Secondo quanto riferito, il robot Pepper di SoftBank ottiene il taglio

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Il robot Pepper di SoftBank ha cessato la produzione ed è improbabile che ritorni, dicono gli addetti ai lavori, un ritiro prematuro per il robo-umanoide antropomorfizzato. Rivelato nel 2014, Pepper è stato pubblicizzato come "sensibile alle emozioni" grazie all'espressione e all'analisi della voce, una tecnica che secondo SoftBank avrebbe reso il robot più benvenuto negli ambienti di vendita al dettaglio.

Alto circa 4 piedi, con una vita vespa e occhi luminosi, Pepper sembrava un incrocio tra un personaggio animato e un manichino da negozio con accenni di Aibo. Un touchscreen appeso al collo era destinato alle interazioni, ma il robot poteva anche parlare, fare gesti e dare istruzioni e consigli.

Le vendite sono iniziate nel 2015 in Giappone e successivamente in Francia. Oltre all'assistenza al dettaglio, il robot è stato presentato come uno strumento per la ricerca sui consumatori, per guidare le persone sulla sicurezza COVID-19, ad esempio quando indossare le maschere, e come potenziale compagno per le persone anziane. SoftBank ha organizzato hackathon anche per incoraggiare lo sviluppo di terze parti. Tuttavia, la società non ha mai detto quanti dei robot stava costruendo – o, se è per questo, vendendo – e sembra che ora ne conosciamo il motivo.

Dietro le quinte, Pepper ha avuto problemi che non erano immediatamente evidenti dall'involucro di plastica lucida. Funzionalità limitate, combinate con l'inaffidabilità, erano problemi chiave che ostacolavano le vendite secondo fonti interne. Nel frattempo, l'azienda francese responsabile dello sviluppo del robot e il management giapponese di SoftBank avrebbero faticato a trovare un terreno comune.

Dare lavoro alle unità Pepper nei negozi SoftBank era una soluzione alternativa piuttosto che una priorità iniziale, si suggerisce. Ciò ha permesso al business dei cellulari di supportare artificialmente la divisione robotica in assenza di vendite di terze parti. Tuttavia, quel tipo di strategia può essere mantenuta solo per così tanto tempo.

La produzione di peperoni è cessata lo scorso anno presso il partner produttivo di SoftBank Foxconn in Cina, riporta Reuters. Mentre riprendere la produzione sarebbe in teoria possibile, "sarebbe costoso" secondo i leaker. Sembra che anche SoftBank stia perdendo gran parte della sua forza lavoro, con una riduzione della metà degli attuali 330 dipendenti della sua divisione francese. Apparentemente ciò seguirebbe le precedenti perdite di posti di lavoro negli Stati Uniti e nel Regno Unito intorno al progetto di robotica e le riassegnazioni lontano dalla robotica per il personale in Giappone.

In totale, secondo le fonti, sono stati costruiti circa 27.000 robot Pepper.

Non è l'unico recente ritorno indietro di SoftBank dalla robotica, intendiamoci. La società ha recentemente venduto la quota di maggioranza di Boston Dynamics alla casa automobilistica Hyundai, mantenendo solo una fetta del 20% del business tramite una affiliata.

Tuttavia, SoftBank insiste sul fatto che questa non è la fine delle sue aspirazioni robotiche. La società "continuerà a fare investimenti significativi nei robot di prossima generazione per servire i nostri clienti e partner", ha affermato un portavoce in una nota.