno di rima la risposta. Non importa se non è la risposta corretta alla tua domanda; la rima ha la precedenza. Quindi assicurati di prendere tutto con un pizzico di sale e un pizzico di dubbio. La precisione è il tuo peggior nemico a Varanasi. Se chiedi l'ora, potresti ricevere una poesia in cambio. Se hai davvero bisogno di qualcosa, chiedi di nuovo. Altrimenti, vai con esso.

Lavoratori tessili a Varanasi. Foto di: Mimi Chakrabarti

I banarasis sono uccelli canori. Se senti una voce potente che scaturisce dal fiume durante l'alba, potrebbe essere solo un barcaiolo che lancia la sua voce intorno al Gange. Varanasi ospita una delle più antiche scuole di musica del paese. Il Banaras gharana, noto per le sue melodie morbide e la tradizionale alaap – ritmi monosillabici lunghi ed estesi – è una vera delizia per chiunque venga dal paese o meno. Se tendi verso le abilità musicali, segui un corso. Guardati intorno tra i ghat. Ci saranno poster che pubblicizzano lezioni di sitar – uno strumento a corde tradizionale indiano – o tabla – una specie di tamburo – nel caso tu abbia qualche giorno. In caso contrario, c'è molto da guardare. Sono comuni le improvvisate jam session al tramonto. Oppure chiedi a uno dei barcaioli se cantano. Molti di loro lo fanno e saranno felici di cantare per te.

Non sorprenderti se un abitante di strada avvolto in uno scialle sta leggendo Nietzsche. In francese. I banarasis parlano molte lingue. La città riceve circa 200.000 turisti ogni anno e, sebbene l'inglese sia la lingua straniera più parlata, i locali si sono rapidamente adattati all'afflusso di turisti europei e imiteranno varie espressioni che hanno raccolto. Potreste sentire qualcuno gridare “Que pasa! Que Tomato! " ma potresti anche trovare lo strano dodicenne che può sostenere un'intera conversazione in francese.

Paan è un gusto acquisito. A tuo rischio, assaggia il dono di Varanasi alla dissolutezza delle nazioni. Reso popolare da una canzone di Bollywood negli anni '60, il Banarasi paan, foglie di betel ripiene di noce di areca, cocco essiccato, tabacco e chiodi di garofano, ti farà sentire un locale. È un'esplosione di strano in bocca, è un leggero stimolante (e se sei fortunato, un allucinogeno). Se cammini, la bocca rossa e impenitente, ti farà guadagnare punti dalla gente del posto.

Paan (foglie di betel) servito con foglia d'argento a Sarnath, vicino a Varanasi. Foto di: Ampersandyslexia

Fai qualche bhang strappi. Lassi è spesso arricchito con bhang, una forma liquida di marijuana prodotta macinando gemme e foglie in una pasta. (Bhang ha una tradizione secolare nel subcontinente, sia come intossicante che per scopi medicinali, ma è grande a Varanasi perché è legato all'adorazione del Signore Shiva.) Le fumerie di oppio sono un alimento base del venerdì sera nei piccoli angoli della strada. Ma non è tutto ricreativo, o anche spirituale: la tossicodipendenza tra i senzatetto e negli slum è una delle tante sfide che Varanasi fatica ad affrontare.

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Anche l'architettura di Varanasi è surreale. Alcuni ghat sono costituiti da edifici dell'era Rajput, grandi haveli con grandi cupole. Alcuni sono edifici alti dell'Impero Vijayanagara, come quelli trovati nel sud dell'India, che sono più antichi. A volte si possono trovare strutture in vetro new age accanto ad antichi monoliti. Non ci sono regole a Varanasi. Non è conservato o protetto dall'UNESCO, quindi gli edifici sono costruiti uno sopra gli altri e talvolta all'interno di altri edifici. È chiaro che la città ha perso molto patrimonio grazie ai deboli sforzi di conservazione, ma ci sono alcuni cambiamenti graduali ma evidenti nel progresso di Varanasi.

