22 cose da sapere prima di partire: le Isole Marshall

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Festeggia come se fosse il tuo primo compleanno, rompi una noce di cocco come un locale: viaggia lento e intelligente in uno dei paesi meno visitati al mondo.

Scopri cos'è un atollo. Probabilmente leggerai che la Repubblica delle Isole Marshall è uno dei due paesi al mondo costituiti interamente da atolli corallini bassi e, se sei come me, potresti non avere idea di cosa significhi. Ecco una guida introduttiva: immagina uno specchio d'acqua protetto più o meno circolare, largo dozzine di miglia. Questa è la laguna. Ora disegna un anello di linee ondulate attorno ad esso. Quelle sono le isole, costruite su una barriera corallina che circonda la laguna. Insieme, la laguna e le isole formano un atollo, formatosi migliaia di anni fa quando un'isola vulcanica affondò nel mare. Le Isole Marshall ne hanno 29.

Prendi un posto vicino al finestrino. Devi sorvolare un'incredibile distesa di oceano per raggiungere le Isole Marshall, che sono circa a metà strada tra le Hawaii e l'Australia nella Micronesia orientale. Dopo cinque ore trascorse a scrutare un ininterrotto mare blu, il primo scorcio di terra sembra un miraggio; una linea ondeggiante di sabbia e palme circondata da vibranti scogliere turchesi. Quando la capitale dell'isola, Majuro, scivola alla vista, non è meno sorprendente: un delicato nastro di abitazioni umane quasi divorato dall'acqua. È difficile visualizzare la lontananza e la precarietà di queste isole senza quell'introduzione aerea.

Vita di villaggio a Rairok, un'isola un po 'più rurale "sobborgo" di Majuro.

Fuga dalla città. Con circa 5.000 visitatori all'anno, la Repubblica delle Isole Marshall è tra i paesi meno visitati al mondo. Mentre questo presenta infinite opportunità di immersione culturale, si traduce anche in una carenza di ristoranti e infrastrutture: anche la "grande città" di Majuro ha solo due hotel. Se alloggi a Majuro, opta per un bungalow con tetto di paglia all'Hotel Robert Reimers. Il modo migliore per vivere il paese è viaggiare in una delle 1.200 "isole esterne" isolate, lontano dai centri urbani di Majuro, Kwajalein ed Ebeye. Quando ho trascorso un anno a insegnare inglese qui nel 2006, ho vissuto con una famiglia ospitante nell'atollo più meridionale, Ebon, dove i residenti vivono ancora per lo più fuori terra, pescando e raccogliendo banane, papaia, cocco, taro e albero del pane. La vita sulle isole esterne è rilassata e la maggior parte non dispone di telefono, internet o strutture turistiche. Ma le cose stanno lentamente cambiando: oggi puoi avere un assaggio della vita dell'isola esterna in un piccolo resort, surf camp o B&B su isole come Arno, Bikini e Ailinglaplap. Per visitare altre isole, hai bisogno del permesso di una famiglia locale per rimanere sulla loro terra, ma non è facile. Di solito devi conoscere qualcuno.

Assaggia l'arcobaleno. La parola marshallese più onnipresente, usata per indicare ciao, arrivederci e amore, è iakwe, pronunciata "imbardata". Tradotto letteralmente, significa "sei un arcobaleno", che potrebbe essere il più bel saluto in qualsiasi lingua, mai. Usalo con abbandono.

Colori vivaci e volti amichevoli abbondano a Majuro.

Non preoccuparti di perderti. Poiché gli atolli sono così stretti, la maggior parte ha una sola strada che percorre la loro lunghezza. Majuro, dove vive la maggior parte della popolazione, non fa eccezione. Sebbene ci siano alcuni punti in cui la strada principale si dirama in un breve groviglio di strade laterali, spostarsi è incredibilmente semplice.