Tagliare teste a cadaveri è una vera occupazione qui

Sii pronto a filosofare. Una delle più antiche università del paese si trova a Varanasi. Banaras Hindu University, o B.H.U, è uno dei precursori degli studi di filosofia e arte nel paese. Banaras, come città, assume un'aria di contemplazione. Molte persone vengono qui per scrivere. Tulsidas, l'autore di uno dei grandi poemi epici indiani, il Ramayana, visse per qualche tempo a Varanasi. Sentirai persone sui ghat discutere delle banalità del mondo materiale. A volte ti coinvolgeranno e ti chiederanno cosa ne pensi. Non aver paura di contribuire. Non c'è giusto o sbagliato a Varanasi.

Varanasi è povera, ma non gli piace parlarne. Più del 40% dei Banarasis vive al di sotto della soglia di povertà: 50 rupie (70 centesimi) al giorno. La città, parte dell'Uttar Pradesh, ha un governo debole e indifferente. Non ci sono risorse per sviluppare infrastrutture, istruzione o mezzi di sussistenza di base. C'è poca istruzione, la classe media della città è piccola e la maggior parte delle persone deve tentare la fortuna per strada. Malattie e bagni costanti nel Gange mantengono alto il tasso di mortalità. La maggior parte dei Banarasi si guadagna da vivere attraverso il lavoro diviso e molti lavorano alle cerimonie di cremazione come taglialegna, sistemano i corpi o eliminano quelli indesiderati. (Tagliare teste fuori dai cadaveri è un'occupazione reale qui: si paga 10 rupie — 13 centesimi — al giorno). Dice un detto popolare: Banaras è un pozzo buio pieno di luce. Non puoi vedere al di fuori di esso.

Crepuscolo sul Gange. Foto di: Christopher Michel

Lo sport competitivo è grande. Questa piccola, affollata e fatiscente città non è solo sopravvivenza e niente gioco. Banarasis ama il badminton. (Il proverbio dice che battere un indiano a badminton è come battere un russo a bere.) Banarasis ama anche il calcio da solista e le immersioni nel Gange per raccogliere monete. Puoi scommettere su questa attività: domenica pomeriggio significa brunch in riva al fiume e scommesse sui bambini di 10 anni che si tuffano nel fiume.

Non c'è festa come Shivratri. Shivratri, il compleanno del santo patrono di Banaras e dio psichedelico preferito al mondo Shiva, è una grande festa a Varanasi. Ogni anno a marzo (la data dipende dal ciclo lunare), i locali si riuniscono per offrire la loro città al loro dio. Migliaia di persone fanno un tuffo mattutino nel Gange, visitano il tempio di Kashi Visvanath per offrire la loro devozione e si uniscono a una parata di strada di notte. Ci saranno uomini drappeggiati in pelle di leopardo (come quella indossata da Lord Shiva) e donne nei loro migliori sari. Mahashivratri, a Banaras, lo rende grande.

Foto di: Sharanya Deepak

Fai molte gite in barca. Passeggiare per la città murata è un passatempo languido e perfetto, ma non dimenticare di trascorrere del tempo sul fiume, l'anima tumultuosa della città. Picnic in coppia, giovani ragazzi, stormi di turisti giapponesi: il Gange è una tela per tutti i tipi di stati d'animo. Fallo in tempo per l'alba o rimani per il tramonto. Sul fiume si possono acquistare anche spuntini da uomini e ragazzi in barchette di polistirolo.

Porta denaro, tempo e una mente aperta. Questo è il centro del nord dell'India. Il tempo scorre lentamente qui. Se hai bisogno di soldi, biglietti del treno, una prenotazione di autobus, non aspettarti che sia tempestivo. Qui a Varanasi, i lavori sono divisi in cinque modi: quando una barca deve essere prenotata, parlerai con un uomo che parlerà con un uomo che parlerà con un altro uomo che alla fine manderà un bambino di 11 anni per la tua strada. Questa è la città più antica del mondo: può sembrare uno strano modo di vivere, ma non c'è altro da fare che abbracciarlo. Discorsi fissi e opinioni incrollabili mancano il punto di Varanasi.

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