Salta i ristoranti. Puoi prendere un grande piatto di sashimi inzuppato di succo di lime in uno dei pochi ristoranti nel centro di Majuro, ma buona fortuna nel trovare cibo tradizionale marshallese. Neanche i negozi di alimentari lo vendono. Per trovare polpette di riso appiccicoso, pandanus fresco, purè di taro, albero del pane arrostito sul fuoco o bwiro, pasta di pane fermentata e dolcificata avvolta in una foglia di banana e cotta in un forno sotterraneo, prova il mercato all'aperto vicino al Marshall Islands Resort , dove le donne locali vendono tutti i tipi di cucina casalinga. Un pasto lì ti costerà circa $ 3.

Rompi una noce di cocco come un locale. Lava il tuo bwiro con dell'acqua di cocco o ni. Se rimani impotente con una noce di cocco intera tra le mani dopo averla acquistata, una delle donne probabilmente avrà pietà di te e ti mostrerà come aprirla. Rispondi con un marshallese di base: kommol significa grazie, e enno mönä ("occhio mungo") in majel significa che pensi che il cibo marshallese sia delizioso – e potresti segnare un compagno durante il pasto.

Un anziano marshallese sull'isola di Ebon spacca le noci di cocco per fare la copra, polpa di cocco essiccata che viene pressata nell'olio. Copra è una delle principali esportazioni delle Isole Marshall e uno degli unici modi per fare soldi sulle isole esterne.

Sii un mattiniero. Le mattine sono quando le Isole Marshall si sentono più vive. Camminando attraverso una delle zone residenziali di Majuro prima che il caldo soffocante scenda, vedrai bambini che spazzano via le foglie di albero del pane cadute e uomini che sorseggiano caffè istantaneo fuori mon wia, vetrine informali simili a bodega. Sentirai odore di pesce che frigge su fuochi fatti di gusci di cocco, sentirai il canto dei galli e vedrai donne che strofinano il bucato su lavatoi di metallo. Percorri lo stesso percorso nel caldo di mezzogiorno, quando la maggior parte delle persone fa un sonnellino o si nasconde all'ombra e le strade sembreranno senza vita.

Festeggia come se fosse il tuo primo compleanno. Il modo migliore per provare l'autentica cucina marshallese è essere invitato a un kemem, o festa del primo compleanno. I kemem, una reliquia degli anni in cui la mortalità infantile era alta, sono come i matrimoni, i quiñceaneras e i bar mitzvah messi insieme. Sono anche una vetrina della cucina marshallese, con enormi buffet pieni di tartarughe marine fritte, pesce intero di barriera, maiale, pollo, riso, taro, bwiro, albero del pane, ciambelle, papaya sottaceto, vongole, sashimi e altro ancora. Inoltre, sono una testimonianza della generosità marshallese. Non solo le famiglie falliscono lanciando un kemem, ma gli ospiti sono incoraggiati a tornare a casa con qualcosa della casa della famiglia ospitante, come un'amaca o un paio di sandali. Meno una famiglia rimane, maggiore è la sua generosità.

Persone provenienti da un'isola vicina arrivano sulla spiaggia di Toka per un kemem, o festa per il primo compleanno.

Fai scorta di omega-3. Se non vieni invitato a un kemem, puoi comunque mangiare come un locale. Il marshallese medio divora 240 libbre di pesce ogni anno e la lingua marshallese contiene 50 parole e frasi diverse per le tecniche di pesca. Tuttavia, uno dei pochi posti in cui acquistare pesce fresco a Majuro è un mercato relativamente nuovo al largo del molo di Uliga, dove i pescatori di sussistenza delle isole esterne vendono un assortimento di coloratissimi pesci di barriera. Il mio preferito è il pesce pappagallo (che ha diversi nomi in marshallese).

Coprire. Quando esploratori e missionari europei arrivarono per la prima volta nelle Isole Marshall nel 1800, la gente del posto li chiamò ribelle, letteralmente "colui che indossa abiti". Oggi la situazione è cambiata: le donne occidentali hanno maggiori probabilità di indossare costumi da bagno o pantaloncini rivelatori e la moda marshallese rimane influenzata dai missionari, che insistevano che le donne indossassero abiti lunghi e arruffati. Oggi, le donne a Majuro possono cavarsela con canottiere e pantaloni, ma in generale, le donne dovrebbero indossare abiti larghi che coprano tutto, dalle ginocchia alla parte superiore delle braccia, anche durante il nuoto. (Ovviamente, gli uomini possono indossare quello che vogliono.)

Una ragazza che fa uno spuntino con un pezzo di bob, o un frutto fresco di pandanus, una delizia comune nelle Isole Marshall.

Il sistema di taxi del maestro Majuro. I tassisti percorrono la strada solitaria di Majuro tutto il giorno, comprimendo più passeggeri in un unico viaggio. È il modo migliore per spostarsi. Qualsiasi viaggio all'interno dell'area più ampia del centro di Majuro costa 50 centesimi e non è prevista la mancia. Se si va oltre, oltre il ponte che collega Majuro propriamente detto all'isola “sobborgo” di Rairok, il costo è di $ 2. E come per il resto delle Isole Marshall, la valuta è il dollaro americano.

Preparati a restare più a lungo. Air Marshall Islands dovrebbe volare verso le isole esterne una volta alla settimana, ma gli aerei vengono spesso dirottati per emergenze mediche o bloccati per riparazioni. È possibile raggiungere l'Arno in barca, ma le altre isole esterne richiedono un volo. Se vai, assicurati che i tuoi programmi di viaggio siano flessibili.

Fai una pausa a Eneko. Se non riesci a raggiungere un'isola esterna, la cosa migliore è Eneko, una minuscola isola attraverso la laguna di Majuro. Majuro ha il suo fascino, ma i quartieri affollati, le coste disseminate di rifiuti e l'estetica di cemento e mattoni non sono ciò che la maggior parte delle persone immagina quando immagina di viaggiare in una nazione insulare tropicale. Eneko, d'altra parte, offre acque turchesi splendenti, tetti di paglia e pesce fresco, ed è solo una breve corsa in barca.

I bambini giocano dopo la chiesa nella limpida laguna di Ebon, una delle remote isole esterne.

Perdi l'orologio. Il tempo qui è un concetto sciolto. Se sei invitato a una festa che inizia alle 19:00, i festeggiamenti potrebbero non iniziare prima delle 21:00. Se qualcuno, anche un alto funzionario governativo, ti dice che ti incontrerà, potrebbe presentarsi con 40 minuti di ritardo. Oppure potrebbero fare una siesta pomeridiana e non presentarsi affatto. Non prenderla sul personale.

Naviga con i migliori navigatori del mondo. Prima che gli occidentali arrivassero nell'Ottocento, i marinai marshallesi attraversarono vaste distese di mare aperto e sbarcarono precisamente sull'unico granello di terra per centinaia di miglia. Come hanno fatto? Attraverso una tecnica che gli antropologi chiamano "pilotaggio delle onde" che implica la navigazione basata sulla sensazione dell'oceano, il modo in cui le onde rotolano e si riflettono su isole lontane. Oggi, scienziati e anziani stanno lavorando per preservare questa antica abilità e il fulcro del loro lavoro è un piccolo edificio A-frame nel centro di Majuro chiamato Waan Aelõñ a Majel, o Canoes of the Marshall Islands. Resta lì e chiacchiera con gli adolescenti che imparano a costruire e navigare le proprie canoe a bilanciere e, se il tempo è giusto, puoi persino fare un giro su una di esse.

Gli uomini si rilassano su una canoa a bilanciere mentre aspettano una gara attraverso la laguna a Majuro. Costruire e navigare in canoa a bilanciere era una volta un'arte in via di estinzione nelle Isole Marshall, ma è stata ripresa negli ultimi anni.

Lascia la terra alle spalle. Ci sono 70 miglia quadrate di terra nelle Isole Marshall e 750.000 miglia quadrate di oceano, quindi se rimani sulla terra ferma ti manca il 99% del paese. Noleggia l'attrezzatura per lo snorkeling, noleggia una barca, fai immersioni subacquee o prova la pesca subacquea: il corallo è vibrante, la visibilità è tra le migliori al mondo e la vita sottomarina abbondante. Nel 2011, l'intero paese è stato dichiarato santuario degli squali, il più grande del mondo, e il denaro confiscato ai bracconieri viene utilizzato per finanziare gli sforzi di conservazione sottomarina.

Rispolvera la seconda guerra mondiale. La storia nelle Isole Marshall tende verso il buio e fa riflettere, ma questa non è una scusa per ignorarla. Durante la seconda guerra mondiale, quando il paese fungeva da base giapponese, le forze alleate bombardarono le isole esterne per 75 giorni consecutivi. Quando la guerra finì e le isole furono cedute al controllo degli Stati Uniti, iniziarono i test nucleari. Dal 1946 al 1958, gli Stati Uniti fecero esplodere 67 bombe atomiche sulle isole, l'equivalente di 1,6 Hiroshima al giorno per 12 anni. Gli effetti si fanno sentire ancora oggi e il posto migliore per conoscerli è l'Alele Museum di Majuro. Se la storia della seconda guerra mondiale è più la tua passione, chiama un fornitore di immersioni locale e chiedi informazioni sull'esplorazione dei relitti sottomarini.

Stuoie tessute a mano a Jaki-ed, dove le donne hanno realizzato le intricate stuoie che Marshallese usava per avvolgere la vita come vestiti.

Incontra alcuni artisti locali. Le donne marshallesi sono alcune delle migliori tessitrici del Pacifico e puoi trovare orecchini, collane, borse e ventagli tessuti a mano in numerosi negozi a Majuro. Ma il modo migliore per testimoniare l'assoluta maestria della tessitura marshallese è visitare Jaki-ed, un collettivo di donne che realizza le intricate stuoie che l'antico marshallese usava avvolgere intorno alla vita come vestiti. La maggior parte dei giorni li puoi trovare all'Università del Sud Pacifico. Da lì, passeggia fino al negozio di tatuaggi di John Alefaio, considerato uno dei migliori tatuatori del Pacifico. I suoi disegni ispirati all'oceano imitano i tatuaggi tradizionali marshallesi e stanno diventando di nuovo popolari dopo decenni di inutilizzo.

Fingi cani dell'isola. Alcuni quartieri, in particolare nelle zone rurali, sono invasi da piccoli branchi di cani. Non sono del tutto selvaggi, ma non del tutto docili, e quando cammini o vai in bicicletta possono spaventarti a morte. Suggerimento per professionisti: piegati come se stessi per raccogliere una roccia e guardali sparpagliarsi. I marshallesi lanciano piccole pietre ai cani per indurli a scramare, ei cani sono condizionati all'azione, indipendentemente dal fatto che ci siano o meno pietre a portata di mano.

Lapidi a Uliga, Majuro, dove l'alta marea e le mareggiate hanno inondato i cimiteri e spazzato via i resti umani in mare.

Cammina in prima linea nel cambiamento climatico. Occasionali mareggiate e inondazioni fanno parte della vita su un atollo corallino, ma dal 2008 si sono verificati con una frequenza allarmante. Con l'innalzamento del livello del mare nel Pacifico occidentale, le case che un tempo si inondavano una volta ogni dieci anni circa, ora si allagano più volte all'anno. Uliga, un quartiere affollato appena ad est del centro di Majuro, è stato il più colpito. Camminando, vedrai le prove dolorose del cambiamento climatico: tombe umane e tombe bagnate nel mare, pareti di mare fatiscenti e residenti che continuano a vivere con l'oceano che lambisce la loro porta.

Vai prima che le isole diventino inabitabili. L'ultimo rapporto dell'Intergovernmental Panel on Climate Change stima che il livello globale del mare aumenterà tra 26 e 98 centimetri (10 e 38 pollici) entro il 2100, e alcuni scienziati lo considerano prudente. In ogni caso, è ipotizzabile che l'intera popolazione delle Isole Marshall – circa 80.000 persone la cui lingua, tradizioni e cucina sono indissolubilmente legate a questi atolli – possa presto essere costretta a lasciare la propria casa. Vai ora e aiuta la loro cultura a vivere.

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